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Japón aprueba el plan de un equipo de científicos para crear los primeros "humanimales"

Ryan F. Mandelbaum
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Imagen de la película Cats.
Captura de pantalla: Universal Pictures.

Por primera vez en la historia, un gobierno apoyará un plan para crear embriones de animales con células humanas y llevarlos a término, dando como resultado un tipo de “humanimal” conocido como quimera humano-animal.

Según Nature, un comité del Ministerio de Ciencia de Japón aprobó una solicitud de los investigadores para desarrollar páncreas humanos en ratas o ratones, el primer experimento de este tipo que ha obtenido aprobación desde que fue revocada una prohibición del gobierno nacional a principios de este año.

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“Finalmente, estamos en condiciones de comenzar estudios serios en este campo después de 10 años de preparación”, dijo el investigador principal, Hiromitsu Nakauchi, al periódico japonés Asahi Shimbun.

En el pasado investigadores han creado embriones humano-animales, tales como embriones de ovejas y cerdos con células humanas, pero esos embarazos fueron interrumpidos después de pocos días o semanas. Este experimento tiene como objetivo llevar a término los embriones de quimera, lo que resultará en el nacimiento de los llamados humanimales reales, vivos y que respiran.

No obstante, para decepción de algunos de mis compañeros de trabajo (y posiblemente de muchos lectores), esto no se trata de un paso más para crear chicas-gato, ni tampoco es una forma de cruzarte con tu animal favorito. Los científicos realizan este tipo de investigación con la esperanza de que algún día proporcionen una fuente de órganos humanos trasplantables de animales que ya tenemos la infraestructura para sacrificar, como es el caso de los cerdos. Los órganos humanos para trasplante son realmente escasos.

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Para esta investigación, el equipo de Nakauchi diseñará embriones de roedores que no pueden desarrollar sus propios páncreas, y después colocará células madre humanas en ellos con el objetivo de que los embriones desarrollen páncreas a partir de células humanas. Lo siguiente será trasplantar los embriones en roedores adultos, aunque Nakauchi dijo a Nature que planean proceder con cuidado, primero haciéndolos desarrollarse hasta estar casi a término, antes de buscar lograr un nacimiento vivo en el futuro. Sin embargo, pausarán el experimento si entran demasiadas células humanas en los cerebros de los embriones, según Asahi Shimbun.

Si tienes dudas e inquietudes éticas acerca de este experimento, no eres el único. En 2017, Carolyn Neuhaus, una ética médica que ahora forma parte del Centro Hastings de investigación bioética en Estados Unidos, dijo a Gizmodo que los científicos deben dar un paso atrás y tener estas discusiones éticas como comunidad.

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El diseño presentado en el estudio japonés aborda algunas de las preguntas éticas más importantes, como qué sucede si las células humanas entran en el cerebro de un animal de prueba. Pero el resto de las inquietudes éticas, como la respuesta a si es correcto extraer órganos humanos de un cerdo, no es muy diferente de los debates en torno a la ética de la agricultura industrial o el uso de animales en la investigación científica.

“No creo que [estas inquietudes] sean peores moralmente por la forma en que criamos cerdos para carne de alimento, pero mi presentimiento es que la forma de criar cerdos para recuperar órganos requeriría una desviación de la forma en que se crían estos animales [para la investigación]”, dijo Neuhaus. Otra voz importante que se escuchará en este debate es la de las personas que realmente necesitan órganos de transplante.

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En resumen, los humanimales de 2019 probablemente no serán del tipo que produce pesadillas. Pero… ¿y los humanimales del futuro? Bueno, eso depende de tu imaginación.

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