Interpretación artística de un planeta más allá de los confines del Sistema solar. Foto: Wikipedia

Cada vez parece más claro que hay algo ahí fuera, en los confines del Sistema Solar. Primero se especuló con el famoso Planeta X, y en 2016 aparecieron indicios de un planeta 9. Quizá ambos tengan que cambiar de nombre. Hay pruebas que apuntan a otro objeto, y está mucho más cerca.

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Pasando por alto las investigaciones de Lowell y Tombaugh que terminaron con el descubrimiento de Plutón en 1930, se cree que hay más planetas en el Sistema Solar exterior, más allá del cinturón de Kuiper. La cuestión es que no se sabe con seguridad cuántos planetas son, ni a qué distancia están.

La cuesti√≥n de las distancias es vital. El cintur√≥n de asteroides de Kuiper rodea como un anillo el Sistema Solar a una distancia de entre 30 y 55 unidades astron√≥micas. Se cree que este cintur√≥n es el origen de los cometas de corto per√≠odo que visitan el Sistema Solar. De momento hemos hallado m√°s de 800 objetos, algunos de un tama√Īo considerable como Sedna, Eris, Makemake y Haumea.

Pero se sospecha que hay objetos m√°s grandes. En 1999, los astr√≥nomos John Matese y John Murray hallaron (cada uno por separado) indicios de la existencia de un gigante gaseoso. Lo llamaron Tyche. La cuesti√≥n es que ese hipot√©tico planeta est√° mucho m√°s lejos que el cintur√≥n de Kepler. Investigaciones posteriores en la Universidad de Kobe, en Jap√≥n, calculaban un planeta con una masa algo m√°s peque√Īa que la de la Tierra (unos dos tercios) situado a 100 unidades astron√≥micas (unos 150 millones de kil√≥metros).

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Diagrama con la posible órbita del Planeta 9 cuyos indicios se hallaron en 2016. Foto: Wikipedia

Llegamos a 2016 y al supuesto descubrimiento del Planeta 9. Los astrónomos del Instituto Tecnológico de California Michael E. Brown y Konstantin Batygin calcularon que las anomalías en las órbitas de varios objetos transneptunianos se explicaban con la hipotética existencia de un planeta.

Se estima que ese objeto tiene diez veces la masa de la Tierra y de dos a cuatro veces su diámetro. En este punto solo se puede especular, pero se cree que es un gigante de roca y hielo envuelto en una espesa atmósfera similar a Urano o Neptuno. El estudio calcula que el Planeta 9 describe una órbita elíptica a una distancia de entre 200 y 700 unidades astronómicas.

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Ninguno de estos supuestos planetas se corresponden con lo que se ha descubierto ahora. Lo que los astrónomos Kat Volk y Renu Malhotra, de la Universidad de Arizona creen haber encontrado es un objeto completamente nuevo. Ambos investigadores han estudiado las variaciones en las órbitas de más de 600 objetos del Cinturón de Kuiper para determinar el origen de la desviación. Los cálculos apuntan a un objeto enorme, con una masa muy similar a la de Marte.

Posición hipotética del nuevo planeta que afecta al Cinturón de Kepler. Imagen: Heather Roper/LPL

Volk y Malhotra están bastante seguros de que no se trata de una mera fluctuación estadística casual. Lo que causa esas desviaciones está a unas 60 unidades astronómicas y tiene una particularidad que probablemente explique por qué no lo hemos visto hasta ahora: el plano de su órbita no se corresponde con el del resto de objetos del Sistema Solar. Está inclinado ocho grados respecto a ese plano.

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Los objetos en el Cintur√≥n de Kuiper no est√°n anclados al Sol con la mis a fuerza que los planetas del Sistema Solar, as√≠ que los investigadores consideraron la posibilidad de que la desviaci√≥n haya sido causada por el paso de una estrella errante a menos de 100 unidades astron√≥micas. Sin embargo, semejante fen√≥meno hubiera causado un efecto mayor y haber ocurrido hace menos de 10 millones de a√Īos, por eso lo han descartado.

Al igual que con los exoplanetas que vamos descubriendo gracias a la sonda Kepler, es probable que logremos obtener más datos sobre estos planetas exteriores cuando se termine el telescopio espacial James Webb y el Large Synoptic Survey Telescope, cuya construcción terminará en 2020. [vía Phys.org]