¬ŅAlguna vez os hab√©is preguntado cu√°l es el mejor momento del d√≠a para tomar caf√©? Probablemente ya sep√°is que no es buena idea tomar cafe√≠na bien avanzada la tarde, sobre todo si se tienen problemas para conciliar el sue√Īo. Sin embargo ¬ŅAlguna vez hab√©is tomado un caf√© y hab√©is tenido la sensaci√≥n de que no os ha hecho ning√ļn efecto? A m√≠ mismo me ha sucedido a veces. La explicaci√≥n a ese fen√≥meno guarda relaci√≥n con un concepto muy interesante pero poco conocido: la cronofarmacolog√≠a.

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La cronofarmacología puede ser definida como el estudio de la relación entre los biorritmos y el efecto de los fármacos. Uno de los ciclos biológicos más importantes es el conocido como ritmo circadiano. Se trata de un reloj interno de 24 horas que marca el comportamiento fisiológico y el comportamiento a lo largo del día, pero también los efectos de los químicos en nuestro organismo. El ciclo circadiano influye en cómo nos afectan los fármacos (farmacovigilancia), en cómo se mueven estos por el interior del organismo (farmacocinética), en su eficacia, e incluso en nuestra tolerancia a ellos.

El hipot√°lamo y la luz

¬ŅQu√© parte del cerebro es la que establece el ritmo circadiano y en qu√© se√Īales se basa para ello? Se considera que uno de los principales sincronizadores (zeitgeber) es la luz. En cronobiolog√≠a, un zeitgeber es precisamente el est√≠mulo ambiental que ejerce una influencia sobre los ciclos biol√≥gicos del organismo, una chispa que viene del exterior, e inicia procesos internos dentro de nuestro cuerpo.

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En los mamíferos la luz está considerada el sincronizador más poderoso. Tras descubrir conexiones entre la región del cerebro conocida como hipotálamo, y la retina (tracto retinohipotalámico), los estudios apuntan al hipotálamo como el reloj biológico principal del organismo.

En 1979, los investigadores Inouye y Kawamura lograron demostrar esta relación entre hipotálamo y reloj biológico. Al aislar progresivamente esta región del cerebro, el ciclo circadiano del organismo se perdía completamente.

¬ŅCu√°les son exactamente las funciones de este reloj? El n√ļcleo del hipot√°lamo, una regi√≥n conocida como n√ļcleo supraquiasm√°tico o SCN, es el responsable de controlar los ciclos de sue√Īo y vigilia, la alimentaci√≥n y consumo de energ√≠a, la regulaci√≥n del az√ļcar en sangre (homeostasis de la glucosa), y la producci√≥n de hormonas entre otras cosas. En este sentido, el hipot√°lamo es el regulador de una hormona llamada cortisol (tambi√©n llamada hormona del estr√©s) que es fundamental para el estado de alerta.

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No es casualidad que muchos lectores con inter√©s cient√≠fico esperen con ansiedad el momento de tomarse su primera taza de caf√© en el desayuno. Varios estudios y mapas sugieren que los investigadores cient√≠ficos son precisamente la parte de la poblaci√≥n que m√°s caf√© consume pero ¬Ņes realmente las 8 de la ma√Īana el mejor momento para tomarse un caf√©? La producci√≥n de cortisol seg√ļn el ritmo circadiano sugiere que no.

El mejor momento

La tolerancia al caf√© como droga es un punto importante a tener en cuenta, sobre todo a tenor de que la mayor parte de nosotros abusamos del caf√©. Resulta que ingerir cafe√≠na en el momento en el que la concentraci√≥n de la hormona cortisol en sangre est√° en su punto m√°s alto no es la mejor idea. La raz√≥n es que el cortisol est√° directamente relacionado con el estado de alerta. El pico en la concentraci√≥n de cortisol seg√ļn el ritmo circadiano de 24 horas se da precisamente entre las 8 y las 9 de la ma√Īana. Es el momento en el que el estado de alerta producido por nuestras propias hormonas es mayor y, si tomamos cafe√≠na a esa hora, sencillamente no notaremos sus efectos.

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Uno de los principios b√°sicos de la farmacolog√≠a es administrar los f√°rmacos en el momento en el que se necesitan (aunque estoy seguro de que muchos cient√≠ficos argumentar√°n que la cafe√≠na siempre es necesaria). De lo contrario, simplemente estaremos desarrollando tolerancia a la droga que administremos fuera de su horario ideal. Con el tiempo, la taza de caf√© de las 8 de la ma√Īana se ir√° haciendo menos efectiva, y esa es probablemente la raz√≥n por la que necesito un caf√© ahora mismo.

Aunque el punto √°lgido de cortisol se produce entre las 8 y las 9 de la ma√Īana, m√°s tarde se producen otros repuntes de la concentraci√≥n de esta hormona en la sangre. Esos picos secundarios suelen producirse entre las 12 y las 13 del mediod√≠a, y entre las 17:30 y 18:30. Desde ese punto de vista, la dosis de caf√© matinal ser√° m√°s efectiva entre las 9:30 y las 11:30 de la ma√Īana, que ser√° cuando los niveles de cortisol est√©n m√°s bajos.

Otra manera de estimular la producción de cortisol sin tener que abusar del café es la propia luz. La primera vez que escuché sobre el tema de los ritmos circadianos, mi profesor me sugirió que, dado que la luz es el principal sincronizador, una forma de estimular la producción de cortisol para incrementar el estado de alerta sería conducir sin gafas de sol de camino al trabajo. Desde entonces lo he intentado, pero la luz solar me resulta demasiado cegadora. Los días nublados, no obstante, salir de casa sin gafas de sol puede ser de cierta ayuda.

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Referencias:

Debono M, Ghobadi C, Rostami-Hodjegan A, Huatan H, Campbell MJ, Newell-Price J, Darzy K, Merke DP, Arlt W, & Ross RJ (2009). Modified-release hydrocortisone to provide circadian cortisol profiles. The Journal of clinical endocrinology and metabolism, 94 (5), 1548-54 PMID:19223520

Inouye, S.T., y Kawamura, H. (1979). Persistence of circadian rhythmicity in a mammalian hypothalamic "island" containing the suprachiasmatic nucleus Proceedings of the National Academy of Sciences of the United States of America DOI: 10.1073/pnas.76.11.5962

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Este artículo ha sido reproducido con el permiso de Steven Miller, y ha aparecido por primera vez en su blog. Steven Miller es candidato a doctorado en la Universidad de Ciencias de la Salud en Bethesda, Maryland. La investigación de Steven se centra en identificar tratamientos contra los efectos de las armas químicas conocidas como agentes nerviosos. Asimismo está interesado en la electrofisiología del cerebro, y los trastornos nerviosos y psiquiátricos. Twitter: @NeuroscienceDC.

Foto: Peshkova / Shutterstock

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