Imagen: Jim Cooke/GMG, photo: Getty

Rebecca Porter y yo no nos conoc√≠amos hasta donde yo sab√≠a. Facebook, sin embargo, cre√≠a que podr√≠amos estar conectadas. Su nombre apareci√≥ este verano en mi secci√≥n de ‚ÄúPersonas que quiz√° conozcas‚ÄĚ, el listado de la red social de nuevos amigos potenciales para m√≠.

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La funci√≥n de ‚ÄúPersonas que quiz√° conozcas‚ÄĚ es notoria por su misteriosa habilidad de reconocer las personas con quien te asocias en la vida real. Ha desconcertado los usuarios de Facebook con sus sugerencias de amigos: un antiguo jefe, un rollo de una noche o hasta alguien que te acabas de encontrar en la calle.

Estas sugerencias van m√°s all√° de la conexi√≥n a compa√Īeros del instituto o colegas del trabajo. A lo largo de los a√Īos me hab√≠an contado varias historias extra√Īas sobre esta funci√≥n de la red social. Por ejemplo, una psiquiatra me cont√≥ una vez que la red estaba recomendando a sus pacientes como posible conexi√≥n a otros pacientes, lo que indirectamente revelaba su condici√≥n m√©dica.

Lo que hace que los resultados sean tan inquietantes es la variedad de fuentes de datos ‚ÄĒ informaci√≥n sobre tu ubicaci√≥n, actividad en otras aplicaciones, reconocimiento facial en las fotograf√≠as ‚ÄĒ que Facebook tiene a su disposici√≥n para realizar una comprobaci√≥n cruzada de sus usuarios. El objetivo de esto es mantener a los usuarios profundamente vinculados a la red social. En general, las personas son conscientes de que Facebook est√° supervisando qui√©nes son y c√≥mo utilizan la red social, pero la intensidad y persistencia de esa vigilancia es dif√≠cil comprender. Y ‚ÄúPersonas que quiz√° conozcas‚ÄĚ, o ‚ÄúPYMK‚ÄĚ por sus siglas en ingl√©s, es una caja negra.

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Para intentar mirar dentro de esa caja negra ‚ÄĒ y la colecci√≥n de datos desconocida y aparentemente agresiva que la alimenta ‚ÄĒ empec√© a descargar y guardar el listado de personas que me recomendaba Facebook para ver qui√©n aparec√≠a y qu√© patrones podr√≠an surgir.

En un d√≠a cualquiera, la funci√≥n sol√≠a recomendarme aproximadamente 160 personas, algunos de ellos una y otra vez. Durante el verano, me sugiri√≥ m√°s de 1.400 personas diferentes. Como 200 de ellas, o un 15%, eran personas que conoc√≠a. Pero el resto parec√≠a ser extra√Īos.

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Y luego lleg√≥ Rebeca Porter. Ella apreci√≥ en el listado despu√©s de un mes: era una mujer mayor viviendo en Ohio con quien no ten√≠a amigos de Facebook en com√ļn. No la reconoc√≠a, pero su apellido me result√≥ familiar. Nunca conoc√≠ a mi abuelo biol√≥gico, un hombre que ten√≠a el apellido Porter y que abandon√≥ a mi padre cuando √©l era un beb√©. Mi padre fue adoptado por un hombre cuyo apellido era Hill, y no se enter√≥ de la verdad sobre su padre biol√≥gico hasta que era adulto.

La familia Porter vivía en Ohio. Yo había crecido al otro lado del país, en Florida, y sabía que había una parte de mi familia por allí, pero no tenía razón para pensar que les conocería en mi vida.

Hace unos a√Īos, mi padre conoci√≥ a su padre biol√≥gico, junto con dos de sus t√≠os y una t√≠a, cuando lo buscaron en una viaje a Ohio en ruta al funeral de su madre. Ninguno de ellos usan Facebook. Le pregunt√© a mi padre si reconoc√≠a a Rebecca Porter. √Čl mir√≥ su perfil y dijo que cre√≠a que no.

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Le mandé un mensaje a la mujer por Facebook explicando la situación y le pregunté si era familia de mi abuelo biológico.

‚ÄúS√≠‚ÄĚ, respondi√≥.

Rebecca Porter, descubrimos, es mi t√≠a abuela por matrimonio. Est√° casada con el hermano de mi abuelo biol√≥gico. Lo conoci√≥ hace 35 a√Īos, el a√Īo que yo nac√≠. Al parecer, Facebook conoc√≠a mi √°rbol geneal√≥gico mejor que yo.

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‚ÄúNo ten√≠a conocimiento de ti‚ÄĚ, me dijo cuando hablamos por tel√©fono. ‚ÄúNo entiendo c√≥mo Facebook hizo la conexi√≥n‚ÄĚ.

Era una conversación agradable. Después de que terminamos la llamada, me quedé quieta por 15 minutos. Sentía agradecimiento hacia Facebook por haberme dado la oportunidad de hablar con una relación desconocida, pero estaba asombrada y desconcertada por su poder omnisciente.

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C√≥mo Facebook logr√≥ hacer la conexi√≥n entre nosotras sigue siendo dif√≠cil de entender. Mi padre hab√≠a conocido al esposo de Rebecca Porter una vez, despu√©s del funeral de mi abuela. Hab√≠an intercambiado correos electr√≥nicos y mi padre ten√≠a su n√ļmero de tel√©fono en su m√≥vil. Pero ninguno de los dos usa Facebook. Tampoco utilizan Facebook las otras personas en el √°rbol geneal√≥gico entre yo y Rebecca Porter.

Se conoce que Facebook compra informaci√≥n de agentes de datos, y un antiguo empleado de la empresa que tiene conocimiento de c√≥mo funciona la herramienta me sugiri√≥ que la conexi√≥n familiar pudo haber sido descubierta de esa forma. Pero cuando pregunt√© sobre esa posibilidad, un portavoz de Facebook declar√≥: ‚ÄúFacebook no utiliza informaci√≥n obtenida de los agentes de datos para la funci√≥n ‚ÄėPersonas que quiz√° conozcas‚Äô‚ÄĚ.

¬ŅQu√© informaci√≥n hab√≠a utilizado Facebook, entonces? La empresa no me dijo c√≥mo hab√≠a logrado hacer esta recomendaci√≥n, citando razones de privacidad. Un portavoz de Facebook coment√≥ que si la empresa me ayudara a averiguar c√≥mo hab√≠a hecho la conexi√≥n entre mi t√≠a abuela y yo, entonces cualquier otro usuario que recibiera una sugerencia de amigos inesperada tambi√©n vendr√≠a pidiendo una explicaci√≥n.

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No es una excusa muy convincente. Facebook consigue que las personas entreguen informaci√≥n sobre ellos mismos todo el tiempo. ¬ŅPor qu√© entonces ser√≠a poco razonable ceder parte de esa informaci√≥n?

Hay una mayor raz√≥n por la que la red social pueda vacilar en compartir c√≥mo funcionan sus recomendaciones de amigos. Muchos de sus competidores, como LinkedIn y Twitter, ofrecen funciones similares a sus usuarios. En una presentaci√≥n de 2010 sobre ‚ÄúPersonas que quiz√° conozcas‚ÄĚ, el vicepresidente de ingenier√≠a de Facebook explic√≥ el valor de la funci√≥n: ‚ÄúLas personas con m√°s amigos utilizan m√°s la web‚ÄĚ. La empresa que ofrece la mejor manera de tener m√°s amigos consigue una ventaja competitiva, lo que significa que Facebook es reacia a revelar c√≥mo construye esta algoritmo.

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La cautela de la empresa no es nueva. En 2009, usuarios empezaron a recibir sugerencias de amigos espantosamente precisas y sospecharon que Facebook estaba basando sus recomendaciones en sus datos de contacto, datos que habían cedido cuando se registraron pero que no pensaron que Facebook guardaría y utilizaría.

Aunque Facebook es franca sobre su uso de datos de contacto ahora, cuando le preguntaron en 2009, el entonces jefe de privacidad Chris Kelly no confirmaba lo que pasaba.

‚ÄúEstamos constantemente perfeccionando el algoritmo que utilizamos para determinar la secci√≥n de sugerencias en la portada‚ÄĚ, le dijo Kelly a Adweek en 2009. ‚ÄúNo compartimos detalles sobre el algoritmo en s√≠‚ÄĚ.

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La falta de detalle sobre c√≥mo funciona esta herramienta es frustrante para los usuarios, que quieren entender el grado de conocimiento de Facebook tiene sobre ellos y la profundidad con la que la red social examina sus vidas. El portavoz s√≠ dijo que se utilizan m√°s de cien se√Īales para hacer las recomendaciones y que ninguna se√Īal podr√≠a provocar una sugerencia por s√≠ misma.

¬°Cien se√Īales! Le dije al portavoz que podr√≠a estar en el inter√©s del gigante de las b√ļsquedas ser m√°s transparente sobre c√≥mo funcionan las sugerencias para que los usuarios no se espanten tanto con la funci√≥n. Ella me dijo que Facebook ‚Äúen el nombre de la transparencia‚ÄĚ recientemente hab√≠a agregado m√°s informaci√≥n en su p√°gina de ayuda explicando c√≥mo funciona ‚ÄúPersonas que quiz√° conozcas‚ÄĚ. La actualizaci√≥n fue publicada por USA Today.

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La p√°gina de ayuda ofrece un listado de puntos breves:

Personas que quiz√° conozcas viene de cosas como:

  • Teniendo amigos en com√ļn o amigos mutuos.
  • Esta es la raz√≥n m√°s com√ļn para las sugerencias
  • Estando en el mismo grupo de Facebook o tagged en la misma fotoTus redes (por ejemplo: tu escuela, universidad o trabajo)
  • Contactos que has subido a la red

Dependiendo de c√≥mo los cuentas, faltan aproximadamente 95 se√Īales para llegar a las 100 se√Īalas que utiliza Facebook. ¬ŅQu√© son todas las otras?

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‚ÄúHemos decidido publicar las razones m√°s comunes por las que alguien podr√≠a salir en la parte de ‚ÄėPersonas que quiz√° conozcas‚Äô‚ÄĚ, escribi√≥ un portavoz de Facebook en un email cuando le pregunt√© sobre la brevedad del listado.

En vez de explicar cómo Facebook me había conectado a mi tía abuela, un portavoz me dijo por email que borrara la recomendación si no me gustaba.

‚ÄúA las personas no siempre les gusta las sugerencias de la funci√≥n, as√≠ una acci√≥n que pueden tomar para controlar es marcar la ‚ÄėX‚Äô sobre las recomendaciones que no les interesa‚ÄĚ, escribi√≥ el portavoz en un email. ‚ÄúEsta es la mejor forma de decirnos que no est√°n interesados en conectar con una persona en Internet y esos comentarios nos ayudan a mejorar nuestras sugerencias a lo largo del tiempo‚ÄĚ.

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Ahora, cuando miro a las recomendaciones de amigos, me desconcierta no solamente ver los nombres de las personas que conozco offline, pero tambi√©n ver todos los aparentes desconocidos en el listado. ¬ŅCu√°ntos de ellos son de verdad personas desconocidas? ¬ŅCu√°ntos de ellos est√°n conectadas a m√≠ en formas de las que no tengo conocimiento? Estas no son personas que conozco, ¬Ņpero deber√≠a conocerlas?

Este artículo fue publicado por el Special Projects Desk de Gizmodo Media Grupo.