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El plan original de la Asteroid Redirect Mission era espectacular: salir al espacio, capturar un asteroide, acercarlo a la órbita de la Luna y desde ahí estudiarlo y utilizarlo para viajar a Marte. El plan B consiste en traer "sólo" una roca, pero se parece mucho más al argumento de Armageddon.

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Los planes, revelados hoy por la NASA y que recoge Reuters, costarán $100 millones de dólares adicionales del total de 1,25 mil millones (sin contar los gastos del despegue) y deberían llevarse a cabo aproximadamente en 2020. Una vez se acerque el asteroide a la tierra y se sitúe cerca de la órbita lunar, la NASA estudiará durante un año sus movimientos y ensayará protocolos que nos podrían ayudar para, eventualmente, eliminar una potencial amenaza en forma de asteroide cuya trayectoria impacte contra la Tierra. El mismo tipo de asteroide, de hecho, que eliminó a los dinosaurios hace 65 millones de años.

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Hasta la fecha, la NASA tiene localizados 3 asteroides potencialmente susceptibles de ser alcanzados por la sonda, perforados (como en Armageddon) y ser parcialmente desintegrados mientras un pedazo del mismo va de camino a la luna. Son Itokawa, Bennu y 2008 EV5. La roca extraída de los mismos tendría unas dimensiones aproximadas de 3 a 4 metros de amplitud.

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Un tamaño relativamente pequeño si tenemos en cuenta que una vez esté orbitando en torno a la Luna, un proceso que llevará unos 6 años, la idea es que dos astronautas se acerquen a dicha roca más la sonda amarrada a ella y pongan a prueba tecnologías y procedimientos que, Proyecto Orion mediante, pondrían a la humanidad sobre la superficie de Marte allá por 2030.

¿Cómo ayuda a la NASA, exactamente, acercar un trozo de roca de un asteroide a órbitas cercanas a Luna? Según palabras de uno de los responsables de la agencia, Robert Lightfoot:

La Asteroid Redirect Mission será una prueba y demostración inicial de varios requerimientos aeronáuticos necesarios para enviar al ser humano más allá en el espacio y, eventualmente, a Marte. La opción de excavar una roca y acercarla a nosotros tendrá un impacto directo en cómo planearemos y ejecutaremos futuras misiones tripuladas a otros planetas.

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En concreto, se probará el SEP (Advanced Solar Electric Propulsion), un sistema que permite convertir en energía eléctrica los rayos solares y utilizarlo como método de propulsión para mover las naves que nos llevarían a Marte. Esas futuras naves, equipadas con SEP, estarían orbitando en torno a la Luna como punto intermedio, como checkpoint, en el largo periplo que algún día llevará a la humanidad a Marte. Y ese viaje acaba de comenzar. [NASA vía Reuters]

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