Image: Suitsat1 (Wikimedia Commons)

El 3 de febrero de 2006, las c√°maras de televisi√≥n emitieron en directo a dos astronautas que trabajaban fuera de la ISS. De repente, las im√°genes muestran un cuerpo flotando en el espacio mientras uno de los dos astronautas parece despedirse en una extra√Īa ceremonia. ¬ŅQu√© demonios era aquello?

Los trajes espaciales que usan los astronautas de la NASA y los cosmonautas rusos no pueden usarse hasta que est√©n llenos de agujeros como unos vaqueros, principalmente porque no tener agujeros es lo que los mantiene vivos. Por eso tambi√©n, se gastan millones de d√≥lares en el dise√Īo y construcci√≥n de los trajes utilizados en la Estaci√≥n Espacial Internacional, aunque la mayor√≠a se utilizan solo una docena de veces antes de renovarlos o retirarlos de servicio.

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Image: Trabajos en el exterior de la ISS (Wikimedia Commons)

Durante la era de los transbordadores espaciales, los trajes de la NASA pod√≠an regresar a la Tierra a bordo del transbordador y revisarse. En cambio, ahora se descartan de la misma manera que los trajes espaciales Orkin rusos: a trav√©s de la nave espacial Progress no tripulada que reabastece a la ISS tres o cuatro veces al a√Īo.

Después de que los suministros se descargan de la cápsula Progress, estos están llenos de basura espacial de la ISS: recipientes de comida vacíos, ropa sucia (la ISS no tiene lavadora), trajes espaciales viejos y otros desechos. Luego, la cápsula se pone a la deriva en órbita, momento donde se quemará cuando vuelva a entrar en la atmósfera de la Tierra.

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Image: C√°psula Progress (Wikimedia Commons)

En 2004, un equipo de investigación ruso dirigido por el ingeniero Sergei Samburov llevó el concepto un poco más allá: decidieron convertir un viejo traje espacial Orlan en un satélite experimental de comunicaciones equipándolo con tres baterías, un microprocesador, un transmisor de radio y sensores para medir la temperatura.

Orlan fue un producto del programa de aterrizaje lunar L-3 soviético de la década de 1960 que tenía como objetivo aterrizar cosmonautas en la Luna antes de que Estados Unidos lo consiguiera. Parte de esta misión consistía en hacer que los cosmonautas se transfirieran entre una nave espacial en órbita lunar y la nave espacial de aterrizaje lunar, y eso significaba que necesitarían un traje especial de caminata espacial.

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Image: Surayev con dos trajes Orlan (Wikimedia Commons)

El desarrollo hacia esta misi√≥n de aterrizaje lunar (no realizada) puso de relieve la importancia de las EVA para futuras misiones, y esto engendr√≥ dos trajes espaciales. El primero era un traje ligero de rescate de emergencia. El segundo fue un traje de EVA semirr√≠gido m√°s pesado y sofisticado llamado Orlan. Este √ļltimo fue un traje de entrada trasera que pod√≠a ponerse y quitarse en solo cinco minutos. Tambi√©n era ajustable para que pudiera adaptarse a cosmonautas de diferentes alturas y pesos.

Volviendo al 2004, Samburov y sus colegas eran miembros rusos del Amateur Radio on the International Space Station (ARISS), y adem√°s el grupo fue el responsable de instalar una estaci√≥n de radio en la ISS. En cualquier caso, averiguar los detalles de lo que har√≠a el extra√Īo sat√©lite recay√≥ en las secciones rusa y estadounidense de ARISS. (De hecho, los rusos lo apodaron ‚ÄúIvan Ivanov‚ÄĚ, y los estadounidenses lo llamaron ‚ÄúSr. Smith‚ÄĚ, aunque su nombre oficial fue ‚ÄúSuitSat-1").

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Image: Traje Orlan (Wikimedia Commons)

¬ŅQu√© buscaban con la idea realmente? El plan era liberar el traje y dejar que se agotaran sus bater√≠as internas mientras transmit√≠a una se√Īal de su estado a la Tierra. La prueba responder√≠a a preguntas como si el traje se sobrecalentaba con sus sistemas de enfriamiento apagados, si transmitir√≠a claramente mientras giraba de un extremo a otro en √≥rbita, o si las bater√≠as durar√≠an m√°s tiempo con los sistemas de soporte de vida apagados. Pruebas aparentemente extra√Īas para un traje espacial vac√≠o, cuyo objetivo final era reunir datos para ayudar a informar a la pr√≥xima generaci√≥n de trajes Orlan.

El 10 de septiembre de 2005, un barco de reabastecimiento Progress despegó de Kazajstán con destino a la Estación Espacial Internacional. Entre su carga estaba una especie de walkie-talkie y los otros componentes para el SuitSat-1.

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Image: Suitsat (Wikimedia Commons)

Después de que Progress llegó a la ISS, los astronautas ensamblaron los componentes y los colocaron dentro del cuerpo del traje espacial. Ataron una antena y un panel de control al casco del traje, y luego rellenaron el traje lleno de ropa sucia para darle una forma más humana (y para deshacerse de la tela).

Posteriormente, el 3 de febrero de 2006, al comienzo de una caminata espacial de seis horas, el cosmonauta ruso Valery Tokarey sac√≥ el SuitSat-1 de la ISS, lo encendi√≥ y le dio un empuj√≥n final. ‚ÄúAdi√≥s, Mr Smith‚ÄĚ, le dijo mientras el traje espacial flotaba lentamente.

El video del lanzamiento del SuitSat-1 se puede ver justo encima, al igual que las m√ļltiples e hist√≥ricas fotograf√≠as del traje flotando sobre la tierra. Im√°genes preciosas, aunque con un punto ciertamente inquietante, sobre todo para el p√ļblico que se asust√≥ desde la Tierra cuando vieron lo que parec√≠a un astronauta muerto que se desplazaba por el espacio.

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Desgraciadamente, la historia posterior del traje no es muy extensa. SuitSat-1 solo complet√≥ un par de √≥rbitas alrededor de la Tierra antes de que comenzara a funcionar mal. Tokarey y su compa√Īero en la caminata espacial, el astronauta de la NASA, Bill McArthur, ni siquiera hab√≠an vuelto a la estaci√≥n espacial antes de que Houston informara que no se recib√≠an m√°s transmisiones de SuitSat-1.

Image: Suitsat (NASA)

Parec√≠a que el sat√©lite estaba muerto ... hasta que varios radioaficionados comenzaron a captar se√Īales d√©biles. Eran mucho m√°s d√©biles de lo esperado, pero el SuitSat-1 todav√≠a estaba en el aire.

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¬ŅQu√© hab√≠a fallado? Existen diferentes teor√≠as para explicar los problemas de SuitSat. Las bater√≠as pueden no haber funcionado correctamente en el fr√≠o del espacio. O quiz√°s la radio podr√≠a haber cambiado de alguna manera a una configuraci√≥n de baja potencia. O la antena, posiblemente trastocada de las piezas en la ISS, pudo no haber funcionado tan bien como se esperaba, un problema que posiblemente empeor√≥ por la ca√≠da incontrolada del traje espacial.

Image: Suitsat (NASA)

Sorprendentemente, en lugar de desaparecer en dos o tres d√≠as como se esperaba, SuitSat-1 permaneci√≥ en el aire durante dos semanas completas antes de finalmente quedarse en silencio el 18 de febrero. El ‚Äúsat√©lite‚ÄĚ se desplaz√≥ en √≥rbita durante otros siete meses antes de quemarse en el reingreso el 7 de septiembre de 2006.

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As√≠ terminaba la aventura del primer y √ļnico sat√©lite que simul√≥ a un astronauta fallecido vagando en la inmensidad del espacio. [Wikipedia, Popular Science, NASA]