Por primera vez, los científicos colocaron cadáveres de caimanes en el fondo del Golfo de México para ver qué criaturas podían hacer una comida de los reptiles muertos. Los resultados fueron una sorpresa incluso para los investigadores.

El asombroso e ins√≥lito video tomado a una profundidad de 2,000 metros por un veh√≠culo operado por control remoto (ROV) en el Golfo de M√©xico muestra que gigantes is√≥podos de aguas profundas no desperdician ning√ļn momento cuando se presenta una comida inesperada, en este caso, una comida que normalmente no aparece en el men√ļ. Los investigadores responsables del sombr√≠o experimento, un equipo liderado por Craig McClain y Clifton Nunnally del Consorcio Marino de la Universidad de Louisiana (LUMCON), estaban estudiando c√≥mo el material de los entornos terrestres enriquece las redes alimenticias en los entornos oce√°nicos.

En este caso, el material terrestre eran tres caimanes muertos, lo que no pareci√≥ molestar a los is√≥podos gigantes en absoluto. Se abalanzaron r√°pidamente, apareciendo en el sitio en menos de 24 horas despu√©s de que llegaran los caimanes. Estos crust√°ceos est√°n muy relacionados con las chinches, tambi√©n conocidas como roly-polys, pero son aproximadamente del tama√Īo de balones de f√ļtbol. Usando sus poderosas mand√≠bulas, las criaturas arrancaron la carne, engullendo la carne de caim√°n hasta que apenas pod√≠an moverse.

El entusiasmo de estos carro√Īeros es totalmente comprensible. Estas criaturas de fondos de aguas profundas dependen inmensamente de las ‚Äúca√≠das de alimentos‚ÄĚ, en las que los animales acu√°ticos muertos se asientan en el fondo del oc√©ano. Esto t√≠picamente involucra ballenas, delfines, leones marinos y peces grandes como el at√ļn, tiburones y rayas, pero tambi√©n puede involucrar cosas de la tierra, como material vegetal, madera y, como muestra el nuevo video, caimanes enviados por cient√≠ficos . El video se grab√≥ en febrero pasado, y es la primera vez que los cient√≠ficos usan cad√°veres de reptiles para ‚Äúexaminar el papel de los caimanes en la biodiversidad y el ciclo del carbono en los oc√©anos profundos‚ÄĚ, explic√≥ McClain en Deep Sea News.

Los caimanes pueden parecer una elecci√≥n extra√Īa para tal experimento, pero sirven como un buen proxy para estudiar las redes alimenticias del pasado. Los caimanes son aproximaciones cercanas de los grandes reptiles marinos que vivieron hace millones de a√Īos, incluidas criaturas como los ictiosaurios, mosasaurios y plesiosaurios. Y como McClain se√Īal√≥ en Deep Sea News, los caimanes muertos en el fondo del oc√©ano pueden ser una ocurrencia m√°s com√ļn de lo que se suele apreciar:

Tanto los caimanes vivos como los cadáveres son frecuentes en las playas y en el sur. Una criatura de 3 metros llegó a tierra en Folly Beach, Carolina del Sur en 2014 y, en 2016, un cadáver de otro de 4 metros apareció en una playa en Galveston, Texas. Los caimanes pueden ser transportados fácilmente en alta mar por ríos importantes o durante tormentas grandes, tormentas tropicales y huracanes. Se observó la presencia de A. mississippiensis [una especie de caimán] a 30 kilómetros de la costa y después del huracán Katrina en 2005, se encontró un caimán a 25 kilómetros de la costa. Durante el evento de inundación de Mississippi 2011, se observaron varios caimanes muertos en la desembocadura del río Atchafalaya.

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Para el experimento, McClain y Nunnally adquirieron tres caimanes recientemente seleccionados por el estado de Louisiana. Los animales midieron entre 2 y 2,5 metros de longitud, y se colocaron en tres lugares diferentes en el Golfo de México a profundidades cercanas a los dos mil metros.

El video tomado por el ROV muestra la rapidez con la que los is√≥podos del tama√Īo de una pelota de f√ļtbol detectaron y descendieron sobre los cad√°veres. Las criaturas pellizcaron y desgarraron la dura piel de los reptiles con sus mand√≠bulas especializadas para ello. Finalmente aparecieron grandes cortes en los caimanes, exponiendo las costillas. En uno de los casos, un par de is√≥podos gigantes que se arrastran por el caim√°n acaban comi√©ndose el reptil desde el interior.

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Imagen: LUMCON

Los crust√°ceos comieron hasta el punto de estupefacci√≥n. Como los investigadores se√Īalaron en el video, estas criaturas tienen una capacidad incre√≠ble para atiborrarse y almacenar la energ√≠a acumulada. Despu√©s de una comida como esta, los is√≥podos gigantes no tendr√°n que alimentarse durante meses, y posiblemente incluso a√Īos.

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Los investigadores regresar√°n a los cad√°veres en un par de meses para ver lo que queda. A medida que la carne se va consumiendo progresivamente, los animales que se alimentan de la bestia muerta ser√°n cada vez m√°s peque√Īos. En consecuencia, McClain y Nunnally esperan ver estrellas fr√°giles y peque√Īos peces recogiendo lo que queda. Tambi√©n les gustar√≠a recolectar algunas costillas para determinar si hay gusanos que se alimentan de huesos, un carro√Īero nunca antes visto en esta parte del mundo.

No podemos esperar para verlo. [Deep Sea News]