La NASA no ha descubierto vida en Marte aĂșn, pero nuevos resultados sugieren que, quizĂĄ, en algĂșn momento de la historia del planeta, las condiciones fueron favorables para que aparecieran algunos seres extraterrestres. QuizĂĄ.

Los cientĂ­ficos detrĂĄs de los experimentos del rover Curiosity informaron hoy sobre dos resultados que hacen que la historia del planeta rojo sea aĂșn mĂĄs interesante. Un grupo encontrĂł materia orgĂĄnica que contiene carbono en rocas de 3500 millones de años. Otro notĂł que los niveles de metano alrededor de Curiosity variaban segĂșn la estaciĂłn. Combinados, estos resultados presentan atisbos sugerentes de un pasado marciano potencialmente habitable.

Advertisement

Por todo lo que hemos aprendido sobre la química y los minerales depositados en el cráter Gale donde está estacionado Curiosity, “pensamos que era un ambiente habitable”, explicó a Gizmodo Jennifer Eigenbrode del Centro de vuelo espacial Goddard de la NASA. “Tenía la capacidad de sustentar la vida, pero no significa que la vida estuviera allí”.

El rover Curiosity de la NASA ha estado vagando alrededor del cråter Gale de Marte, el lecho de un supuesto lago, desde 2012. Parte de sus tareas son muestrear el polvo y la atmósfera en busca de moléculas interesantes, como aquellas que pueden revelar signos de vida o habitabilidad.

Los estudios mĂĄs recientes, ambos publicados en Science, arrojan luz sobre eso. El instrumento de AnĂĄlisis de Muestras en Marte del rover (SAM) cocinĂł parte de la tierra marciana y desbloqueĂł algunas molĂ©culas que contienen mucho carbono, unas con azufre y otras con una estructura relativamente compleja. “Tal vez provienen de seres vivos, o tal vez solo son un nutriente adicional para la vida”, dijo Eigenbrode. Las molĂ©culas orgĂĄnicas aparecen con frecuencia en el espacio, pero estĂĄ claro que Marte tenĂ­a los bloques de construcciĂłn de la vida en un momento en que muchos piensan que era mĂĄs habitable.

Advertisement

En cuanto al metano, el espectrĂłmetro lĂĄser ajustable de Curiosity midiĂł los niveles de metano en su atmĂłsfera circundante durante cinco años. Los niveles promediaron en 0,41 partes por mil millones en volumen, pero variaron de 0,24 a 0,65 dependiendo de la estaciĂłn. AquĂ­ en la Tierra, asociamos el metano con la vida, pero es un misterio lo que podrĂ­a estar originĂĄndolo en Marte. Tal vez es un proceso geolĂłgico. “Probablemente indica que hay mĂĄs agua activa en el subsuelo de lo que entendĂ­amos”, dijo a Gizmodo la cientĂ­fica Kirsten Siebach, geĂłloga marciana de la Universidad de Rice que no participĂł en los estudios.

En la Tierra, tenemos un proceso por el cual los volcanes submarinos interactĂșan con la roca y producen metano que alimenta a las bacterias. QuizĂĄ haya bacterias marcianas bajo la superficie que comen metano, explicĂł a Gizmodo Tanya Harrison, directora de investigaciĂłn de la Iniciativa de Ciencia y TecnologĂ­a Espacial de la Universidad Estatal de Arizona (“NewSpace”). Pero por ahora, no hay pruebas de tales bacterias.

Advertisement

El metano es una buena noticia, estĂ© vinculado a la vida o no. “Pensamos que Marte estaba muerto internamente”, dijo Harrison. “Ahora tenemos datos para confirmar que hay un ciclo estacional, lo que sugiere que el metano estĂĄ siendo generado por algo”.

Todas las fuentes externas con las que hablĂ© dijeron que es importante ser escĂ©ptico sobre las afirmaciones de que haya vida, extinta o no, en el planea rojo. Al fin y al cabo, solo se han hallado molĂ©culas orgĂĄnicas, por lo que aĂșn estamos en la etapa de la quĂ­mica, y no de la biologĂ­a. AdemĂĄs, los cientĂ­ficos no saben cuĂĄles eran las molĂ©culas originales antes de que Curiosity calentara las rocas para realizar mediciones, dijo a Gizmodo la cientĂ­fica de la Universidad de Utrecht, Inge Loes ten Kate, que no participĂł en la investigaciĂłn.

Todavía queda mucho por aprender sobre Marte. Las misiones Insight y ExoMars nos enseñarån mås sobre la geología y el metano del planeta. Mars2020 arrojarå luz sobre las moléculas orgånicas y prepararå una muestra que una futura misión podría traer a la Tierra. Marte no recicla su roca como lo hace la Tierra, así que tal vez su antiguo polvo nos puede enseñar una o dos cosas sobre la historia de nuestro propio planeta, explicó Siebach.

Advertisement

Le preguntĂ© a los cientĂ­ficos con los que hablĂ© si pensaban que habĂ­a vida en Marte, y el consenso fue: quizĂĄ sĂ­, quizĂĄ no. “Si exploras ambos caminos hacia adelante, es asombroso”, dijo Eigenbrode. “Es fascinante lo que significan para comprender la vida en nuestro universo”.

[Science, Science]