En agosto de 2017 los astr√≥nomos detectaban algo inusual: 15 se√Īales de radio breves pero muy potentes desde el espacio, todas de la misma fuente: FRB 121102. Poco despu√©s se determinaba que proven√≠an de una galaxia a 3 mil millones de a√Īos luz de distancia. Ahora se sabe la sorprendente fuente.

Estas se√Īales de radio repetitivas nunca han sido tan frecuentes como en el caso de FRB 12110, y eso ha sido clave en su estudio. Las r√°fagas de radio r√°pidas son se√Īales de radio extremadamente potentes, que generan tanta energ√≠a como 500 millones de soles, pero tambi√©n son extremadamente cortas y duran solo milisegundos, nunca regresan y son imposibles de predecir o rastrear.

En el caso de FRB 12110, al repetirse en el tiempo, ha dado una oportunidad √ļnica a los investigadores, permitiendo localizar el origen de las se√Īales: una regi√≥n de formaci√≥n de estrellas en una galaxia enana a m√°s de 3 mil millones de a√Īos luz de la Tierra.

Ahora, un equipo internacional de investigadores parece haber dado con la fuente estudiando los datos de los radiotelescopios que recogen la se√Īal. El equipo est√° convencido que se trata de una estrella de neutrones. De ser as√≠, ‚Äúse encontrar√≠a en un entorno loco‚ÄĚ, cuentan los investigadores, ya que estar√≠a muy cerca de un agujero negro, o quiz√°s en una nebulosa muy poderosa.

Imagen: Wikimedia Commons

Advertisement

Esto se debe a la forma en que la se√Īal de radio est√° ‚Äúretorcida‚ÄĚ. Las se√Īales de FRB 121102 est√°n casi completamente polarizadas. Cuando estas se√Īales polarizadas viajan a trav√©s de un campo magn√©tico, se retuercen: cuanto m√°s fuerte es el campo, mayor es la torsi√≥n. Esto se llama efecto Faraday, y permite a los investigadores aprender m√°s sobre el origen de las ondas.

En el caso de FRB 121102, esa torsi√≥n de la polarizaci√≥n de las se√Īales es una de las m√°s grandes jam√°s observadas, lo que significa que tuvieron que pasar a trav√©s de un campo magn√©tico muy intenso. Seg√ļn los investigadores:

Las √ļnicas fuentes conocidas en nuestra galaxia que est√°n retorcidas tanto como FRB 121102 est√°n en el Centro Gal√°ctico, que es una regi√≥n din√°mica cerca de un agujero negro masivo. Quiz√°s FRB 121102 se encuentra en un ambiente similar en su galaxia anfitriona. Sin embargo, la torsi√≥n de las r√°fagas de radio tambi√©n podr√≠a explicarse si la fuente se encuentra en una poderosa nebulosa o remanente de supernova.

Advertisement

Estrella de neutrones. Wikimedia Commons

La propuesta es consistente con la hip√≥tesis de las estrella de neutrones como resultado de una estrella masiva sometida a una supernova. Peque√Īas y muy densas, emiten pulsos de radio mientras giran. De hecho, un tipo de estrella de neutrones llamada magnetar tiene un campo magn√©tico extremadamente fuerte, y estos pueden producir r√°fagas, de forma similar a como el Sol produce erupciones solares.

A partir de aquí, los investigadores continuaran monitoreando y observando con el fin de distinguir entre las dos hipótesis que compiten en una estrella de neutrones, y que ofrecen como resultado esa ráfaga repetitiva de FRB 121102, ya sea cerca de un agujero negro, o en una poderosa nebulosa. [National Geographic]