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Encuentran por primera vez garrapatas de murciélago "blandas" en Nueva Jersey

Garrapatas larvales vivas de murciélago (Carios kelleyi) que se encuentran en grandes murciélagos marrones en Nueva Jersey.
Garrapatas larvales vivas de murciélago (Carios kelleyi) que se encuentran en grandes murciélagos marrones en Nueva Jersey.
Imagen: J. Occi/Rutgers Center for Vector Biology

Como si no tuviéramos suficientes malas noticias para compartir en este momento, una especie de garrapata asociada con los murciélagos se ha detectado en Nueva Jersey por primera vez. Se desconocen los riesgos para la salud, pero estos parásitos, como vectores comunes de enfermedades, podrían amenazar a los humanos, las mascotas y el ganado.

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Los murciélagos y las garrapatas parecen una combinación impía, ya que ambas especies son conocidas por propagar enfermedades. Lamentablemente, se sabe que una garrapata de murciélago conocida como Carios kelleyi vive en docenas de estados de EE. UU. Y, como señala una nueva investigación publicada en el Journal of Medical Entomology, finalmente llegaron a Nueva Jersey, específicamente en Mercer y Condados de Sussex.

El año pasado, científicos del Programa de Especies en Peligro y No Caza de la División de Pesca y Vida Silvestre del Departamento de Protección Ambiental de Nueva Jersey identificaron larvas de Carios kelleyi en varios murciélagos marrones grandes (Eptesicus fuscus), en una posible señal de que estas garrapatas blandas son extensión. James Occi, estudiante de doctorado en el Centro Rutgers de Biología de Vectores de la Universidad de Rutgers en New Brunswick, es el autor principal del nuevo estudio.

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Las llamadas garrapatas “blandas” pertenecen a la familia de garrapatas Argasidae y, fiel a su nombre, son suaves al tacto y tienen un aspecto curtido. Las garrapatas duras, por otro lado, pertenecen a la familia Ixodidae y, como sabe cualquiera que haya tenido contacto con ellas, estos parásitos chupadores de sangre están construidos como pequeños tanques. Las garrapatas de los ciervos, que transmiten la enfermedad de Lyme a los humanos, provienen de la variedad dura. Todas las garrapatas, ya sean duras o blandas, tienen el potencial de transmitir patógenos porque se alimentan de sangre, como explicó Occi en un correo electrónico.

En cuanto a Carios kelleyi, se desconoce el riesgo de enfermedad que representan para los humanos, pero hay motivos de preocupación, ya que se sabe que estos insectos pican a las personas. Es más, se ha descubierto que estas garrapatas albergan el grupo de la fiebre maculosa rickettsiosis (un grupo de enfermedades causadas por bacterias estrechamente relacionadas) y la fiebre recurrente Borrelia, según Occi.

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A los murciélagos les gusta posarse en estructuras humanas como áticos y graneros, donde ellos, junto con sus patógenos, pueden entrar en contacto con humanos, gatos, perros y ganado. Las garrapatas están bastante contentas de permanecer unidas a sus huéspedes murciélagos, pero el peligro surge cuando los murciélagos son retirados de estos entornos humanos.

Las garrapatas suelen estar incrustadas en los murciélagos y no hay riesgo de que salten sobre los que manipulan murciélagos. De hecho, las garrapatas no vuelan o saltan y, en general, se alimentan de sangre mucho más lentamente que los mosquitos, por ejemplo”, explicó Dina Fonseca, coautora del nuevo estudio de Rutgers-New Brunswick, en un correo electrónico. “La principal estrategia de seguridad es estar consciente de la posibilidad de que las garrapatas se queden atrás después de que se eliminan los murciélagos. Privados de su fuente de sangre normal, estos murciélagos pueden picar a las personas”.

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El hecho de que los murciélagos y las garrapatas se mezclen de esta manera es más problemático, dado que los murciélagos albergan una gran cantidad de enfermedades, conocidas y desconocidas. La presencia de Carios kelleyi es una señal potencial de que se están extendiendo a nuevos territorios, lo que destaca la importancia de estudiar estos parásitos. Con ese fin, a los investigadores les gustaría recolectar más especímenes de garrapatas de Nueva Jersey y sus alrededores y analizarlos para detectar patógenos.

Como dato curioso, Carios kelleyi no es, técnicamente hablando, la primera garrapata blanda que se encuentra en Nueva Jersey. En 2001, los científicos encontraron una especie de garrapata blanda llamada Carios jersey en un trozo de ámbar que data de hace unos 90 millones a 94 millones de años. Las garrapatas han existido durante bastante tiempo, incluso se deleitaron con la sangre de los dinosaurios durante el Cretáceo.

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