Si ya eras fan de los tardígrados, espera a saber más sobre la rata topo desnuda, un roedor con aspecto de abuelito que no solo es resistente al cáncer y se organiza como los insectos (con una reina que da a luz a los obreros), también sobrevive sin aire con el metabolismo de una planta.

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Cuando le quitas el ox√≠geno a un rat√≥n, muere en 20 segundos. En cambio, cuando se lo quitas a una rata topo desnuda, no pasa nada durante 18 minutos. Este mam√≠fero del √Āfrica oriental¬†puede vivir hasta 30 a√Īos, una longevidad excepcionalmente larga para un roedor de su tama√Īo, en lugares donde el aire es tan pobre en ox√≠geno que ser√≠a letal para un rat√≥n o un humano.

Un estudio publicado este jueves en la revista Science revela c√≥mo lo hace. La respuesta es m√°s sorprendente a√ļn, si cabe. Cuando el ox√≠geno escasea, las ratas topo desnudas cambian su fuente de energ√≠a de la glucosa (el combustible de los seres humanos y virtualmente todos los mam√≠feros) a la fructosa, que es lo que usan los vegetales. ¬°Sobreviven convirti√©ndose en plantas!

Los investigadores pusieron a prueba al animal en dos situaciones distintas. Primero lo introdujeron en una c√°mara que conten√≠a solo un 5% de ox√≠geno (el aire que respiramos contiene normalmente un 21%). La rata desnuda no solo no se inmut√≥: ni siquiera se fue a dormir. Pasaron m√°s de 300 minutos y los cient√≠ficos decidieron parar la prueba. Despu√©s probaron en una c√°mara con un 0% de ox√≠geno. El ritmo cardiaco del animal baj√≥ de 200 a 50 latidos por minuto, pero sobrevivi√≥ 18 minutos sin ning√ļn da√Īo neurol√≥gico.

Mediante una técnica conocida como espectrometría de masas, los científicos analizaron el tejido de sus órganos y encontraron grandes cantidades de fructosa en el torrente sanguíneo del animal. Esas moléculas son transportadas al cerebro mediante surtidores moleculares que en los demás mamíferos solo se encuentran en el intestino.

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La rata topo desnuda ha reorganizado su metabolismo para sobrevivir sin aire. Es el √ļnico mam√≠fero conocido capaz de ralentizar de esta forma sus procesos vitales. Pero hay m√°s: sus pulmones no se llenan de l√≠quido cuando se les priva de ox√≠geno, un s√≠ntoma llamado edema pulmonar que s√≠ sufren los alpinistas de gran altitud.

Ahora los investigadores se preguntan cómo podría esto ayudarnos a desarrollar terapias para seres humanos que sufren crisis por falta de oxígeno, como en los ataques cardíacos y accidentes cerebrovasculares.

[Science vía The Washington Post]