En agosto de 2017 los astr├│nomos detectaban algo inusual: 15 se├▒ales de radio breves pero muy potentes desde el espacio, todas de la misma fuente: FRB 121102. Poco despu├ęs se determinaba que proven├şan de una galaxia a 3 mil millones de a├▒os luz de distancia. Ahora se sabe la sorprendente fuente.

Estas se├▒ales de radio repetitivas nunca han sido tan frecuentes como en el caso de FRB 12110, y eso ha sido clave en su estudio. Las r├ífagas de radio r├ípidas son se├▒ales de radio extremadamente potentes, que generan tanta energ├şa como 500 millones de soles, pero tambi├ęn son extremadamente cortas y duran solo milisegundos, nunca regresan y son imposibles de predecir o rastrear.

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En el caso de FRB 12110, al repetirse en el tiempo, ha dado una oportunidad única a los investigadores, permitiendo localizar el origen de las señales: una región de formación de estrellas en una galaxia enana a más de 3 mil millones de años luz de la Tierra.

Ahora, un equipo internacional de investigadores parece haber dado con la fuente estudiando los datos de los radiotelescopios que recogen la se├▒al. El equipo est├í convencido que se trata de una estrella de neutrones. De ser as├ş, ÔÇťse encontrar├şa en un entorno locoÔÇŁ, cuentan los investigadores, ya que estar├şa muy cerca de un agujero negro, o quiz├ís en una nebulosa muy poderosa.

Imagen: Wikimedia Commons

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Esto se debe a la forma en que la se├▒al de radio est├í ÔÇťretorcidaÔÇŁ. Las se├▒ales de FRB 121102 est├ín casi completamente polarizadas. Cuando estas se├▒ales polarizadas viajan a trav├ęs de un campo magn├ętico, se retuercen: cuanto m├ís fuerte es el campo, mayor es la torsi├│n. Esto se llama efecto Faraday, y permite a los investigadores aprender m├ís sobre el origen de las ondas.

En el caso de FRB 121102, esa torsi├│n de la polarizaci├│n de las se├▒ales es una de las m├ís grandes jam├ís observadas, lo que significa que tuvieron que pasar a trav├ęs de un campo magn├ętico muy intenso. Seg├║n los investigadores:

Las ├║nicas fuentes conocidas en nuestra galaxia que est├ín retorcidas tanto como FRB 121102 est├ín en el Centro Gal├íctico, que es una regi├│n din├ímica cerca de un agujero negro masivo. Quiz├ís FRB 121102 se encuentra en un ambiente similar en su galaxia anfitriona. Sin embargo, la torsi├│n de las r├ífagas de radio tambi├ęn podr├şa explicarse si la fuente se encuentra en una poderosa nebulosa o remanente de supernova.

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Estrella de neutrones. Wikimedia Commons

La propuesta es consistente con la hip├│tesis de las estrella de neutrones como resultado de una estrella masiva sometida a una supernova. Peque├▒as y muy densas, emiten pulsos de radio mientras giran. De hecho, un tipo de estrella de neutrones llamada magnetar tiene un campo magn├ętico extremadamente fuerte, y estos pueden producir r├ífagas, de forma similar a como el Sol produce erupciones solares.

A partir de aqu├ş, los investigadores continuaran monitoreando y observando con el fin de distinguir entre las dos hip├│tesis que compiten en una estrella de neutrones, y que ofrecen como resultado esa r├ífaga repetitiva de FRB 121102, ya sea cerca de un agujero negro, o en una poderosa nebulosa. [National Geographic]