Dos de las microtectitas encontradas en los fósiles de molusco.
Foto: Kristen Grace (Florida Museum)

Desde que fueron descubiertas hace ya 13 a√Īos, estas peque√Īas esferas cristalinas han tenido perpleja a la comunidad cient√≠fica. Ahora un nuevo estudio apunta a que estas extra√Īas ‚Äúperlas‚ÄĚ halladas en el interior de antiguas almejas fosilizadas son producto del impacto de un meteorito.

Las esferas aparecieron en el interior de antiguos caparazones de molusco hallados en Sarasota County quarry, en Florida, y seg√ļn un nuevo estudio publicado en Meteoritics and Planetary Science podr√≠an ser microtectitas. Seg√ļn su definici√≥n:

Las tectitas son objetos de vidrio natural, de algunos cent√≠metros o mil√≠metros en tama√Īo que, de acuerdo a la mayor√≠a de los cient√≠ficos, se han formado por el impacto de grandes meteoritos en la superficie de la Tierra. Las tectitas son los minerales m√°s secos conocidos, con un contenido de agua promedio de 0,005%. Esto es muy raro, ya que la mayor√≠a de los cr√°teres donde las tectitas se formaron se encontraban bajo el agua antes del impacto. Tambi√©n se ha descubierto zirc√≥n parcialmente fundido dentro de algunas tectitas. Esto, junto con el contenido de agua, sugiere que las tectitas se formaron bajo una temperatura y presi√≥n muy elevadas (similares a las necesarias para formar diamante).

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Los resultados del estudio no son del todo concluyentes, pero apuntan a dos impactos de meteorito que tuvieron lugar frente a la costa de Florida hace entre dos y tres millones de a√Īos. Mike Meyer, principal autor del estudio en la Universidad de Ciencia y Tecnolog√≠a de Harrisburg explica a Gizmodo:

Es la primera vez que encontramos microtectitas en Florida. Son uno de los poquísimos restos de meteorito que han aparecido en el estado. En este caso las esferas podrían ayudarnos a datar los moluscos, algo que hasta ahora no hemos conseguido.

Las tectitas son el producto del explosivo impacto de un meteorito sobre la superficie terrestre. Cuando este impacto tiene lugar, el objeto se vaporiza al instante junto a toneladas de roca y tierra bajo él. La mayor parte de rocas contienen minerales ricos en sílice, y ese sílice se funde y sale despedido a causa del impacto, enfriándose en el aire y dando lugar a una forma generalmente esférica o aerodinámica.

Cuatro microtectitas
Foto: Meyer y asociados. 2019

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Su forma depende del tama√Īo cuando vuelven a caer de la atm√≥sfera, las tectitas m√°s grandes tienen forma de l√°grima, pero las microtectitas suelen ser esf√©ricas. Con el paso del tiempo, estos materiales son arrastrados al mar como cualquier otro sedimento. Algunas de estas esferas pueden terminar en el interior de moluscos y su concha las protege de la erosi√≥n durante largos per√≠odos de tiempo.

La investigaci√≥n de las microtectitas se remonta a 2006, cuando Meyer era un alumno del centro y √©l y sus compa√Īeros buscaban f√≥siles de un tipo de microorganismo llamado benthic foraminifera. En su lugar, lo que encontraron fueron docenas de peque√Īas esferas dentro de almejas fosilizadas (Mercenaria campechiensis). Las part√≠culas son muy peque√Īas, apenas 200 micr√≥metros. En total, encontraron 83 de estas esferas transparentes. Nadie en la Universidad sab√≠a qu√© eran, as√≠ que las muestras languidecieron en el centro durante a√Īos.

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Recientemente, Meyer y sus colegas Roger Portell y Peter Harries decidieron dar una nueva oportunidad a las esferas. Las analizaron mediante microscopía de electrones y rayos-X entre otras técnicas que permitieron determinar su composición. Después, los investigadores compararon sus análisis con los de otras microtectitas, esferoides cósmicos llamados micrometeoritos y diversas rocas volcánicas.

Una microtectita vista al microscopio
Imagen: Meyer y asociados. 2019

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‚ÄúEl origen volc√°nico se descart√≥ casi de inmediato‚ÄĚ, explica Meyer a Gizmodo. ‚ÄúLas muestras eran demasiado redondeadas y su composici√≥n no encajaba. Hab√≠a alguna posibilidad de que las esferas fueran el producto de la contaminacion con alg√ļn material fabricado por el hombre, pero tambi√©n lo descartamos porque las esferas aparecieron en moluscos sellados que han permanecido as√≠ durante millones de a√Īos. Las microtectitas es la √ļnica respuesta posible.‚ÄĚ

Lo interesante es que las esferas han aparecido en estratos a diferente profundidad, lo que sugiere m√ļltiples impactos de meteorito en diferentes momentos. El siguiente paso es datar las esferas mediante radiois√≥topos de arg√≥n y solicitar la colaboraci√≥n de los aficionados a los f√≥siles para hallar m√°s de estas esferas en el sudoeste de Florida.

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Las microtectitas en estos moluscos han recibido el apodo de perlas espaciales, pero no es un término muy exacto. Las perlas están formadas de carbonato de calcio y en este caso los moluscos no han tenido nada que ver en su formación. Solo se quedaron con ellas dentro.