Imagen: Ariel Caracat, fotografía cedida para la entrevista.

El caracat es un h√≠brido entre un caracal, tambi√©n llamado ‚Äúlince africano‚ÄĚ, y un gato dom√©stico. Tras un primer caso accidental, ahora se cr√≠an h√≠bridos para satisfacer un mercado de mascotas ex√≥ticas. Se concentran sobre todo en Rusia y parte de Estados Unidos, pero la cifra sigue aumentando. Las posibilidades van m√°s all√° de lo que se puede imaginar.

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El caracal es un felino de tama√Īo medio cuyo h√°bitat son las sabanas y semidesiertos. Lo llaman ‚Äúlince africano‚ÄĚ porque se parece a uno, pero no est√° evolutivamente emparentado con el lince, sino m√°s bien con los servales. Son mayoritariamente nocturnos, solitarios excepto en √©pocas de reproducci√≥n y su caza favorita son las aves. De hecho, una de sus caracter√≠sticas m√°s distintivas es lo alto que pueden saltar (m√°s de 3 metros) para agarrar los p√°jaros en pleno vuelo.

El primer caso de h√≠brido que salt√≥ a la prensa ocurri√≥ en 1998, un caracal se hibrid√≥ con un gato dom√©stico com√ļn en el zool√≥gico de Mosc√ļ (el art√≠culo solo fue impreso en f√≠sico y en alem√°n, en la revista Der Zoologische Garten Vol.68). La cr√≠a fue llamada ‚Äúbastardo‚ÄĚ y poco m√°s que olvidada porque el gato final no se correspond√≠a con los colores que ‚Äúdeber√≠a de tener‚ÄĚ un caracal, pero s√≠ con su comportamiento, lo que le vali√≥ ser sacrificado.

Imagen: Ewa Zgrabczynska. Abisinio y caracat. Fueron madre e hijo, ambos ya est√°n muertos.

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Despu√©s de este ha habido m√°s h√≠bridos, tanto accidentales como no accidentales. Siendo claros, ya se ha intentado mezclar de todo, por ejemplo: servales con gatos, llamados ‚Äúservicales‚ÄĚ; gatos con bengalas, llamados ‚Äúgatos leopardo‚ÄĚ; o servales con caracales (llamados caravales o cara-serval)¬†para luego mezclar con gato en tercera generaci√≥n otra vez y modificar el tama√Īo, entre otras muchas mezclas.

En todo caso siempre ocurre en cautiverio, no naturalmente. En la naturaleza un gato ser√≠a m√°s bien un aperitivo, no un compa√Īero potencial. Para tener alg√ļn inter√©s en un gato dom√©stico el caracal tiene que ser artificialmente ‚Äúeducado‚ÄĚ, directa o indirectamente, para soportar otras especies y no verlas como ‚Äúbuena comida‚ÄĚ.

Imagen: Irina Nazarova.

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¬ŅPor qu√© el caracal? El caracat es el h√≠brido mayoritario por una simple cuesti√≥n: es m√°s ‚Äúf√°cil‚ÄĚ de domesticar que los dem√°s. En Egipto, Persia y la India se utilizaban en anta√Īo para la caza y, aunque no es lo mismo que domesticar como mascota, ocurre algo parecido a lo que pasa con los zorros criados para la piel: nuestra cercan√≠a ha producido diferencias gen√©ticas en la especie, que se ha ‚Äúaclimatando‚ÄĚ para ser m√°s ‚Äúamigable‚ÄĚ. Entre comillas y en teor√≠a, la diferencia no es mucha, pero lograr un h√≠brido manso con ellos es m√°s f√°cil.

El gato que se usa preferentemente para cruzar en la cría intencionada de caracats es el abisinio. Valdría cualquiera, sí, pero la razón para elegir este es su apariencia: su color es el más parecido al verdadero color del caracal y no posee manchas. De esta forma, el resultado queda verdaderamente parecido a un caracal en miniatura.

Cómo es vivir con un caracat (si tienes buena suerte)

Imagen: Ariel Caracat, fotografía cedida para la entrevista.

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‚ÄúNuestro gatito es el gato m√°s inteligente que hemos visto‚ÄĚ, afirma para Gizmodo en Espa√Īol Ksenia, la due√Īa de Ariel Caracat, un caracat famoso en las redes que vive en Mosc√ļ. ‚ÄúAriel es una mezcla de todas las mejores cualidades de un gato salvaje, un gato dom√©stico e incluso un perro. Es una gata independiente y autosuficiente, pero tambi√©n es inteligente, como un perro‚ÄĚ.

En sus costumbres, Ksenia relata emocionada lo encantada que est√° con su gato ex√≥tico: ‚ÄúDuerme mucho menos que todos los otros gatos, tiene mucha energ√≠a y ama dar saltos‚ÄĚ. En cuanto a dormir, si bien es nocturna como su padre, Ksenia comenta que no la despierta: ‚ÄúAdopt√≥ nuestro r√©gimen de vida y no nos despierta temprano, incluso si ya est√° despierta. El secreto est√° en la educaci√≥n, usualmente jugamos mucho con ella por la noche para cansarla, y por la ma√Īana no dejamos que nos moleste si no estamos listos para despertarnos. Se ha acostumbrado a esto‚ÄĚ.

Imagen: Ariel Caracat, fotografía cedida para la entrevista.

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Ksenia afirma que su caracat es un F1, o híbrido de primera generación, pero le ha salido con una proporción de aproximadamente 50% de sangre de Caracal, lo cual es el coctel perfecto. Si bien ahora mismo solo tiene unos meses, esperan unos 10-11 kg de peso (los caracats pueden pesar hasta 13) y aproximadamente 50 centímetros de ancho por 130 centímetros de largo (cola incluida).

Ariel puede maullar, más o menos. Aunque lo que hace no es exactamente un maullido, más bien es una mezcla entre chillar y rugir, ya es un logro porque la primera generación normalmente solo puede rugir.

En cuanto a su alimentaci√≥n tiene que alimentarse totalmente como un caracal adulto. La codorniz entera con todos los huesos y cabezas de pollo son su comida favorita, seg√ļn Ksenia. A parte de eso le dejan comer hierba como lo har√≠a en la naturaleza para aportar fibra. ‚ÄúEsta alimentaci√≥n preserva su metabolismo de la desaceleraci√≥n. Es dif√≠cil llegar a conclusiones objetivas sobre la duraci√≥n y la calidad de su vida porque hay pocos caracats, pero ninguno de los que conocemos ha tenido alguna enfermedad hasta el momento con esta dieta‚ÄĚ.

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También ha tenido mucha suerte en cómo se comporta. Parece ser que Ariel puede salir, viajar en coche e incluso se deja tocar por desconocidos o va al parque.

La otra cara de la moneda: si no tienes suerte

Para comparación un caracal adulto del Parque nacional Serengueti. CC// Wikiwand.

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Por el otro lado est√°n los dem√°s. Seg√ļn Carole Baskin, CEO de Cat Rescue, el mayor santuario de prestigio a nivel mundial para gatos ex√≥ticos, los gatos h√≠bridos por lo general requieren cirug√≠a y dietas especiales, porque no pueden digerir correctamente su alimento. La dolencia m√°s com√ļn es la enfermedad inflamatoria intestinal y la muerte prematura es com√ļn.

En cuanto al comportamiento el caso de Ariel le parece una suerte nada frecuente: ‚ÄúRecibo e-mails todos los d√≠as preguntando lo que pienso de los h√≠bridos como mascotas, de muchas especies salvajes en general pero sobre todo cruces de le√≥n, tigre, serval y caracal con gatos varios respectivamente. En pocas palabras: se trata de una cosa irresponsable porque casi nunca funciona bien y, en el raro caso en el que lo hace, el n√ļmero de animales que tuvo que sufrir para que este gato raro exista es enorme‚ÄĚ.¬†

Imagen: mercados de cría.

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Lo peor son los abandonos, ya que incluso despu√©s de 4 o 5 generaciones la personalidad salvaje puede ser un rasgo dominante que con el tiempo los propietarios no logran soportar: ‚ÄúS√≠, claro, tambi√©n conozco un hermoso gato cruzado entre un gato dom√©stico y un leopardo, y reportan que puede comer comida para gatos, vive tranquilamente y utiliza la caja de arena. Esto bien puede ser el caso. Por desgracia, no es lo m√°s com√ļn y estamos viendo un alarmante aumento de gatos h√≠bridos abandonados por sus propietarios que son peligrosos‚ÄĚ.

Han tenido much√≠simos de ellos en la protectora que eran mascotas y la mayor√≠a de ellos, seg√ļn nos cuenta, no pueden correr fuera por su agresividad. Tienen que estar confinados en las mismas jaulas que las dem√°s fieras grandes. ‚ÄúMacho o hembra, castrado o no, primera o quinta generaci√≥n, nunca he conocido a uno que no roc√≠e la orina por todo a su paso. Y s√≠ que muerden, la mayor√≠a muerde aunque te quiera, tengo cicatrices por todas mis manos para demostrar sus mordiscos. Adem√°s, cuando crecen, querr√°n comerse a otros animales dom√©sticos, no les importar√° si se trata de un pastor alem√°n m√°s grande que ellos. Hasta he recibido reportes de la ‚ÄėFish and Wildlife Conservation Commission‚Äô de Florida para que me lleve caracats que est√°n acechando a ancianas‚ÄĚ.

Imagen: Crías de abisinio. Dr. Gabriele Uelsberg, Wikiwand, Creative Commons.

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¬ŅY el gato? ¬ŅEs que nadie va a pensar en el gato?

Ahora la otra cara de la verdad: los problemas vienen desde la gestaci√≥n. Es bastante dif√≠cil conseguir que un caracal decida engendrar a una gata y no com√©rsela. De hecho, habitualmente los gatos dom√©sticos son matados por los gatos salvajes en el proceso, pero se puede forzar a base de intentos. Al rev√©s, por razones obvias, no ocurre mucho (el gato es demasiado bajo y poco ‚Äúvaliente‚ÄĚ para forzar a la hembra).

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Por otra parte, los gatos y los caracales tienen tiempos de gestaci√≥n distintos‚Ķ y cr√≠as de tama√Īos distintos. En general, una gata adulta puede tener camadas de hasta seis gatitos, pero para parir caracats lo m√°ximo que se ha visto engendrar es a cuatro, de los que no todos sobrevivieron.

Básicamente, los criadores caracat están poniendo la madre en la tensión de concebir un enorme gatito o dos vivos y uno o dos muertos. Tenerlos dentro más tiempo del que suele tener los gatos y, como se puede imaginar, probablemente, darles a luz con un inimaginable dolor.

En la teor√≠a si todo sale ‚Äúbien‚ÄĚ, las proporciones quedan normalmente en que un macho caracal y un gato hembra producen un hibrido 75% Caracal 25% gato, te√≥ricamente se pueden esperar las proporciones contrarias si se hace al rev√©s. En las siguientes generaciones se parecen m√°s a las especies que aportaron el mayor porcentaje de genes. Por tanto, se suelen mezclar con m√°s gatos, entonces la sangre gatuna ‚Äúgana terrero‚ÄĚ y los siguientes h√≠bridos salen m√°s peque√Īos, m√°s manejables, ect. De todas formas, por supuesto, exactamente cu√°nto se parecer√° a cada progenitor es un poco‚Ķ cuesti√≥n de suerte, y hay caracats de todo el espectro de posibles similitudes y comportamientos.

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Los resultados m√°s habituales son que, en general, el F1 (primera generaci√≥n) es id√©ntico al caracal pero un poco m√°s peque√Īo. En todo, tambi√©n ser√° por ello el peor para domesticar: totalmente nocturno, no puede maullar, muerde y ara√Īa, no se est√° quieto etc., las cuestiones que relata Carole en lo general ciertas. Se suelen entregar como mascota a partir del F3, y el F1 y F2 se destina a la cr√≠a siempre que sea hembra (los h√≠bridos masculinos de las tres o cuatro primeras generaciones son inf√©rtiles, por eso se siguen usando gatos comunes una y otra vez).

Imagen: portal domikdomovenka.ru

Los que no sirven vs los que sí

Cuando el gato resultante no sirve para mezclar ni para entregar porque son demasiado agresivos los criadores los matan. Se ha creado un enorme mercado sobre su pelaje. ‚ÄúCualquiera de los grandes comerciantes de pieles los usan. Adem√°s tratando de venderte la idea de que sus pieles son de ‚Äėsolo gatos‚Äô, como si eso fuera menos malo‚ÄĚ, afirma Carole.

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Los gatos h√≠bridos tienen el patron de pelaje que interesa, entran en el vac√≠o legal de no ser t√©cnicamente el animal en extinci√≥n, porque solo se le parece, si a esto sumamos que hay pa√≠ses donde matar gatos es total y absolutamente legal, el negocio sale redondo: ‚ÄúLos gatos h√≠bridos han dado una nueva vida a este mercado lucrativo, de hecho, el gato de Bengala se llama com√ļnmente el gato del dinero‚ÄĚ, ampl√≠a.

Los due√Īos por supuesto no comparten esa idea: ‚ÄúMi esposo siempre repite un pensamiento absolutamente cierto: ‚ÄėEs posible hacer un monstruo agresivo de cualquier animal, incluso del gato dom√©stico m√°s lindo‚Äô. Nosotros la queremos y tratamos de criarla con amor y cuidado, del mismo modo que criar√≠amos a un ni√Īo‚ÄĚ. La pregunta, sin embargo, es m√°s complicada de si animalito resultante es dif√≠cil de criar o no lo es. Nadie se plantear√≠a que el animal tenga la culpa. La pregunta es: ¬Ņcompensa todo ese sufrimiento aun si unos cuantos ejemplares salen tan maravillosos como Ariel? No parece ser, al menos, el camino menos doloroso.