Seg√ļn los ge√≥logos, el volc√°n que duerme bajo el parque natural de Yellowstone, en Estados Unidos, no corre riesgo de entrar en erupci√≥n en los pr√≥ximos 100.000 a√Īos. Sin embargo, cada nuevo dato que averiguamos sobre Yellowstone confirma una cosa: es mucho m√°s masivo de lo que creemos.

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Un grupo de geof√≠sicos acaba de publicar un estudio en el que revelan el descubrimiento de una nueva c√°mara de magma que alimenta el volc√°n. Esta segunda c√°mara localizada a una profundidad de entre 19 y 45 kil√≥metros alberga una cantidad enorme de magma que oscila entre los 30.000 y los 160.000 kil√≥metros c√ļbicos.

El segundo dep√≥sito es m√°s profundo y mucho m√°s grande que el que se conoc√≠a hasta ahora. Por establecer una comparaci√≥n, la lava que se calculaba hasta ahora daba para llenar 2,5 veces el gran ca√Ī√≥n del Colorado. Con este nuevo descubrimiento, pueden llenar esa enorme garganta 11 veces. Este v√≠deo muestra las dos c√°maras, en rojo la que se conoc√≠a, y en amarillo la nueva.

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¬ŅC√≥mo se mide una c√°mara subterr√°nea a esas profundidades? La respuesta es curiosa: con terremotos. El equipo de geof√≠sicos de la Universidad de Utah dirigido por el profesor Hsin-Hua Huang ha analizado datos de 4.520 peque√Īos seismos locales en la zona de Yellowstone, as√≠ como de 329 temblores distantes de mayor magnitud.

La velocidad a la que circulan las ondas de un terremoto var√≠a en funci√≥n de la composici√≥n y la temperatura de la zona por la que pasan. Esos cambios han funcionado casi como una especie de ecograf√≠a a gran escala para delimitar el complejo sistema de magma que alimenta esta enorme caldera. A√ļn no se ha logrado dibujar el mapa completo del subsuelo bajo Yellowstone, as√≠ que no ser√≠a de extra√Īar que los c√°culos se cuelvan a revisar en el futuro. La buena noticia es que el volumen de magma en estas c√°maras no crece, sino que se mantiene constante. En otras palabras, Yellowstone duerme. Los fen√≥menos que observamos son solo su respiraci√≥n. [Universidad de Utah v√≠a Science]

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Portada: uno de los grande estanques prism√°ticos de diferentes colores que salpican Yellowstone y que se deben a su actividad volc√°nica. Foto: Robert B. Smith y Lee J. Siegel

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