Imagen: Kyung Soo Kim et al., 2019/Scientific Reports

Durante el Cret√°cico temprano, un peque√Īo dinosaurio de dos patas camin√≥ sobre una capa de fino lodo tras una tormenta. Las huellas resultantes se convirtieron en piedra, pero a diferencia de lo que ocurre con las otras huellas fosilizadas de dinosaurios, estos f√≥siles de hace 120 millones de a√Īos permiten ver las marcas de la piel por toda la huella, trat√°ndose de un descubrimiento sin precedentes.

Las huellas de dinosaurios fosilizados son algo bastante com√ļn en la paleontolog√≠a, pero solo un 1% de estas huellas muestran pruebas de la existencia de piel. De estos, ninguno se ha encontrado que tuviese signos de piel por toda la huella. Hasta ahora.

La nueva investigaci√≥n publicada en Scientific Reports es ‚Äúla primera muestra de piel en dinosaurios que logra cubrir por primera vez una huella entera‚ÄĚ, seg√ļn los autores del nuevo art√≠culo. Estas marcas, llamadas Minisauripus y hechas por un peque√Īo dinosaurio de dos patas, son ‚Äúlas marcas de piel de dinosaurio con mayor detalle y resoluci√≥n encontradas nunca‚ÄĚ, se√Īalaron los investigadores, liderados por Kyung-Soo Kim de la Universidad Nacional de Educaci√≥n de Chinju, en Corea del Sur. El nombre Minisauripus no se usa para describir una especie concreta de dinosaurio, sino que es un Icnotax√≥n, un nombre que sirve para distinguir huellas f√≥siles.

Estas increíbles huellas fueron extraídas de la Formación Jinju en Corea, y estaban incrustadas en un bloque de arenisca gris muy fino que tenía una delgada capa de barro en la parte superior. El paper describe las cuatro huellas distintas que fueron encontradas en la misma dirección, además de una quinta huella aislada en un bloque diferente. Sus superficies han sido delineadas con una película de acetato transparente y luego fotografiadas y medidas.

Cada huella mide solo un par de cent√≠metros de largo, pero todas contienen marcas de la piel perfectamente conservadas. Con una edad estimada entre 120 y 112 millones de a√Īos, se trata de las huellas m√°s antiguas de Minisauripus encontradas nunca.

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Una serie de condiciones ambientales especiales permitieron que la huella pudiese preservarse as√≠. El peque√Īo dinosaurio camin√≥ a trav√©s de una fina capa de barro, algo similar a ‚Äúuna capa de pintura fresca de solo un mil√≠metro de grosor‚ÄĚ, dijo Martin Lockley, un paleont√≥logo de la Universidad de Colorado y coautor del nuevo art√≠culo. Este result√≥ ser el medio perfecto para dejar grabada la textura de la piel del animal. Adem√°s, la superficie pegajosa evit√≥ que el dinosaurio resbalase, lo que hubiera estropeado por completo las huellas.

De hecho, el nivel de detalle de estas marcas es extraordinario, y es dif√≠cil creer que se hicieron hace tanto tiempo. Grupos de escamas peque√Īas ‚ÄĒcada una de menos de medio mil√≠metro de ancho‚ÄĒ cubren toda la superficie de los peque√Īos pies del dinosaurio. Los investigadores dijeron que el patr√≥n de estas escamas es similar al que se ve en algunas aves cret√°cicas en China, pero la forma de sus pies es muy diferente. Adem√°s, aunque son considerablemente m√°s peque√Īos, estos patrones son similares a los que se ven en ciertas huellas parciales dejadas por dinosaurios m√°s grandes, como el brontosaurio.

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Seg√ļn la longitud de zancada y el tama√Īo de las huellas, los autores estiman que este individuo medir√≠a unos 28,4 cent√≠metros. Tambi√©n han estimado que avanzaba r√°pidamente y con grandes zancadas a una velocidad de 2,5 metros por segundo. La velocidad media a la que camina un humano es de aproximadamente 1,4 metros por segundo.

Una característica interesante que se ve en las marcas de las huellas es cómo la piel del dinosaurio se estiraba entre sus dedos. Otro aspecto curioso del descubrimiento es que los investigadores pudieron detectar marcas de lluvia en el lodo fosilizado, lo que les permitió averiguar ciertas cosas sobre la meteorología del período Cretácico.

Las pruebas muestran que, justo antes de que las huellas fuesen hecha, cayó algo de lluvia que acabó dejando una serie de marcas de gotas de agua. En un punto en concreto, el dinosaurio pisó una marca de lluvia ya existente, demostrando que la lluvia había caído primero. Todas estas pruebas pudieron ser preservadas gracias a la fina capa de barro.

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La paleontóloga Eugenia Gold de la Universidad de Suffolk dijo que la información recopilada de estas marcas harán que nuestras interpretaciones sobre la piel de los dinosaurios sean más completas.

‚ÄúA pesar de que se han encontrado huellas de este Icnotax√≥n en China y Corea antes, estas nuevas pistas muestran marcas de la piel a lo largo de toda la huella, lo cual es un hallazgo raro y emocionante‚ÄĚ, explic√≥ Gold, quien no particip√≥ en el nuevo estudio. ‚ÄúAdem√°s, las huellas son m√°s antiguas que las otras huellas conocidas para este Icnotax√≥n, lo que demuestra que esta especie vivi√≥ 10 o 20 millones de a√Īos antes de lo que pens√°bamos‚ÄĚ.

Se trata de un descubrimiento increíble y es una excelente demostración de cómo los fósiles pueden arrojar nuevas pistas sobre misterios tan antiguo.