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Estos ratones semiacuáticos son tan fascinantes como adorables

Representación artística de Colomys lumumbai, una de las dos especies de ratones semiacuáticos recientemente descritas.
Representación artística de Colomys lumumbai, una de las dos especies de ratones semiacuáticos recientemente descritas.
Ilustración: Velizar Simeonovski, Field Museum

Las selvas tropicales africanas son el hogar de algunas de las especies más deliciosas y sorprendentes de la Tierra, como lo demuestra una investigación reciente sobre algunos roedores amantes del agua bastante inusuales.

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Un estudio publicado en el Zoological Journal of the Linnean Society describe dos especies de ratones semiacuáticos. Al vivir en la cuenca del Congo y las partes occidentales de África ecuatorial, estos ratones se ganan la vida cazando insectos y renacuajos mientras vadean por aguas poco profundas.

Los autores del nuevo estudio, dirigido por el biólogo Tom Giarla de Siena College en Nueva York, hicieron una inmersión profunda en un género enigmático de ratón conocido como Colomys, que se traduce como “ratón zanco” debido a sus patas alargadas. 

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Dos de los colaboradores de Giarla en el proyecto, Terry Demos y Julian Kerbis Peterhans del Field Museum en Chicago, habían estado haciendo trabajo de campo en África durante décadas, y le contaron sobre una especie de roedor bastante extraña que habían estado atrapando cerca de arroyos y pantanos. en África central, un roedor conocido como Colomys goslingi.

Basado en una investigación previa limitada, supuestamente tenía un rango enorme, con registros de recolección dispersos que se extendían desde Liberia hasta Kenia y el sur hasta Angola”, explicó Giarla en un correo electrónico. “Inmediatamente, sospechamos que esta especie podría comprender varias especies, porque pocos roedores tropicales tienen un rango natural tan amplio”. 

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Especímenes de los ratones zancos estudiados en el nuevo artículo. La especie C. goslingi previamente conocida está a la izquierda, y la especie C. lumumbai recientemente descrita está a la derecha.
Especímenes de los ratones zancos estudiados en el nuevo artículo. La especie C. goslingi previamente conocida está a la izquierda, y la especie C. lumumbai recientemente descrita está a la derecha.
Imagen: T. C. Giarla et al., 2020

Para tener una mejor idea de Colomys, los científicos analizaron el trabajo de campo relevante, recolectaron especímenes físicos de colecciones de museos y tomaron muestras de ADN. El análisis comparativo resultó en la identificación de cuatro especies distintas pertenecientes a Colomys, dos previamente conocidas y dos desconocidas para la ciencia.

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Una de las especies conocidas, C. eisentrauti, se elevó de una subespecie a una especie propia en toda regla, y su hábitat se definió como restringido al noroeste de Camerún. Se encontró que la otra especie conocida, C. goslingi, tenía un rango más restringido de lo que se pensaba anteriormente. Las dos especies recientemente descritas se denominaron C. lumumbai y C. wologizi, en honor al líder de la independencia congoleña Patrice Lumumba y las montañas Wologizi de Liberia.

Los autores también aprovecharon esta oportunidad para estudiar un extraño espécimen de ratón encontrado en Etiopía en 1927. Esta criatura fue previamente asignada a un género y especie completamente nuevos, Nilopegamys plumbeus, y probablemente esté extinto. El único espécimen exhibía características similares a las observadas en los ratones zancos, como pelaje resistente al agua y patas alargadas, pero los científicos no habían podido averiguar dónde encajaba dentro del árbol genealógico evolutivo de los roedores.

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Gracias a los curadores del Field Museum, donde se encuentra el único espécimen, obtuvimos permiso para tomar muestras de un trozo de tejido seco pegado a su cráneo”, dijo Giarla. “Me las arreglé para extraer ADN de ese trozo de tejido seco muy viejo y secuenció parte de su ADN. Tuve que hacer todo este trabajo en un espacio de laboratorio especial para asegurarme de que ningún otro ADN pudiera contaminarlo. Cuando construí el árbol evolutivo para todas nuestras muestras de Colomys y Nilopegamys, estaba claro que Nilopegamys estaba estrechamente relacionado con Colomys”.

De hecho, están tan estrechamente relacionados que los dos grupos ahora se consideran géneros hermanos.

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Los colomys son ratones, pero nunca los confundirías con los que se esconden entre tus paredes. Son más grandes que los ratones domésticos, con un espeso pelaje marrón, largos bigotes, vientres blancos brillantes y patas alargadas que solo pueden describirse como canguros. También tienen cerebros inusualmente grandes, lo que puede tener algo que ver con su estilo de vida semiacuático.

El volumen de sus cráneos es enorme en relación con otros roedores africanos”, explicó Giarla. “Creemos que esto es para apoyar el sistema mecanosensorial asociado con sus largos bigotes, que utilizan para cazar animales acuáticos como larvas de insectos y renacuajos. Hasta donde yo sé, ningún otro roedor caza como Colomys: caminan a través de aguas poco profundas con sus largos pies con sus bigotes colgando sobre la superficie del agua, esperando abalanzarse sobre cualquier cosa que se mueva, dijo, y agregó:Ellos son bichos raros”.

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Los ratones zancudos se encuentran principalmente en arroyos poco profundos, pero también se han visto en áreas pantanosas y en los bordes poco profundos de ríos profundos. También son nocturnos, y pasan las noches buscando comida en arroyos poco profundos en bosques densos, una tarea que es posible gracias a sus patas de canguro. Más allá de esto, son un misterio.

Me encantaría saber más sobre el comportamiento y la ecología de estos animales”, dijo Giarla. 

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Además, le gustaría incluir a Colomys en algunos estudios comparativos más amplios para manejar mejor los procesos evolutivos que dan lugar a nuevas especies en África tropical. A Giarla también le gustaría encontrar evidencia de Nilopegamys, pero teme que el animal esté realmente extinto.

Lo que trae a colación un punto interesante que tiene que ver con la conservación.

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Giarla dijo que el nuevo estudio fue motivado por su interés en mapear la propagación y las historias evolutivas de los pequeños mamíferos que viven en los bosques de África ecuatorial, como roedores y musarañas, animales que no reciben mucha atención.

Los bosques de África occidental, la cuenca del Congo y el sistema de grietas de África oriental se enfrentan a grandes amenazas de actividades humanas, como la deforestación y la minería”, dijo. “Algunas especies con rangos pequeños probablemente se extinguirán pronto si no se protege una mayor parte del bosque”.

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