Imagen: Jim Cooke.

Facebook siempre ha dicho que no utilizan datos de ubicación para realizar sus sugerencias de amigos, pero eso no significa que no hayan pensado hacerlo.

En 2014 Facebook solicit√≥ una patente para una t√©cnica que utiliza los datos de los smartphones para averiguar si dos personas podr√≠an conocerse. El responsable de esta tecnolog√≠a, un ingeniero de la compa√Ī√≠a llamado Ben Chen, escribi√≥ que no solo era posible detectar si dos smartphones estaban en el mismo lugar al mismo tiempo, sino que al comparar las lecturas del aceler√≥metro y el giroscopio de ambos m√≥viles los datos pod√≠an identificar cuando las personas se encontraban una frente a la otra, o caminando juntos. De esa forma, Facebook podr√≠a sugerirte como amigo a una persona con la que conversaste en el bar la noche anterior, pero no a todas las personas que estaban ah√≠ y no tuviste ning√ļn tipo de contacto.

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Facebook asegura que no ha puesto esta tecnología en práctica.

‚ÄúActualmente no usamos la ubicaci√≥n [para el sistema de Personas que quiz√°s conozcas]‚ÄĚ, dijo un portavoz de Facebook. La red social tambi√©n nos ha dicho en el pasado que solo usaron la ubicaci√≥n para recomendar amigos durante una prueba breve que llevaron a cabo en 2015. Sin embargo, varias de sus patentes dejan claro que s√≠ piensan en la posibilidad de usar ubicaci√≥n, adem√°s de recomendar a los usuarios hacerse amigos de personas que, por ejemplo, ‚Äúaccedan a la red social desde el mismo lugar y en el mismo momento que otra persona‚ÄĚ.

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En el transcurso de nuestra investigaci√≥n de un a√Īo sobre c√≥mo la red social hace esas recomendaciones de amigos incre√≠blemente precisas, Facebook nos ha dicho muchas cosas que no hacen, con la intenci√≥n de calmar los temores acerca de su capacidad de espiar a sus usuarios: no usa proxies para la ubicaci√≥n, tales como redes WiFi o direcciones IP. Tampoco usa datos como los perfiles que revisas en WhatsApp o reconocimiento facial en esa aplicaci√≥n de mensajer√≠a. La mayor√≠a de las recomendaciones que hace Facebook se basan en los datos personales (direcci√≥n, correo, etc√©tera) que los usuarios le dan voluntariamente a la red social.

Pero eso no significa que Facebook no haya pensado en utilizar los metadatos de los usuarios de una forma m√°s estrat√©gica para establecer conexiones entre ellos. Las patentes de Facebook que mencionan el sistema de ‚ÄúPersonas que quiz√°s conozcas‚ÄĚ revelan algunos m√©todos muy ingenioso que la compa√Ī√≠a ha ideado para descubrir que dos personas podr√≠an conocerse en el mundo real. Una patente que solicitaron en 2015 describe una t√©cnica que podr√≠a asociar los metadatos asociados a las fotos que suben dos personas. Dicho de otro modo, el sistema podr√≠a asumir que dos personas se conocen si pertenecen a series de fotos con t√≠tulos similares (como por ejemplo IMG_4605739 y IMG_4605742), o en el caso de que las fotos muestren las mismas part√≠culas de polvo o rayas en el objetivo, lo que indica que fueron tomadas por la misma c√°mara.

Esto quiere decir que todas las personas a las que le has enviado fotos y que las han subido a sus perfiles de Facebook aparec√≠an en tu secci√≥n de ‚ÄúPersonas que quiz√°s conozcas‚ÄĚ. Ser√≠a una buena forma de conocer a todas las otras personas que contrataron al fot√≥grafo de tu boda.

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‚ÄúTampoco analizamos las im√°genes que han sido tomadas por la misma c√°mara para hacer recomendaciones en Personas que quiz√°s conozcas‚ÄĚ, afirm√≥ un portavoz de Facebook cuando le preguntamos acerca de esa patente. ‚ÄúA menudo solicitamos patentes de tecnolog√≠as que nunca implementamos. Las patentes no deber√≠an tomarse como una indicaci√≥n de planes futuros‚ÄĚ.

La tecnología de análisis que mencionan algunas patentes son bastante asombrosos, pero a su vez algo ilusos.

Vera Ranieri, abogada para la Electronic Frontier Foundation (EFF) que se especializa en propiedad intelectual, no ha estudiado estas patentes en específico pero dice que la Oficina de Patentes de Estados Unidos no siempre verifica que una tecnología en realidad funciona antes de otorgar la patente.

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‚ÄúMuchas patentes son registradas como una idea y no como algo que funciona‚ÄĚ, coment√≥ Ranieri por tel√©fono. ‚ÄúUna compa√Ī√≠a tecnol√≥gica que registra una patente al menos ha pensado en c√≥mo hacerlo. La idea es que puedan implementarlo si se lo piden, pero la patente no asegura que ya lo han hecho.‚ÄĚ

Desde que naci√≥ en el 2004, Facebook ha solicitado miles de patentes de tecnolog√≠a para asegurar su propiedad intelectual y, como muchos otros tambi√©n hacen, frenar a la competencia. Revisando sus patentes encontramos una docena, registradas entre 2010 y 2016, que estaban relacionadas directamente a Personas que quiz√°s conozcas (o PYMK, como es conocido en la compa√Ī√≠a). Estas inclu√≠an las t√©cnicas que Facebook podr√≠a usar alg√ļn d√≠a para recomendar amigos, o para demandar a quien las use.

Las patentes hablan de todas las fuentes de información que Facebook podría aprovechar para aprender más de nosotros y nuestra vida en el mundo real, gracias en gran parte a las herramientas sofisticadas de vigilancia que incluyen nuestros smartphones, como el acelerómetro, micrófono, cámara, tu agenda de contactos y muchas otras.

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Los empleados y contratistas de Facebook que redactaron las patentes explican repetidamente por qué Personas que quizás conozcas es tan importante para la red social: la gente con más amigos usa más la red social y, por tanto, puede ver más anuncios publicitarios. Sin Personas que quizás conozcas, el titán de 500.000 millones de dólares que es Facebook ganaría menos dinero. Esta puede ser la razón de que no le permitan a los usuarios desactivar la función.

‚ÄúEn el caso de las personas con pocos amigos, que normalmente acaban de registrarse en Facebook, hemos escuchado que las recomendaciones que les ofrecemos los hacen sentir m√°s sociables, y por ello continuaremos haciendo las sugerencias lo m√°s relevante posible‚ÄĚ, coment√≥ el portavoz de Facebook por email. ‚ÄúEn cuanto a c√≥mo funciona Personas que quiz√°s conozcas, damos prioridad a las recomendaciones bas√°ndonos en amigos mutuos, porque conocer a la misma persona que otro es una buena se√Īal de que podr√≠as querer ser su amigo en Facebook‚ÄĚ.

La primera patente de Facebook relacionada a Personas que quiz√°s conozcas fue registrada en el 2010, dos a√Īos despu√©s de que la compa√Ī√≠a estrenara esta funci√≥n. En ella, los empleados de Facebook explican por qu√© es tan importante esta caracter√≠stica:

‚ÄúLos sistemas de redes sociales dan mucha importancia a las conexiones de los usuarios porque lo que est√°n mejor conectados tienden a usar la red social mucho m√°s, lo que aumenta su participaci√≥n y le ofrece una mejor experiencia‚ÄĚ.

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En una patente registrada dos a√Īos m√°s tarde, los empleados del equipo de crecimiento de Facebook explicaron por qu√© una mayor participaci√≥n de los usuarios es tan importante. Esta conduce a muchas m√°s oportunidades publicitarias.

En otras palabras, Personas que quiz√°s conozcas es crucial para los resultados de Facebook. Por tanto, la primera patente de la compa√Ī√≠a relacionada a PYMK era acerca del proceso de dar prioridad a recomendar amigos a los usuarios que no tienen muchos amigos. Otra patente habla de mostrar de manera agresiva y constante la secci√≥n de ‚ÄúPersonas que quiz√°s conozcas‚ÄĚ a los usuarios que no usan Facebook constantemente.

Tambi√©n cuentan con una patente de algo que en realidad no permiten hacer a los usuarios: ordenar las recomendaciones dependiendo de d√≥nde viven o el n√ļmero de amigos en com√ļn que tienen contigo. (Si est√°s interesado en hacerlo, tenemos una herramienta para ordenar las recomendaciones dependiendo de los amigos mutuos).

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Una de sus patentes se basa en averiguar qui√©nes son los miembros de tu familia y recomendar que los a√Īadas a tus amigos. Explica que podr√≠a encontrar esta informaci√≥n bas√°ndose en ‚Äúbase de datos externas‚ÄĚ e informaci√≥n de terceros. Sin embargo, Facebook me dijo que no utiliz√≥ datos externos para PYMK cuando la red social me recomend√≥ como amigo a un familiar que no sab√≠a que ten√≠a.

Aunque Facebook dice que constantemente solicita patentes de tecnolog√≠a que no implementan, algo que s√≠ est√°n haciendo (y tiene varias patentes al respecto) es crear perfiles sombra para conectar usuarios. Facebook recopila toda la informaci√≥n de las agendas de contacto de otros usuarios que puede encontrar y la asocia con tu cuenta, aunque no en un lugar que podr√°s ver o eliminar. Despu√©s utiliza esta informaci√≥n para conectarte con otros que tienen tus datos de contacto. En la patente, esto lo explican como ‚Äúasociar informaci√≥n de contacto con los perfiles de usuario mediante un sistema de redes sociales‚ÄĚ.

Esta es la forma en la que Facebook describe el proceso de averiguar todas las personas que has conocido en tu vida:

Los perfiles de usuario podrían incluir información incompleta u obsoleta, limitando la capacidad de la red social de identificar a otros usuarios para conectarlos. Para poder identificar usuarios de manera más efectiva , el sistema de red social almacena la información de contactos recibida por un usuario que la importa desde su dispositivo, y asocia esa información con el perfil de un usuario. Los datos de contactos son comparados a los perfiles de usuario y los datos de contacto almacenados y asociados a ese perfil, para identificar coincidencias. Si la información en un perfil de usuario o en los datos de contactos asociados con ese perfil coinciden con un dato de contacto nuevo, el usuario asociado con ese perfil es identificado y el sistema hace la conexión. Esto permite identificar más conexiones entre personas y, por tanto, incrementar la interacción del usuario con el sistema de redes sociales.

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Y, por supuesto, más interacción del usuario también significa más oportunidades para mirar anuncios publicitarios.

A medida de que Facebook contin√ļa creciendo, mediante la compra de apps y obteniendo m√°s usuarios, har√° lo posible por conectar esos nuevos usuarios a sus m√°s de 1.000 millones de miembros. No sabemos si Facebook comenzar√° a escanear nuestras fotos digitales buscando rayas o polvo, o si usar√° los sensores de nuestros m√≥viles para encontrar c√≥mo se relacionan todas las personas en el mundo. Lo que s√≠ sabemos, gracias a la Oficina de Patentes de Estados Unidos, es que Facebook cree que hacer estas cosas es posible.

Con esa clase de ideas naciendo en las oficinas de Facebook, no es difícil comenzar a pensar en la plataforma más como un servicio de espionaje que como una red social. Si pusieran en práctica estas técnicas supondría un nivel de seguimiento increíblemente invasivo, solo para sugerirte que te conectes con personas que quizás ni siquiera quieres que Facebook sabe que conoces.