Fotograma de Heart Stop Beating

Un d√≠a, el se√Īor Lewis, de 55 a√Īos y aquejado de amiloidosis, casi sentenciado de muerte, decidi√≥ que no ten√≠a nada que perder. En marzo del 2011 acudi√≥ a la consulta del doctor Cohn, quien le hab√≠a prometido un dispositivo revolucionario. Unas semanas despu√©s, Lewis segu√≠a con vida, pero sin coraz√≥n.

La b√ļsqueda del coraz√≥n artificial perfecto parece interminable. La medicina se ha pasado d√©cadas investigando, d√°ndose golpes, con cientos de ensayos de prueba y error. En la mayor√≠a de los casos, los cirujanos terminaban bloqueados en la b√ļsqueda de una m√°quina que no se desgaste, que no se descomponga o que no cause co√°gulos e infecciones.

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Sin embargo, hace varios a√Īos, los doctores Billy Cohn y Bud Frazie, del Texas Heart Institute dec√≠an haber desarrollado una m√°quina que podr√≠a evitar todo eso de manera m√°s o menos simple: con un dispositivo, unos rotores giratorios que permitir√≠an a las personas mantenerse sin latido.

Imagen: WC

Aquello sonaba a ciencia ficci√≥n, pero las primeras pruebas parec√≠an darles la raz√≥n. Dentro de su laboratorio de investigaci√≥n hab√≠a un ternero de 8 meses llamado Aba. Cohn y Frazier quitaron el coraz√≥n de Aba y lo reemplazaron con dos bombas centr√≠fugas. ¬ŅQu√© ocurri√≥?

Si escuchabas su pecho con un estetoscopio, no podrías escuchar un solo latido del corazón. Si examinabas sus arterias, no había pulso. Si lo enganchabas a un EKG, estaba plano. Al día siguiente el animal ya estaba comiendo, durmiendo y moviéndose, aunque ya no tenía un corazón bombeando la sangre en sus organismos.

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Al parecer, las bombas hac√≠an girar la sangre de Aba y la mov√≠an a trav√©s de su cuerpo. Desde entonces, ambos doctores se pusieron a experimentar con m√°s terneros con el √ļnico fin de demostrar que podr√≠a funcionar con pacientes humanos.

Cohn y Frazier. WC

En marzo del 2011, cuando los doctores aseguraban haber probado con m√°s de 40 animales, todos con √©xito, se sintieron lo suficientemente seguros como para probar su dispositivo con un humano. As√≠ fue como contactaron con Craig Lewis, un hombre de 55 a√Īos que, literalmente, se estaba muriendo de amiloidosis, lo que causa una acumulaci√≥n de prote√≠nas anormales. Las prote√≠nas obstruyen los √≥rganos tanto que dejan de funcionar.

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En el caso de Lewis, la escena fue de lo m√°s peliculera, ya que decidi√≥ acudir a Cohn cuando su coraz√≥n se da√Ī√≥ tanto que los m√©dicos le alertaron que le quedaban unas 24 horas de vida. ‚ÄúNo hab√≠a nada que perder‚ÄĚ, le dijo a los medios.

La amiloidosis es una rara afección, una enfermedad autoinmune que llena los órganos internos de una proteína viscosa que causa insuficiencia cardíaca, renal y hepática de forma muy rápida. Sin una intervención inmediata, Lewis iba a morir, quizás no en esas 24 horas, pero era cuestión de días.

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Billy Cohn y su colega le hab√≠an explicado el proceso de forma sencilla. Le dijeron que, b√°sicamente, le iban a ‚Äúdesconectar‚ÄĚ (realmente se lo extirparon) el coraz√≥n y reemplazarlo por un dispositivo de ‚Äúflujo continuo‚ÄĚ, uno que permitir√≠a que la sangre circulara por todo su cuerpo sin pulso.

Cohn no era un don nadie, era cirujano veterano, además de un inventor e investigador que había dedicado gran parte de su vida a desarrollar tecnologías para reemplazar o reparar el corazón humano, siendo el más notable el Dispositivo de asistencia ventricular izquierda, también conocido como LVAD.

El hombre se había asociado con el doctor Frazier para desarrollar una nueva invención que utilizaría la tecnología de los LVAD para replicar las funciones de los ventrículos derecho e izquierdo del corazón. Primero con los animales, y luego con Lewis.

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Lewis durante la intervención. Imgur

Así fue como tomaron dos implantes médicos, dos dispositivos de asistencia ventricular, y los conectaron. Estos tienen un rotor helicoidal de cuchillas, lo que permite empujar la sangre hacia adelante en un flujo continuo. No es nada nuevo, miles de personas tienen uno de estos implantado cerca de sus corazones. Sin embargo, al usar dos, los médicos reemplazaron los ventrículos derecho e izquierdo, es decir, el corazón entero.

‚ÄúEscuchamos una especie de zumbido y de repente no ten√≠a pulso‚ÄĚ, contaron los m√©dicos. Si todo iba seg√ļn lo previsto, la bomba de flujo continuo deb√≠a durar m√°s tiempo que otros corazones artificiales, adem√°s de causar menos problemas. Esto se debe a que cada lado tiene una sola parte m√≥vil: el rotor girando constantemente.

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El procedimiento final tom√≥ menos de 48 horas y fue un gran √©xito. Craig Lewis se hab√≠a convertido en el primer humano en recibir esta tecnolog√≠a. Con todo, los doctores segu√≠an expectantes. Seg√ļn Cohn:

Toda la investigaci√≥n inicial y los primeros esfuerzos se dirigieron a hacer bombas puls√°tiles, sin embargo, la √ļnica raz√≥n por la que la sangre debe bombearse r√≠tmicamente en lugar de continuamente es el tejido del coraz√≥n mismo

El corazón artificial total temporario, modelo SynCardia de la empresa CardioWest. Wikimedia Commons

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El doctor sab√≠a que pulsatilidad del flujo es esencial para el coraz√≥n, porque solo puede nutrirse entre latidos del coraz√≥n. Tras el implante, Lewis despert√≥ y se recuper√≥ bien. El hombre pod√≠a hablar y sentarse en una silla, y eso ya era un logro enorme. Sin embargo, conforme fueron pasando las semanas comenz√≥ a desvanecerse, la enfermedad atacaba sin piedad su h√≠gado y ri√Īones.

Craig Lewis fue la primera persona que vivi√≥ durante un tiempo sin el pulso de un coraz√≥n, una aut√©ntica proeza de la medicina que, sin embargo, no evit√≥ el destino del se√Īor Lewis. El hombre muri√≥ pocos meses despu√©s debido a la amiloidosis. Los doctores dijeron que en el momento de su muerte, las bombas funcionaban sin problemas.

En la actualidad, las compa√Ī√≠as biom√©dicas en todo el mundo todav√≠a est√°n tratando de perfeccionar un coraz√≥n artificial pulsante, ‚Äúun error‚ÄĚ, seg√ļn el propio Cohn, ya que ‚Äúse trata de un producto que pronto quedar√° obsoleto‚ÄĚ.

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En su caso, para llevar al mercado el dispositivo de flujo continuo tendr√° que decidir sobre un dise√Īo final, encontrar un fabricante y obtener la aprobaci√≥n de la FDA y el resto de organizaciones reguladoras en el mundo. [Wikipedia, DailyMail, CNN, Collective-Evolution]