Hace unos a√Īos habl√°bamos de FAST (Five-hundred-meter Aperture Spherical Radio Telescope), el radiotelescopio m√°s grande del mundo de su tipo construido en un remoto condado de la prefectura de Guizhou, China. Ahora vuelve a ser noticia porque han captado una misteriosa se√Īal espacial, una r√°faga de radio r√°pida.

Como hemos explicado otras veces, las r√°fagas de radio ultra r√°pidas son se√Īales de radio extremadamente potentes, capaces de generar tanta energ√≠a como 500 millones de soles, aunque tambi√©n son extremadamente cortas y duran solo milisegundos, casi nunca regresan y son casi imposibles de predecir o rastrear. De ah√≠ su dificultad para el estudio.

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Tenemos constancia de las mismas desde el a√Īo 2007, momento en que se detect√≥ la primera. Si bien los astr√≥nomos han llevado a cabo progresos emocionantes en el rastreo de las FRB, simplemente no sabemos con exactitud cu√°les son estas se√Īales o c√≥mo se originan. Por ejemplo, o mejor dicho, tal vez, pueden producirse ‚Äč‚Äčpor agujeros negros, o quiz√°s por estrellas de neutrones llamados magnetares.

En cualquier caso, lo m√°s emocionante de la detecci√≥n reciente a trav√©s de FAST es que la misteriosa se√Īal de radio es en realidad un repetidor de un ‚Äúviejo conocido‚ÄĚ: FRB 121102, la misma que se recogi√≥ por primera vez en 2012 en el Observatorio de Arecibo en Puerto Rico, y que ha aparecido varias veces desde entonces.

Imagen: FAST (Liu Xu / Xinhua)

Los investigadores se√Īalan que la se√Īal ha viajado alrededor de 3 mil millones de a√Īos luz a trav√©s del Universo para alcanzarnos. Al parecer, el radiotelescopio chino se enganch√≥ a FRB 121102 el 30 de agosto, antes de registrar docenas de pulsos posteriores (por ejemplo, en un d√≠a en particular, el 3 de septiembre, se detectaron m√°s de 20 pulsos). Dicho de otra forma, todo hace indicar que se trata de una FRB particularmente persistente.

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Adem√°s, se da la casualidad de que el receptor en FAST es especialmente sensible a las se√Īales de radio, cubriendo el rango de frecuencia de 1.05-1.45 GHz, y eso lo hace perfecto para vigilar a la se√Īal.

Cuentan los investigadores que cuantas más observaciones podamos hacer de estas FRB, mayores serán nuestras posibilidades de poder determinar exactamente cuáles son. Una de las ideas que se barajan es que las FRB se producen tras la desintegración de las costras de ciertos tipos de estrellas de neutrones.

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Otra hip√≥tesis postula que cada FRB en realidad tiene diferentes causas, lo que puede explicar por qu√© FRB 121102 se repite y otras no parecen hacerlo. Seg√ļn el f√≠sico Ziggy Pleunis, de la Universidad McGill:

Creo que es tan sorprendente que la naturaleza produzca algo así. Además, creo que hay información muy importante en esa estructura que solo tenemos que descubrir cómo codificar, y ha sido muy divertido tratar de descubrir qué es exactamente eso.

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Lo que parece claro es que cada vez estamos más cerca de determinar el origen de estas misteriosas explosiones de radiación electromagnética. [ScienceAlert]