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¿Imaginas un tsunami de 150 metros de altura? Ocurrió hace un año cerca de Indonesia

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Foto: Planet Labs

La erupción del volcán Anak Krakatoa en 2018 produjo un tsunami que, por un un corto tiempo, tuvo una altura entre 100 y 150 metros, según una nueva investigación. Si la costa de Indonesia hubiera estado más cerca del volcán, el desastre habría sido mucho peor.

Cuando Anak Krakatoa entró en erupción el 22 de diciembre de 2018, causó un deslizamiento de tierra que provocó un peligroso tsunami en el estrecho de Sunda, en Indonesia. En torno a una hora después de la erupción, olas de entre cinco y 13 metros de altura golpearon las costas cercanas de Java y Sumatra, avanzando tierra adentro hasta los 330 metros en algunos lugares. El tsunami tomó a los locales por sorpresa, lo que resultó en la muerte de 427 personas.

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Una estudio publicado en Ocean Engineering aporta nueva información sobre este extraordinario evento, demostrando que en sus primeros minutos de existencia, el tsunami alcanzó un tamaño absolutamente monumental.

Las simulaciones por computadora del tsunami sugieren que la ola inicial tenía entre 100 y 150 metros de altura. La investigación, dirigida por Mohammad Heidarzadeh, profesor asistente de ingeniería civil en la Universidad de Brunel, muestra que el desastre podría haber sido mucho peor si la costa de Indonesia hubiera estado más cerca del volcán Anak Krakatoa.

Una ola de esta altura tiene mucho sentido dada la cantidad de material perdido durante la erupción. Las fotos de Anak Krakatoa después del deslizamiento de tierra posterior muestran que al volcán le falta un lado completo. En algún lugar entre 150 y 170 millones de metros cúbicos de la montaña entraron al agua.

“Cuando los materiales volcánicos caen en el mar, producen un desplazamiento de la superficie del agua”, explica Heidarzadeh en un comunicado de prensa. “Como si tiraras una piedra a la bañera, causa olas y desplaza el agua. En el caso del Anak Krakatoa, la altura del desplazamiento del agua causada por los materiales del volcán fue superior a 100 metros”.

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Ilustración: Heidarzaheh et al., 2020/Ocean Engineering

Heidarzadeh y sus colegas usaron modelos de computadora para simular el tamaño del tsunami. También utilizaron datos del nivel del mar recopilados en cinco ubicaciones diferentes cerca del volcán para validar las simulaciones. El mejor modelo apuntaba a una intensidad máxima alrededor de 6 a 9 minutos después de la erupción, momento en el cual el tsunami estaba generando energía similar a un terremoto de magnitud 6.0. La longitud de la ola se estimó entre 1,5 y 2 kilómetros.

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La ola se disipó rápidamente debido a los efectos combinados de la gravedad y la fricción. La gravedad empujó la mayor parte del agua hacia abajo, creando una fricción adicional a lo largo del fondo marino. La ola se redujo considerablemente, pero aun así causó estragos cuando golpeó Java y Sumatra.

El tsunami aún tenía 80 metros de altura cuando golpeó una isla deshabitada a pocos kilómetros de Anak Krakatoa. Si existiera una masa de tierra hipotética a una distancia de aproximadamente 5 kilómetros del volcán, habría sido golpeada por una ola de entre 50 y 70 metros, según la investigación.

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Mirando hacia el futuro, Heidarzadeh planea trabajar con el Instituto de Ciencias de Indonesia (LIPI) y la Agencia de Evaluación y Aplicación de Tecnología (BPPT) para desarrollar un nuevo plan de respuesta al tsunami para la región.

Anak Krakatoa tiene antecedentes catastróficos. En 1883, una erupción generó un tsunami de aproximadamente 42 metros de altura cuando golpeó la costa, resultando en 36.000 muertes aunque las áreas costeras de la región estuvieran mucho menos pobladas.

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