Image: Nanjing Institute of Geology and Palaeontology NIGP

Un equipo de investigadores ha encontrado en Dengying, una reserva de f√≥siles en el sur de China, la huella de animal m√°s antigua jam√°s registrada en la Tierra. Una criatura que vivi√≥ hace 550 millones de a√Īos, la primera evidencia que confirma a un antiguo grupo de animales anterior a la explosi√≥n del C√°mbrico.

Dicha ‚Äúexplosi√≥n‚ÄĚ, que se inici√≥ hace unos 540 millones de a√Īos, supuso la r√°pida aparici√≥n de una variedad diversificada de phyla animal en un per√≠odo de unos 25 millones de a√Īos. Anteriormente, la vida animal en el planeta consist√≠a en organismos m√°s simples (unicelulares o multicelulares), pero el C√°mbrico dio lugar a criaturas m√°s complejas del tipo que reconocemos hoy en d√≠a, incluidos los animales bilaterales, que exhibieron la primera simetr√≠a bilateral.

Pensemos que esta parte de la evoluci√≥n fue lo que permiti√≥ algo que hoy ni nos planteamos como las cabezas, vientres, colas o espaldas. Seg√ļn explica uno de los investigadores, el geobi√≥logo Shuhai Xiao de la Universidad Tecnol√≥gica de Virginia. Al diario The Guardian:

Los animales usan sus apéndices para moverse, construir sus hogares, luchar, alimentarse y, a veces, ayudar a aparearse. Es importante saber cuándo aparecieron los primeros apéndices y en qué animales, porque esto nos puede decir cuándo y cómo los animales comenzaron a cambiar a la Tierra de una manera particular.

Image: Dengying (Nanjing Institute of Geology and Palaeontology NIGP)

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Mientras que los animales bilaterales, incluidos los artrópodos y los anélidos, fueron los primeros en estirar sus innovadoras patas antes de la explosión del Cámbrico, en lo que se conoce como el Período Ediacárico hasta ahora no había evidencia de ello en el registro fósil. Por eso el descubrimiento en Dengying es tan importante.

De hecho, las marcas encontradas ahora representan un gran problema para la comprensi√≥n de la historia evolutiva, quiz√°s un peque√Īo paso para un bilaterino, pero un salto gigante para la especie animal.

En cuanto a las formas de las huellas de hace 550 millones de a√Īos, miden unos pocos mil√≠metros de ancho, y consisten en dos hileras dispuestas en lo que los investigadores describen como una ‚Äúserie mal organizada o grupos repetidos‚ÄĚ, lo que podr√≠a deberse a variaciones en la forma de andar, el ritmo, o las interacciones con la superficie de lo que una vez fue un lecho de r√≠o antiguo. Seg√ļn Xiao:

Las huellas est√°n organizadas en dos filas paralelas, como se esperaba si fueran hechas por animales con ap√©ndices emparejados. Adem√°s, est√°n organizadas en grupos repetidos, como se esperaba si el animal tuviera m√ļltiples ap√©ndices emparejados.

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Dicho de otra forma, esta criatura prehist√≥rica no era b√≠peda, tal vez algo con m√ļltiples patas emparejadas, como una ara√Īa o un ciempi√©s, aunque dado que solo se sabe de la criatura por las huellas, los investigadores enfatizan que es imposible saber con certeza qu√© forma espec√≠fica encarna este caminante temprano.

Con todo, y debido a la proximidad de las huellas de las fosas a las madrigueras descubiertas en las cercan√≠as, el equipo plantea la hip√≥tesis de que la criatura exhibi√≥ un ‚Äúcomportamiento complejo‚ÄĚ, como excavar peri√≥dicamente en los sedimentos para extraer ox√≠geno y alimentos en el h√°bitat de su lecho.

Sea como fuere, esas huellas son algo extraordinario. Son la marca más antigua registrada de una criatura que habitó un planeta que poco o casi nada tiene que ver con el actual. [The Guardian]