Estación Vostok donde se perfora el hielo de la Antártida. Foto: Michael Bender

La atm√≥sfera de la Tierra est√° perdiendo ox√≠geno. No es algo que deba preocuparnos de forma inmediata (hay problemas globales muchos m√°s graves), pero los cient√≠ficos han descubierto que en los √ļltimos 800.000 a√Īos los niveles de ox√≠geno han deca√≠do un 0,7%, y no se sabe con certeza cu√°l es la causa.

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Seg√ļn explica el ge√≥logo de la Universidad de Princeton Daniel Stolper, el estudio se ha hecho por pura curiosidad. No hab√≠a una idea preconcebida sobre cu√°l ser√≠a la evoluci√≥n de los niveles de ox√≠geno. Sin embargo, los datos confirman una tendencia a la baja.

¬ŅC√≥mo se mide el ox√≠geno de hace 800.000 a√Īos? La respuesta es a trav√©s de los polos. La capa de hielo en estas regiones contiene burbujas con aire de la atm√≥sfera y cu√°nto m√°s se perfora, m√°s se retrocede en el tiempo.

El an√°lisis, por cierto, excluye deliberadamente los √ļltimos 200 a√Īos de mediciones sencillamente porque trastocan toda la tendencia. La industrializaci√≥n ha multiplicado miles de veces el consumo de ox√≠geno y ha saturado la atm√≥sfera con toneladas de di√≥xido de carbono y otras sustancias. ‚ÄúLos √ļltimos 200 a√Īos han cortocircuitado completamente el sistema‚ÄĚ, explica Stolper.

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Filamentos de cianobacteria. Foto: Wikimedia Commons.

La atm√≥sfera de la Tierra no siempre fue rica en ox√≠geno, pero las primeras algas microsc√≥picas conocidas como Cianobacterias saturaron la atm√≥sfera con ox√≠geno e hicieron posible el desarrollo de formas de vida m√°s complejas. Los √ļltimos 100 millones de a√Īos, el ciclo se ha mantenido estable. M√°s o menos cada mil a√Īos, todo el ox√≠geno de la atm√≥sfera se convierte en agua y de ah√≠ otra vez a ox√≠geno mediante procesos naturales. Sin embargo, los √ļltimos 800.000 a√Īos la tendencia es a la baja.

Las causas de esta p√©rdida no est√°n claras. Aparte de lo que consumimos los seres vivos, las rocas de silicatos tambi√©n consumen ox√≠geno a escala mucho menor. Una posible explicaci√≥n es que la aceleraci√≥n en la erosi√≥n de este tipo de rocas en los √ļltimos miles de a√Īos haya desequilibrado la balanza.

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La hipótesis más probable, sin embargo, vuelve a ser el calentamiento global. El aumento de la temperatura de los océanos aumenta la solubilidad del oxígeno, lo que en teoría reduciría el ratio de este elemento que vuelve a la atmósfera en su ciclo natural. [vía Science]

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