Una de las pruebas nucleares de la Operación Plumbbob. Foto: Wikimedia Commons

¬ŅCu√°l es el objeto m√°s r√°pido creado por el hombre? La respuesta depende de la √©poca y de lo que consideremos objeto. Sin embargo, hubo un tiempo en el que el objeto artificial m√°s r√°pido pudo ser algo muy parecido a una tapa de alcantarilla. Esta es la historia de la Operaci√≥n Plumbbob.

Advertisement

Operaci√≥n Plumbbob es el nombre que recibieron una serie de 29 pruebas nucleares que el ej√©rcito estadounidense llev√≥ a cabo en el desierto de Nevada entre mayo y octubre de 1957. Se detonaron bombas nucleares de todo tipo, pero la prueba que nos interesa es la n√ļmero 12, un experimento de seguridad llamado Pascal-A.

Pascal-A está considerada la primera detonación nuclear subterránea que se conoce. En lugar de hacer explotar la bomba en superficie o en el aire, lo hicieron dentro de un pozo de 150 metros de profundidad y aproximadamente uno de diámetro. El pozo estaba abierto, aunque sobre la bomba había varias capas de instrumentos destinados a medir la fuerza de la explosión. Los filtros estaban sobra una especie de tapa de hormigón llamada colimador que hacía de filtro para dirigir la fuerza de la explosión hacia arriba en la medida de lo posible.

El problema de la prueba es que, como fue la primera, los físicos no pudieron calcular bien la fuerza de la detonación en un espacio tan reducido y comprimido. Pascal-A explotó tuvo un resultado 55.000 veces superior a lo esperado sobre el papel.

Advertisement

Priscilla, otra de las bombas detonadas durante las pruebas de ese a√Īo.

Ponerle una tapa al pozo donde explotaría la siguiente bomba

Intrigado por medir la velocidad de la onda de choque inicial en su ascenso por el tubo, un astrofísico que participaba en las pruebas llamado Robert Brownlee decidió variar la configuración en el siguiente test. Dicho en cristiano, se le ocurrió ponerle una tapa al pozo para medir a qué velocidad salía disparada.

Advertisement

Para que una detonación así genere impulso en un objeto en lugar de destruirlo debe estar muy cerca. Por eso Brownlee puso el colimador de hormigón (una pieza de varias toneladas) inmediatamente encima de la bomba, y coronó el pozo con una gruesa placa metálica redonda de 10 cm de grosor y 1,4 metros de diámetro. Esa tapa podría pasar perfectamente por una gruesa tapa de alcantarillado.

Al detonar, Pascal-B vaporiz√≥ el colimador de homig√≥n y envi√≥ la nube por el tubo como si fuera una especie de gigantesco ca√Ī√≥n que hizo saltar por los aires la tapa de acero. Brownlee instal√≥ c√°maras de alta velocidad para tratar de medir el impulso al que la tapa sali√≥ disparada, pero las im√°genes que tomaron fueron in√ļtiles. La tapa salt√≥ tan r√°pido que solo aparece parcialmente en un fotograma. No se puede estimar la velocidad solo con eso.

Crater Sedan producto de una prueba nuclear subterr√°nea de 1962. Foto: Wikimedia Commons

Advertisement

Mucho más tarde, en un documento titulado Learning to Contain Underground Nuclear Explosions, Brownlee explica cómo se desarrolló la segunda prueba y una conversación previa que tuvo con el director del proyecto, Bill Ogle:

Para Pascal B, mis c√°lculos estaban dise√Īados para calcular el tiempo y los detalles de la onda de choque cuando alcanzara la tapa. Utilic√© rendimientos esperados y exagerados en mis c√°lculos, pero significativos. Cuando describ√≠ esos resultados a Bill Ogle, la conversaci√≥n que sigui√≥ fue algo as√≠:

Ogle: -¬ŅCu√°nto tarda la onda de choque en llegar a la parte superior del tubo?-

RRB: -31 milisegundos.-

Ogle: -¬ŅY qu√© pasa entonces?-

RRB: -La onda de choque se refleja de vuelta en el agujero, pero las presiones y las temperaturas son tan altas que la tapa saldr√° disparada.-

Ogle: -¬ŅA qu√© velocidad?-

RRB: -Mis cálculos son irrelevantes en ese punto y sólo son válidos al hablar de la reflexión de choque...-

Ogle: -¬ŅA qu√© velocidad?-

RRB: -Los n√ļmeros no significan nada porque suponen que hay un vac√≠o por encima de la tapa. No hay aire, ni hay gravedad, ni fuerzas materiales reales que afecten a la tapa de hierro.-

Ogle: -¬ŅA qu√© velocidad? - Esta √ļltima pregunta fue m√°s un grito. A Bill le gustaba tener una respuesta clara y directa a cada una de sus preguntas.

RRB: -Seis veces la velocidad de escape de la tierra-

Bill parec√≠a fascinado con la respuesta, porque nunca antes hab√≠a o√≠do una velocidad expresada en t√©rminos de velocidad de escape de la tierra. Hubo muchas risas, y en ese momento naci√≥ una leyenda, porque a Bill le encantaba contar ‚Äúlo de las unidades de velocidad de Brownlee‚ÄĚ. Siempre aseguraba que la tapa sali√≥ de la Tierra. (Pero, por supuesto, no cre√≠amos que eso sucediera).

Como de costumbre, los hechos nunca est√°n a la altura de la leyenda, as√≠ que a veces se refieren a mi como el tipo que puso una tapa de alcantarilla en el espacio. Tambi√©n me critican a menudo y dicen que soy un est√ļpido que no entiende de masas o aerodin√°mica. Hasta me han llegado a decir que soy un criminal por dar semejante dato.

Advertisement

Por velocidad de escape se entiende el impulso que hace falta para que un objeto supere completamente la gravedad de un planeta sin que vuelva a caer a él. En el caso de la Tierra, esa velocidad es de 11,2 km/s (40.320 km/h).

Cohete Bumper-WAC, el primer objeto en llegar al espacio tras alcanzar una altura de 393 kilómetros. Vía NASA

Si la respuesta de Brownlee hubiera sido exacta, eso quiere decir que la tapa del pozo de Pascal-B despegó a una velocidad de 241.320 kilómetros por hora. No solo es casi 9 veces la velocidad a la que despegaban los transbordadores espaciales. Es que supera incluso la velocidad en el espacio de sondas como la Voyager o la New Horizons.

Advertisement

Si la leyenda fuera cierta, la tapa de alcantarilla se adelant√≥ al Sputnik-I en ser el primer objeto hecho por el hombre en alcanzar la √≥rbita terrestre, y probablemente tambi√©n sea el primer objeto artificial en alcanzar el espacio exterior teniendo en cuenta que se lanz√≥ a√Īos antes que las Voyager.

Llegado a este punto, queda bastante claro que ni siquiera Brownlee cree que la tapa ‚Äúde alcantarilla‚ÄĚ de Pascal-B realmente lograra atravesar la atm√≥sfera terrestre y ahora mismo est√© en alg√ļn lugar camino de otra galaxia. La teor√≠a m√°s probable es que la tapa se consumiera por completo debido a la fricci√≥n de salida cuando atraves√≥ la atm√≥sfera. Seg√ļn otras hip√≥tesis, ni siquiera lleg√≥ tan alto y volvi√≥ a caer sobre la Tierra. La tapa nunca se encontr√≥, as√≠ que a√ļn podr√≠a estar tirada en alg√ļn lugar del desierto.

Advertisement

Tampoco está claro si la tapa es el objeto más rápido de su época, porque los cálculos de Brownlee, como él mismo reconoce, se referían a la onda de choque de la explosión nuclear, no a una tapa de acero. Ni siquiera tenían en cuenta la atmósfera u otras fuerzas que obviamente afectaban su velocidad.

Recreación artística de la sonda Juno. Vía NASA

A día de hoy, y si exceptuamos objetos como los protones (una partícula creado por el hombre) que viajan por los aceleradores de partículas, el récord de velocidad lo tiene la sonda Juno de la NASA, con 265.000 kilómetros por hora.

Advertisement

Más información: