La NASA no ha descubierto vida en Marte a√ļn, pero nuevos resultados sugieren que, quiz√°, en alg√ļn momento de la historia del planeta, las condiciones fueron favorables para que aparecieran algunos seres extraterrestres. Quiz√°.

Los cient√≠ficos detr√°s de los experimentos del rover Curiosity informaron hoy sobre dos resultados que hacen que la historia del planeta rojo sea a√ļn m√°s interesante. Un grupo encontr√≥ materia org√°nica que contiene carbono en rocas de 3500 millones de a√Īos. Otro not√≥ que los niveles de metano alrededor de Curiosity variaban seg√ļn la estaci√≥n. Combinados, estos resultados presentan atisbos sugerentes de un pasado marciano potencialmente habitable.

Por todo lo que hemos aprendido sobre la qu√≠mica y los minerales depositados en el cr√°ter Gale donde est√° estacionado Curiosity, ‚Äúpensamos que era un ambiente habitable‚ÄĚ, explic√≥ a Gizmodo Jennifer Eigenbrode del Centro de vuelo espacial Goddard de la NASA. ‚ÄúTen√≠a la capacidad de sustentar la vida, pero no significa que la vida estuviera all√≠‚ÄĚ.

El rover Curiosity de la NASA ha estado vagando alrededor del cráter Gale de Marte, el lecho de un supuesto lago, desde 2012. Parte de sus tareas son muestrear el polvo y la atmósfera en busca de moléculas interesantes, como aquellas que pueden revelar signos de vida o habitabilidad.

Los estudios m√°s recientes, ambos publicados en Science, arrojan luz sobre eso. El instrumento de An√°lisis de Muestras en Marte del rover (SAM) cocin√≥ parte de la tierra marciana y desbloque√≥ algunas mol√©culas que contienen mucho carbono, unas con azufre y otras con una estructura relativamente compleja. ‚ÄúTal vez provienen de seres vivos, o tal vez solo son un nutriente adicional para la vida‚ÄĚ, dijo Eigenbrode. Las mol√©culas org√°nicas aparecen con frecuencia en el espacio, pero est√° claro que Marte ten√≠a los bloques de construcci√≥n de la vida en un momento en que muchos piensan que era m√°s habitable.

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En cuanto al metano, el espectr√≥metro l√°ser ajustable de Curiosity midi√≥ los niveles de metano en su atm√≥sfera circundante durante cinco a√Īos. Los niveles promediaron en 0,41 partes por mil millones en volumen, pero variaron de 0,24 a 0,65 dependiendo de la estaci√≥n. Aqu√≠ en la Tierra, asociamos el metano con la vida, pero es un misterio lo que podr√≠a estar origin√°ndolo en Marte. Tal vez es un proceso geol√≥gico. ‚ÄúProbablemente indica que hay m√°s agua activa en el subsuelo de lo que entend√≠amos‚ÄĚ, dijo a Gizmodo la cient√≠fica Kirsten Siebach, ge√≥loga marciana de la Universidad de Rice que no particip√≥ en los estudios.

En la Tierra, tenemos un proceso por el cual los volcanes submarinos interact√ļan con la roca y producen metano que alimenta a las bacterias. Quiz√° haya bacterias marcianas bajo la superficie que comen metano, explic√≥ a Gizmodo Tanya Harrison, directora de investigaci√≥n de la Iniciativa de Ciencia y Tecnolog√≠a Espacial de la Universidad Estatal de Arizona (‚ÄúNewSpace‚ÄĚ). Pero por ahora, no hay pruebas de tales bacterias.

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El metano es una buena noticia, est√© vinculado a la vida o no. ‚ÄúPensamos que Marte estaba muerto internamente‚ÄĚ, dijo Harrison. ‚ÄúAhora tenemos datos para confirmar que hay un ciclo estacional, lo que sugiere que el metano est√° siendo generado por algo‚ÄĚ.

Todas las fuentes externas con las que habl√© dijeron que es importante ser esc√©ptico sobre las afirmaciones de que haya vida, extinta o no, en el planea rojo. Al fin y al cabo, solo se han hallado mol√©culas org√°nicas, por lo que a√ļn estamos en la etapa de la qu√≠mica, y no de la biolog√≠a. Adem√°s, los cient√≠ficos no saben cu√°les eran las mol√©culas originales antes de que Curiosity calentara las rocas para realizar mediciones, dijo a Gizmodo la cient√≠fica de la Universidad de Utrecht, Inge Loes ten Kate, que no particip√≥ en la investigaci√≥n.

Todav√≠a queda mucho por aprender sobre Marte. Las misiones Insight y ExoMars nos ense√Īar√°n m√°s sobre la geolog√≠a y el metano del planeta. Mars2020 arrojar√° luz sobre las mol√©culas org√°nicas y preparar√° una muestra que una futura misi√≥n podr√≠a traer a la Tierra. Marte no recicla su roca como lo hace la Tierra, as√≠ que tal vez su antiguo polvo nos puede ense√Īar una o dos cosas sobre la historia de nuestro propio planeta, explic√≥ Siebach.

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Le pregunt√© a los cient√≠ficos con los que habl√© si pensaban que hab√≠a vida en Marte, y el consenso fue: quiz√° s√≠, quiz√° no. ‚ÄúSi exploras ambos caminos hacia adelante, es asombroso‚ÄĚ, dijo Eigenbrode. ‚ÄúEs fascinante lo que significan para comprender la vida en nuestro universo‚ÄĚ.

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