En agosto de 2017 los astrĆ³nomos detectaban algo inusual: 15 seƱales de radio breves pero muy potentes desde el espacio, todas de la misma fuente: FRB 121102. Poco despuĆ©s se determinaba que provenĆ­an de una galaxia a 3 mil millones de aƱos luz de distancia. Ahora se sabe la sorprendente fuente.

Estas seƱales de radio repetitivas nunca han sido tan frecuentes como en el caso de FRB 12110, y eso ha sido clave en su estudio. Las rƔfagas de radio rƔpidas son seƱales de radio extremadamente potentes, que generan tanta energƭa como 500 millones de soles, pero tambiƩn son extremadamente cortas y duran solo milisegundos, nunca regresan y son imposibles de predecir o rastrear.

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En el caso de FRB 12110, al repetirse en el tiempo, ha dado una oportunidad Ćŗnica a los investigadores, permitiendo localizar el origen de las seƱales: una regiĆ³n de formaciĆ³n de estrellas en una galaxia enana a mĆ”s de 3 mil millones de aƱos luz de la Tierra.

Ahora, un equipo internacional de investigadores parece haber dado con la fuente estudiando los datos de los radiotelescopios que recogen la seƱal. El equipo estĆ” convencido que se trata de una estrella de neutrones. De ser asĆ­, ā€œse encontrarĆ­a en un entorno locoā€, cuentan los investigadores, ya que estarĆ­a muy cerca de un agujero negro, o quizĆ”s en una nebulosa muy poderosa.

Imagen: Wikimedia Commons

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Esto se debe a la forma en que la seƱal de radio estĆ” ā€œretorcidaā€. Las seƱales de FRB 121102 estĆ”n casi completamente polarizadas. Cuando estas seƱales polarizadas viajan a travĆ©s de un campo magnĆ©tico, se retuercen: cuanto mĆ”s fuerte es el campo, mayor es la torsiĆ³n. Esto se llama efecto Faraday, y permite a los investigadores aprender mĆ”s sobre el origen de las ondas.

En el caso de FRB 121102, esa torsiĆ³n de la polarizaciĆ³n de las seƱales es una de las mĆ”s grandes jamĆ”s observadas, lo que significa que tuvieron que pasar a travĆ©s de un campo magnĆ©tico muy intenso. SegĆŗn los investigadores:

Las Ćŗnicas fuentes conocidas en nuestra galaxia que estĆ”n retorcidas tanto como FRB 121102 estĆ”n en el Centro GalĆ”ctico, que es una regiĆ³n dinĆ”mica cerca de un agujero negro masivo. QuizĆ”s FRB 121102 se encuentra en un ambiente similar en su galaxia anfitriona. Sin embargo, la torsiĆ³n de las rĆ”fagas de radio tambiĆ©n podrĆ­a explicarse si la fuente se encuentra en una poderosa nebulosa o remanente de supernova.

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Estrella de neutrones. Wikimedia Commons

La propuesta es consistente con la hipĆ³tesis de las estrella de neutrones como resultado de una estrella masiva sometida a una supernova. PequeƱas y muy densas, emiten pulsos de radio mientras giran. De hecho, un tipo de estrella de neutrones llamada magnetar tiene un campo magnĆ©tico extremadamente fuerte, y estos pueden producir rĆ”fagas, de forma similar a como el Sol produce erupciones solares.

A partir de aquĆ­, los investigadores continuaran monitoreando y observando con el fin de distinguir entre las dos hipĆ³tesis que compiten en una estrella de neutrones, y que ofrecen como resultado esa rĆ”faga repetitiva de FRB 121102, ya sea cerca de un agujero negro, o en una poderosa nebulosa. [National Geographic]