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En esta isla portuguesa se está formando una extraña mezcla de roca y plástico, y no son buenas noticias

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Imagen: Plasticrust (Ignacio Gestoso)

Si vas a la playa, es probable que veas alguna forma de contaminación plástica dispersada en las olas o esparcida entre los granos de arena. Un fragmento de tapa de botella aquí, una pieza de embalaje transparente allí. Pero los investigadores han identificado un nuevo tipo de contaminación plástica, y tal vez más permanente, que se incorpora directamente a la costa rocosa: el “polvo de plástico”, una capa de plástico incrustada directamente en las rocas que llega con las olas.

Ignacio Gestoso, un ecologista marino del MARE-Marine and Environmental Research Center en la isla portuguesa de Madeira, notó por primera vez las extrañas costras en las rocas de la costa de la isla volcánica en 2016. Las películas de color azul claro se pegaron en la roca como un chicle viejo injertado en una acera. Gestoso y sus colegas tomaron algunas fotos y muestras rápidas, pero pensaron que el avistamiento fue único. Al año siguiente, los investigadores vieron que las costras todavía estaban allí. A principios de este año, regresaron al lugar para encontrar más áreas cubiertas por la misteriosa sustancia, ahora en varios colores. Entonces, el equipo decidió tomar medidas y recolectar más muestras para ver con qué estaban lidiando.

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Al realizar un muestreo aleatorio de las zonas rocosas de la costa, los investigadores descubrieron que durante tres años, las costras habían pasado de un solo avistamiento a cubrir casi el 10 por ciento de las superficies de las rocas. El análisis químico del material reveló que era polietileno, un plástico extremadamente común que se usa a menudo en envases de un solo uso y en contenedores de alimentos.

Imagen: Plasticrust es una forma de contaminación plástica que aún no se ha visto antes en las costas de la Tierra (Ignacio Gestoso)

En un artículo publicado este mes en la revista Science of The Total Environment, Gestoso y su equipo apodaron formalmente el fenómeno como “plasticrust”, una forma nunca antes vista de contaminación plástica. Trágicamente, ni siquiera es el primer tipo de material totalmente nuevo que nuestra especie ha formado en el medio ambiente con nuestra contaminación plástica. Hace seis años, los investigadores encontraron una impía fusión de plástico y roca en una playa hawaiana, el resultado de fogatas que derritieron los residuos de plástico y los unieron con arena y guijarros. Pero a diferencia de este “plastiglomerado”, Gestoso piensa que el óxido de plástico fue forjado por el agua, no por el fuego.

[Las costras] probablemente se originaron por el choque de piezas grandes de plástico contra la costa rocosa, lo que resultó en una costra de plástico en la roca de manera similar a como lo hacen las algas o los líquenes”, dijo Gestoso a Gizmodo.

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Plasticrust y plastiglomerado son recordatorios de la inflexible permanencia de la contaminación plástica. Los plásticos se han vuelto tan omnipresentes en este planeta que, con otros detritos tecnológicos y una cantidad abrumadora de restos de pollo, probablemente generarán una huella obvia de la humanidad en el registro fósil durante muchas decenas de millones de años. Mucho después de que nuestra especie se haya ido, estos “tecnofósiles” pueden permanecer en los estratos: la lápida colectiva y subterránea del Antropoceno.

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Pero la corrosión del plástico puede tener impactos más inmediatos. En Madeira, el óxido de plástico está reemplazando gradualmente las costras y películas biológicas naturales en las rocas, superficies en las que se adhieren y se alimentan animales intermareales como lapas y caracoles. El equipo de Gestoso descubrió que una especie de caracol marino que se alimentaba de algas era casi tan abundante en estas plastilinas como en las superficies normales, lo que sugiere que los moluscos no pueden evitar las rocas de plástico, sino que pastan en las algas que se asientan en la superficie. Eso plantea la posibilidad de que estén ingiriendo parte del plástico en el proceso.

Aún no está claro lo que significaría la ingestión de partículas plásticas para los caracoles y otros bichos cercanos a la costa, pero dado lo que ya sabemos sobre los efectos de los microplásticos en otros animales del océano como los peces, probablemente no sea bueno. Las partículas pueden bloquear el tracto digestivo, o introducir los contaminantes que les gusta adherirse a las superficies de plástico directamente en los cuerpos de los animales.

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Imagen: Plasticrust con caracoles marinos intermareales cerca (Ignacio Gestoso)

Gestoso dice que los estudios futuros deberían determinar cuánto plástico están tomando los caracoles para evaluar el riesgo potencial que representan las raíces de plástico. También dice que él y su equipo planean llevar a cabo encuestas de campo exhaustivas para las inversiones de plástico en la región para tener una idea de dónde se están acumulando las cosas. No se sabe aún si Plasticrust tiene el potencial de ser un fenómeno generalizado, pero descubrir exactamente cómo se genera Plasticrust y de qué materias primas sería fundamental para determinar su importancia para el medio ambiente marino, dice Gestoso.

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Gestoso espera que el descubrimiento de Plasticrust pueda contribuir a la concientización sobre las consecuencias de los desechos plásticos, por más inquietante que sea la noticia.

Como investigador en ecología marina, preferiría informar otros tipos de hallazgos y no un artículo que describa esta nueva y triste forma de contaminación plástica”, dijo Gestoso. “Desafortunadamente, la magnitud del problema es tan grande que pocos lugares están libres de la contaminación plástica”.

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