Imagina un mundo en el que, igual que sacas la basura, fuera necesario llevar el contenido de tu retrete a ser ‚Äúdestruido‚ÄĚ. En la actualidad, usamos inodoros h√≠dricos y, sin nuestra colaboraci√≥n, las aguas residuales son conducidas por sistemas de alcantarillado y depuradas en una planta de tratamiento que las limpia antes de su vertido.

Por su parte, las generadas en áreas o viviendas sin acceso a un sistema de alcantarillado centralizado se tratan en el mismo lugar, generalmente en fosas sépticas.

Advertisement

Existen sin embargo muchas partes del mundo carentes de infraestructuras de saneamiento, donde adem√°s la escasez de agua y los riesgos de contaminaci√≥n son muy altos. Seg√ļn la OMS, 2.4 mil millones de personas todav√≠a no tienen instalaciones sanitarias b√°sicas, tales como ba√Īos o letrinas, y 946 millones de personas a√ļn defecan al aire libre. El saneamiento inadecuado est√° vinculado a la transmisi√≥n de enfermedades potencialmente mortales, tales como el c√≥lera, la diarrea, la disenter√≠a o la hepatitis A. Solo por diarrea se calculan 280 000 muertes cada a√Īo.

Por otra parte, los inodoros son aut√©nticos derrochadores de agua. El 12 % del agua que se gasta en un hogar cualquiera se va por el retrete, literalmente. En el mercado hay algunos de bajo consumo cuyas tazas cuentan con un sif√≥n capaz de funcionar hidr√°ulicamente (arrastre y limpieza) utilizando vol√ļmenes menores, pero el gasto aproximado va desde los 4 a los 10 litros por descarga.

Advertisement

El inodoro del futuro

En este contexto aparece LooWatt, presentado como ‚Äúel inodoro del futuro‚ÄĚ, y que trata de solucionar un problema real y evidente.

Advertisement

B√°sicamente, lo que hace este WC es almacenar herm√©ticamente desechos con un dep√≥sito sellado ‚ÄĒy sin olores‚ÄĒ para contener los residuos humanos dentro de una pel√≠cula biodegradable. Los residuos se almacenan entonces en un cartucho que debe ser transportado para su vaciado peri√≥dico sin que nunca sea necesaria la intervenci√≥n del agua.

El transporte a la planta donde se encuentra el tanque digestor o biodigestor¬†es la primera novedad. Ya sea por el usuario o por otra empresa, el caso es que este transporte a√Īade un eslab√≥n a la cadena que hasta ahora ocurr√≠a por el subsuelo.

imagen: Loowatt.

Advertisement

Estos tanques, en su forma más simple, son un contenedor cerrado, hermético e impermeable (llamado reactor) dentro del cual se deposita la materia orgánica en determinada dilución con agua. Esta mezcla, mediante la fermentación anaerobia por acción de microorganismos, es degradada obteniendo gas metano (biogás), producido por la descomposición de materia orgánica en ausencia de oxígeno; y un subproducto (biol), que puede ser utilizado como fertilizante.

De todas formas, hacer biog√°s a partir de esti√©rcol no es nuevo. En las granjas fabrican desde hace siglos sus propios tanques digestores ‚Äúcaseros‚ÄĚ y usan el fertilizante para el propio campo. Est√° claro que esto es a una escala muy peque√Īa as√≠ que en el caso de LooWatt la pregunta es cu√°nto tiempo, espacio y cantidades de desechos se necesitar√≠an para producir energ√≠a en una ciudad.

Advertisement

‚ÄúLa digesti√≥n anaer√≥bica se ejecuta como un proceso continuo‚ÄĚ afirman los ingenieros de LooWatt a Gizmodo en Espa√Īol.‚ÄúEs decir, el reactor de procesos se alimenta continuamente (o semicontinuamente), suministra biog√°s continuamente y tambi√©n descarga continuamente el digestato. As√≠ que no hay una respuesta real a cu√°nto tiempo se tarda u ocupa. Sin embargo, en promedio, los residuos pasan hasta 40 d√≠as dentro del reactor (el tiempo de retenci√≥n) dependiendo de la mezcla de alimentaci√≥n y el nivel de monitoreo y control‚ÄĚ .

Para evaluar la generación de metano a partir del proceso de fermentación se usa la productividad metanoica. Este parámetro se define como la cantidad de metano generado por unidad de tiempo respecto de la materia dispuesta en el reactor. Es un proceso continuo en un punto cualquiera una vez comenzado, pero evidentemente alguna ha de ser la primera vez en la que se parte de cero y se puede calcular desde ahí.

Advertisement

La velocidad de generaci√≥n de gas var√≠a de un compost a otro, y la mayor se obtiene al usar esti√©rcol de cerdo, pero los experimentos dicen que el agotamiento de los s√≥lidos vol√°tiles ocurre entre los 30 y 35 d√≠as de haberse iniciado el proceso de digesti√≥n, por lo cual 40 d√≠as para el humano parece factible. La m√°xima generaci√≥n se presenta aproximadamente entre los 40 y 50 d√≠as que son en los que la biodigesti√≥n anaerobia pasa a la √ļltima fase. Es muy probable que la retenci√≥n se extienda un poco m√°s, pero a√ļn ser√≠a una media correcta.

Imagen: Loowatt.

Advertisement

Seg√ļn los datos recogidos por F.H King, una persona adulta produce un promedio de 1.135 gramos de esti√©rcol y orina cada d√≠a. Ahora pensemos en los 8 550 406 hab. aproximados de s√≥lo la ciudad de Nueva York, por ir a un caso extremo. Esto se traduce en 9 704 toneladas diarias de residuos, tratemos de imaginar la contenci√≥n durante 35 a 50 d√≠as en los que la cantidad disponible se multiplicar√° por dos diariamente ‚ÄĒal menos la supuesta primera vez‚ÄĒ.

Seg√ļn confirma a Gizmodo en Espa√Īol Oscar Bartomeu, ingeniero especializado en biog√°s: ‚ÄúEn general, para grandes ciudades y lugares donde tengan una red de saneamiento no tiene mucho sentido‚ÄĚ. Nueva York producir√≠a 194.094 m3 de biog√°s al d√≠a, que equivale en generaci√≥n el√©ctrica a un equipo de 18.762 kW de potencia, para alimentar unas 20.000 casas. Sin embargo, mantener el sistema tambi√©n ser√≠a terriblemente caro en lo que respecta a plantas de contenci√≥n, transporte y obreros que mantengan la cadena del sistema, lo cual dejar√≠a lo que se gana en casi nada.

Ante estos problemas, LooWatt dice que están operando la tecnología en el Reino Unido para eventos y festivales fuera de la red, y que tienen un sistema piloto en Madagascar para inodoros domésticos que incluye sistemas de recogida y tratamiento.

‚ÄúEstamos construyendo tecnolog√≠as tan asequibles y escalables como sea posible, con la intenci√≥n de alcanzar una base de usuarios cuanto antes. Es ciertamente posible alcanzar una escala significativa pero la ampliaci√≥n global es una visi√≥n a m√°s largo plazo‚ÄĚ.

Advertisement

Si, a largo plazo, quisi√©ramos hacerlo global, por curiosidad: ¬Ņcu√°nto espacio requerir√≠a la contenci√≥n en tu ciudad?

Los ingenieros de Lowwat dicen que ‚Äúasumiendo una peque√Īa ciudad de 100.000 habitantes, se producir√≠an aproximadamente 125 m3 de residuos humanos no diluidos por d√≠a (orina y heces combinadas). Suponiendo un tiempo de retenci√≥n de 20 d√≠as, y alguna codigesti√≥n posible de otros desechos, el volumen del reactor requerido ser√≠a del orden de 5 000 m3. Por supuesto, esto es s√≥lo el recipiente de reacci√≥n, y se requiere otro equipo auxiliar. Adem√°s, la transformaci√≥n de una ciudad en saneamiento sin agua requerir√≠a otros tipos de infraestructuras, tales como servicios de recolecci√≥n y transporte de los desechos, algo parecido a lo que hay con los otros desechos dom√©sticos habituales‚ÄĚ.

Advertisement

Imagen: ejemplo de un tanque de 5000m3

El tanque deber√≠a ser del doble de lo que nos comentan atendiendo a los n√ļmeros de tiempo, porque ellos han estimado una retenci√≥n de 20 d√≠as cuando se necesitan 40, pero para que puedas imaginarlo, un tanque de 5000 m3 es comparativamente similar a un edificio de tres plantas. (E, insistimos, deber√≠a tener el doble de ese tama√Īo).

Aqu√≠ hay una lista de los √ļnicos 29 pa√≠ses del mundo con menos de cien mil habitantes y, s√≥lo la ciudad de Londres ‚ÄĒpongo este ejemplo ya que hacen pruebas en Reino Unido‚ÄĒ tiene ocho millones cuatrocientos mil. Por supuesto, no tienen ning√ļn sentido contener toda una urbe en uno pudiendo hacer varios repartidos por zonas, pero nos aproxima la cruda realidad de que, para la mayor√≠a de ciudades del primer mundo, ser√≠an necesarios muchos, muchos tanques.

Advertisement

Por √ļltimo, queda el problema del uso del digestato residual, ya que no todo el a√Īo se puede aplicar fertilizante, ni las ciudades tienen tantas zonas para usarlo, sin contar de que no deja de ser esti√©rcol y huele, lo que implicar√≠a su transporte a otros sitios alejados y el transporte por defecto, tanto a la planta como luego desde ella, no es gratis.

Es muy dif√≠cil, casi imposible, hacer una comparaci√≥n de gastos de transporte en gasolina o derivados versus beneficios generados en energ√≠a sin saber a d√≥nde transportar√≠amos ese digestato para ver si se hace m√°s da√Īo del que se trata de revertir. Basta hacerse una idea y entender que cuando hablamos en toneladas y en distancias tan considerables no es tan f√°cil tener d√≥nde depositarlo ni tan barato transportarlo.

Advertisement

El suelo tiene, adem√°s, un m√°ximo de esti√©rcol que puede ‚Äútragar‚ÄĚ, no se puede hacer una monta√Īa en el mismo punto indefinidamente. Eso implica que el espacio ‚Äúabonado‚ÄĚ ir√≠a progresivamente aumentando hasta tocar un hipot√©tico l√≠mite.

Al final, la conclusión se resume en que para lugares sin red de saneamiento y con relativamente poca población LooWatt puede llegar a tener sentido, especialmente cuando hay dificultades para obtener energía como en Madagascar, donde operan con razonable éxito.

La falta de universalidad de LooWatt, además, no elimina que existe un problema real de saneamiento y uso del agua a escala global, que es grave, y necesita una solución. Esta, por desgracia, no es la definitiva.