¬ŅPuedes imaginar un mundo en el que al quedarte sin gasolina en el autom√≥vil, tuvieras que abandonarlo y comprar otro? Pues ese es precisamente el mundo de los sat√©lites, y es tan caro como parece. La soluci√≥n a√ļn tardar√°, pero est√° ya prob√°ndose en la ISS. Se trata de un robot mec√°nico de sat√©lites.

Lo del combustible no es el √ļnico problema para las compa√Ī√≠as que financian la puesta en servicio de sat√©lites de todo tipo. Un panel solar que no se despliega como debe, un cortocircuito, o el choque fortuito contra una part√≠cula de basura espacial y un sat√©lite en √≥rbita pasa autom√°ticamente a ser chatarra inservible. La NASA lleva a√Īos estudiando una manera de solucionar este problema. Hasta tiene una departamento dedicado en exclusiva a esa tarea, el Satellite Servicing Capabilities Office o SSCO.

El problema es que dise√Īar y fabricar un robot de este tipo es una tarea mucho m√°s compleja de lo que parece. Los primeros experimentos, en 2013, buscaban hacer viable el abastecimiento de combustible l√≠quido en el espacio. Algo similar a como rellenan los tanques de combustible los aviones en pleno vuelo, pero en el espacio.

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El sistema pronto se ha convertido en una iniciativa más amplia. Los astronautas de la Estación Espacial Internacional han comenzado a probar estos días VIPIR (Visual Inspection Poseable Invertebrate Robot). Literalmente, es un robot dotado de un brazo robótico, tres cámaras y el equivalente espacial de una caja de herramientas modular. Una de las cámaras está en la punta de un boroscopio, que no es otra cosa que un tubo flexible pensado para introducirse dentro de una máquina e inspeccionar sus componentes.

De momento, VIPIR est√° probando su val√≠a en la ISS junto al robot externo DEXTRE. Si las pruebas salen bien, el programa continuar√° afin√°ndo sus componentes hasta que un d√≠a se convierta en un mec√°nico en √≥rbita capaz de alargar la vida √ļtil de nuestros sat√©lites. Frank Cepollina, antiguo t√©cnico del Hubble y actual responsable en el departamento SSCO lo tiene muy claro: ‚ÄúNuestra visi√≥n es un futuro en el que robots equipados con un conjunto de herramientas puedan ayudar a diagnosticar y solucionar problemas t√©cnicos en sat√©lites para extender su vida √ļtil.‚ÄĚ [v√≠a NASA]

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