Image: CC

Lo que vemos: agentes soviéticos custodiando unos restos. En realidad, aquella escena era el triste punto y final a la figura de un personaje histórico, el primer cosmonauta soviético en volar al espacio exterior más de una vez, y el primer humano en morir en una misión espacial. Su nombre: Vladimir Komarov.

Al parecer, Vladimir y el h√©roe sovi√©tico, Yuri Gagarin, el primer ser humano en alcanzar el espacio exterior, se hicieron grandes amigos, casi u√Īa y carne. En 1967, ambos fueron asignados a la misma misi√≥n en √≥rbita terrestre, y ambos sab√≠an que la c√°psula espacial no era segura para volar. Komarov le dijo a sus amigos que sab√≠a que probablemente morir√≠a. Sin embargo, no retrocedi√≥ porque no quer√≠a que Gagarin muriera. Su amigo habr√≠a sido su reemplazo.

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Unos meses antes, Leonid Brezhnev, líder de la Unión Soviética, decidió llevar a cabo una espectacular cita en el espacio entre dos naves espaciales soviéticas.

Image: Gagarin y Komarov (Photo Researchers)

El plan: lanzar una cápsula, la Soyuz 1, con Komarov en su interior. Al día siguiente, un segundo vehículo despegaría, con dos cosmonautas adicionales. Ambos vehículos se encontrarían, Komarov se arrastraría de un vehículo a otro, intercambiaría lugares con un colega, y llegaría a casa en la segunda cápsula.

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Sería, o así lo esperaba Brezhnev, un triunfo soviético en el 50 aniversario de la revolución comunista. Brezhnev dejó muy claro que quería que esto sucediera, no escucharía una negativa.

El problema tenía nombres y apellidos: Yuri Gagarin ya un héroe soviético, el primer hombre en el espacio, él y algunos técnicos superiores habían inspeccionado la Soyuz 1 y habían encontrado más de 200 problemas estructurales, todos muy serios, que harían que la máquina fuera peligrosa para navegar en el espacio. La misión, sugirió Gagarin, debería posponerse.

Image: Komarov con su mujer e hija (Wikimedia Commons)

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Gagarin escribi√≥ un memo de 10 p√°ginas y se lo dio a su mejor amigo en la KGB, V. Russayev, pero nadie se atrevi√≥ a enviarlo por la cadena de mando. Todos los que vieron ese memorando, incluido Russayev, fueron degradados, despedidos o enviados a la Siberia. Con menos de un mes antes del lanzamiento, Kamarov se dio cuenta de que la postergaci√≥n no era una opci√≥n. Se reuni√≥ con Russayev, el ahora degradado agente de la KGB, y le dijo: ‚ÄúNo voy a regresar de este vuelo. Si no lo hago enviar√°n al piloto de respaldo en su lugar‚ÄĚ. Ese era Yuri Gagarin.

El d√≠a del lanzamiento, el 23 de abril de 1967, un periodista ruso inform√≥ que Gagarin se present√≥ en el sitio de lanzamiento y exigi√≥ ponerse un traje espacial. Golovanov llam√≥ a este comportamiento ‚Äúun capricho repentino‚ÄĚ, aunque luego algunos pensaron que Gagarin estaba tratando de incorporarse al vuelo para salvar a su amigo.

En cualquier caso, la Soyuz dejó la Tierra con Komarov a bordo.

Image: Wikimedia Commons

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Cuando comenzó a orbitar la Tierra comenzaron los fracasos. Las antenas no se abrieron correctamente, privando a la nave de energía eléctrica y obstruyendo algunos de los equipos de navegación. El lanzamiento del día siguiente tuvo que ser cancelado. Y, lo que era peor, las posibilidades de Komarov de regresar a la Tierra de manera segura disminuían cada minuto.

El sistema de control térmico se degeneró, las comunicaciones con tierra se volvieron irregulares y la falta de electricidad impidió que el sistema de orientación astronómica funcionara. Dicho de otra forma, había que traer a Komarov de vuelta en la primera oportunidad posible.

El cosmonauta intent√≥ sin √©xito orientar el m√≥dulo durante cinco horas, pero a pesar de sus heroicos, lo peor estaba por llegar. Reingres√≥ con √©xito en la atm√≥sfera terrestre, pero cuando la cabina descendi√≥ a trav√©s de la misma, el paraca√≠das principal no se despleg√≥ correctamente y el secundario se qued√≥ enredado sin desplegarse, ambos fallos de dise√Īo que Gagarin hab√≠a advertido.

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Entonces sí, Komarov le dijo a los oficiales de control de tierra que sabía que estaba a punto de morir. El primer ministro soviético, Alexei Kosygin, lo llamó a para decirle que era un héroe. La esposa de Komarov también estaba en la llamada para hablar sobre qué decirle a sus hijos. Fue una escena trágica y triste, con el mismo Kosygin llorando.

Image: Funeral de estado por Komarov (AP)

Finalmente, la nave se estrell√≥ a m√°s de 200 km/h en la superficie terrestre con Komarov dentro. La cabina explot√≥ al impactar y cuando llegaron los equipos de recuperaci√≥n de la Fuerza A√©rea sovi√©tica, todo lo que encontraron eran restos met√°licos, el borde de la parte superior de Soyuz era el √ļnico hardware que pod√≠an identificar.

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Sus restos forman parte de esa imagen histórica con la que abrimos. Poco después, sus cenizas fueron enterradas en la necrópolis de la muralla del Kremlin en la Plaza Roja. A Komarov se le otorgó póstumamente su segunda Orden de Lenin y también la Orden del Héroe de la Unión Soviética.

Por cierto, Yuri Gagarin muri√≥ en un accidente de avi√≥n en 1968, un a√Īo antes de que los estadounidenses alcanzaran la luna. [Wikipedia, RareHistoricalPhotos]