Una nube de 1500 kilómetros de longitud parece salir del volcán Arsia Mons en Marte
Photo: ESA/GCP/UPV/EHU Bilbao (ESA)

Esta semana, la Agencia Espacial Europea public√≥ una curiosa foto del planeta Marte capturada por el orbitador Mars Express. Se trata de una formaci√≥n de nubes de 1500 kil√≥metros de longitud que parece salir del enorme volc√°n Arsia Mons, de 16 kil√≥metros de altura. El fen√≥meno se ha observado durante varias semanas seguidas y causa la impresi√≥n de que el volc√°n est√° a punto de entrar en erupci√≥n, pero eso ser√≠a muy extra√Īo porque su √ļltima erupci√≥n ocurri√≥ hace unos 50 millones de a√Īos.

En realidad el Arsia Mons no est√° volviendo a la vida. Hay una explicaci√≥n m√°s simple que tiene que ver con un fen√≥meno meteorol√≥gico normal y corriente: las nubes orogr√°ficas. Las nubes orogr√°ficas ocurren cuando el viento golpea una estructura enorme como una monta√Īa, en este caso el Arsia Mons, y es redirigido hacia arriba, donde se enfr√≠a y expande por la menor presi√≥n atmosf√©rica. Como resultado, el vapor de agua que contiene se condensa y congela, formando nubes. (Las nubes orogr√°ficas son una de las razones por las que, en la Tierra, las regiones monta√Īosas tienden a estar particularmente nubladas).

Advertisement

La atm√≥sfera marciana es mucho menos densa que la de la Tierra y contiene una cantidad tan peque√Īa de agua que solo medir√≠a 20 micrones de grosor si se extendiera uniformemente sobre la superficie del planeta, pero aun as√≠ tiene nubes de agua congelada. El Dr. Eldar Noe Dobrea, cient√≠fico principal del Instituto de Ciencia Planetaria, explic√≥ al New York Times que no hay ninguna posibilidad de que ocurra una erupci√≥n sin que la nave orbital la detecte, y que no hay nada inusual en las formaciones de nubes al oeste del volc√°n.

El Dr. Noe Dobrea tiene claro que esto no fue un evento volcánico porque, de lo contrario, las naves espaciales habrían detectado un aumento en el metano, el dióxido de azufre y otros gases que se expulsan con las erupciones. En cambio, es un ejemplo de cómo la topografía afecta el clima.

Es raro que no haya nubes sobre Arsia Mons. Hace más de una década, el Dr. Noe Dobrea analizó las observaciones de una misión anterior de la NASA, la Mars Global Surveyor, tratando de reconstruir una imagen sin nubes de la superficie marciana. Pero cada vez que la nave espacial pasaba sobre el flanco occidental del Arsia Mons, estaba nublado.

‚ÄúNi una sola de las observaciones tuvo una vista clara de la superficie en este punto‚ÄĚ, dijo.

Advertisement

Como se√Īala Motherboard, los cient√≠ficos detectaron nubes similares en 2009, 2012 y 2015 durante la temporada de invierno marciana. El invierno est√° ocurriendo tambi√©n ahora, acompa√Īado por tormentas de polvo que podr√≠an haber hecho m√°s visibles las nubes. (Esas tormentas de polvo arrojan peque√Īas part√≠culas en la atm√≥sfera que favorecen la congelaci√≥n del vapor).

Marte sol√≠a ser un mundo muy activo geol√≥gicamente. Hay pruebas de que existe un volcanismo activo en parte del planeta, pero su alcance es muy limitado en comparaci√≥n con el pasado lejano. Por ejemplo, su enorme volc√°n Olympus Mons, la monta√Īa m√°s alta que se conoce en el sistema solar, con una elevaci√≥n estimada de 22,5 kil√≥metros, podr√≠a estar inactivo pero no extinto.

En general, explica The Conversation, el planeta tiene mucha menos masa que la Tierra y se cree que perdi√≥ tanta energ√≠a t√©rmica que cualquier actividad volc√°nica es suficientemente rara como para que no lleguemos a verla nunca. Al menos en una escala temporal tan fugaz como la vida humana. Podr√≠an pasar millones de a√Īos antes de que los volcanes m√°s grandes del planeta logren expulsar m√°s rocas fundidas.

Advertisement

As√≠ que no, lo siento, estas nubes no son una indicaci√≥n de que Marte est√° a punto de entrar en erupci√≥n. Pero si√©ntete libre de entretenerte con algunas de las teor√≠as de la conspiraci√≥n m√°s extra√Īas que hay ah√≠ fuera, como la que dice que la NASA nos est√° ocultando que hicieron que Arsia Mons entrara en erupci√≥n por accidente mientras constru√≠an una base secreta en las redes de cuevas marcianas.

[New York Times]