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Las armas láser en la guerra han dejado de ser una utopía para convertirse en una peligrosa realidad

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Foto: El láser LaWS abordo del USS Ponce (U.S. Navy photo by Mass Communication Specialist 1st Class Peter D. Blair (DVIDS))

Estás de suerte si admiras la distopía del universo de Star Wars, porque las armas láser, finalmente, han llegado para quedarse. El láser, un sistema de armas que durante mucho tiempo hemos considerado “a diez o quince años de distancia” del uso operativo real, ha dejado de estar “en desarrollo” y entra al campo. Así que además de las bromas recurrentes de los videojuegos de ciencia ficción, ahora también existirán en el campo de batalla. Así es como funcionan y cómo cambiarán la guerra para siempre.

Un artículo reciente en Aviation Week & Space Technology describe el momento actual como el amanecer de las armas láser, y después de medio siglo de investigación y desarrollo, el Pentágono finalmente está colocando las primeras armas láser en el campo de batalla. Para ser más exactos, el Ejército, la Armada, la Fuerza Aérea y el Cuerpo de Marines están buscando colocar armas láser en vehículos tan diversos como Humvees, destructores de misiles guiados y aviones de combate.

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Los láseres no son completamente nuevos en el campo de batalla. Los de baja potencia se han utilizado desde la década de 1970 para marcar objetivos, proporcionando un punto de mira invisible para el ojo humano para armas como la familia Paveway de bombas guiadas y misiles antitanque Hellfire. El láser también se usa para alcanzar objetivos: al hacer brillar un láser y calcular cuánto tiempo tarda el haz en alcanzar un objeto, los láseres pueden determinar la distancia precisa entre dos ubicaciones, información que se puede utilizar para mejorar el objetivo de un artillero de tanque, por ejemplo.

Los láseres como armas prometen una versatilidad considerable, siempre que haya energía eléctrica disponible. En el aire, los láseres podrían usarse contra aviones enemigos, misiles y drones. En tierra, podrían usarse contra personal, vehículos e IED. En el mar, los láseres se pueden usar contra amenazas aéreas, ataques de embarcaciones pequeñas y misiles antibuque. Los láseres podrían incluso ser utilizados por satélites en el espacio, contra otros satélites o misiles balísticos. Algunas de estas cosas son más difíciles que otras, pero todo es teóricamente posible.

La mayoría de las armas modernas usan energía de dos maneras. La primera, con la que puedes estar familiarizado, ya que es más o menos cómo funciona un cañón, usa energía para impulsar un proyectil hacia un objetivo, luego explota el proyectil contra el objetivo, causando daño cinético. Un arma antiaérea, por ejemplo, usa la energía creada al quemar pólvora para empujar un proyectil fuera de un cañón, hacia el cielo, y luego hacia un avión enemigo. Una vez cerca del avión, el proyectil detona, la energía de la explosión salpica el objetivo con fragmentos de metal caliente que se mueven rápidamente.

(La guerra es, por supuesto, el infierno).

Foto: Un intenso rayo de luz láser de rubí penetra en prismas gemelos durante un experimento en la División de Autonetica de la Aviación de América del Norte, 1965. A pesar del brillo del rayo, las armas láser todavía estaban a medio siglo de la realidad (Getty)
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Los láseres son diferentes. La palabra “láser” comenzó con un acrónimo que significa “Amplificación de luz por emisión estimulada de radiación”. A diferencia de las armas de energía química, que almacenan y luego liberan energía de la pólvora, propulsor de cohetes y explosivos, los láseres transportan energía destructiva en forma electromagnética saludando directamente al objetivo.

Los láseres son, en el sentido más simple, rayos de luz altamente enfocados y potentes. Las armas láser concentran esa luz en un haz estrecho, que luego puede apuntar a un objetivo. Un láser transfiere energía contra la superficie del objetivo, energía que se manifiesta como una acumulación rápida de calor. Un haz suficientemente potente puede hacer que los metales y otras materias sólidas se derritan, que se enciendan líquidos inflamables y que exploten las cabezas nucleares.

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Así que, por arruinar Star Wars un poco más, ten en cuenta que cada vez que un soldado de asalto sufre el impacto de la pistola láser de Han, efectivamente se estaban quemando y asando sus entrañas.

Imagina un arma láser apuntando a un avión. Un operador láser podría dirigir el rayo hacia la cabina del piloto, cegar al piloto y hacer que no pueda controlar el avión. Alternativamente, el láser podría quemarse a través de la piel del avión y dentro de un tanque de combustible, provocando un incendio. O podría quemarse a través de la piel del piloto, matándolos. Un láser podría detonar municiones a bordo y su propulsor de cohetes, si lo hubiera. Incluso se podría usar un láser para causar daños estructurales al avión, cortar un ala o un estabilizador y hacer que se estrelle.

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Como puedes imaginar, el tipo de personas que pasan mucho tiempo desarrollando estas cosas también pasan mucho tiempo imaginando cómo matar a las personas con todas estas cosas.

Imagen: Un láser de cinco kilovatios a bordo de un vehículo de combate de infantería Stryker del ejército de EE.UU. (C. Todd Lopez, Army News Service (U.S. Army))
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Los láseres tienen varias ventajas tácticas sobre las balas y bombas estándar. A diferencia de las armas de proyectil, no hay una recámara de balas o proyectiles que ocupen volumen dentro de un vehículo. Mientras el arma láser tenga poder, teóricamente puede disparar un número ilimitado de disparos. Un láser también viaja en línea recta y, a diferencia de un proyectil, no está sujeto a los efectos del viento y la gravedad. El rayo viaja a la velocidad de la luz, y para cualquier intento y propósito, no se puede esquivar. Una vez que un láser tenga tu número, estás sentenciado.

Las armas láser también tienen desventajas. Los láseres tenían una curva de desarrollo excepcionalmente difícil, que requería décadas de investigación y desarrollo antes de que un práctico láser de campo de batalla estuviera listo. Los láseres requieren una gran cantidad de energía, y un lugar para almacenar la energía antes de disparar. Los láseres y sus equipos son bastante delicados y requieren resistencia para permitirles sobrevivir a los rigores del combate. 

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(Sé lo que puedes estar pensando. “Pero si un láser está hecho de luz, ¿no puede ser derrotado si sostengo un espejo? Lo reflejo de vuelta al tipo que me dispara, bum, hecho, gano”. Sí, los láseres pueden ser técnicamente derrotados con espejos, pero la superficie del espejo debe estar extremadamente limpia y altamente reflectante para funcionar correctamente, una perspectiva difícil para las máquinas en tiempos de guerra).

Quizás el mayor defecto del arma láser es que a medida que viaja a través de la atmósfera, la luz concentrada se dispersa y es absorbida por el polvo, el agua y otras partículas microscópicas. Un láser lo suficientemente fuerte como para cortar a una persona por la mitad a corta distancia normalmente se debilitará hasta el punto en que simplemente ofrecerá una quemadura solar grave, lo cual es extremadamente inconveniente y doloroso, pero no necesariamente dejará a alguien fuera de servicio. El problema empeora cuando un rayo láser atraviesa una nube, niebla o humo. A diferencia de las armas de energía química, que liberan la misma cantidad de energía en el objetivo, independientemente de la distancia, un arma láser se debilita a medida que avanza.

El primer arma láser desplegada fue la ANS / SEQ-3 LaWS de la Marina de EE. UU., o Sistema de Arma Láser. Un sistema láser de 30 kilovatios, LaWS. fue diseñado para desactivar los drones al prender fuego a partes de sus cuerpos y hacer que se vuelvan aerodinámicamente inestables. Alternativamente, LaWs podría cegar sus cámaras electroópticas a bordo con destellos de luz intensa. El desarrollo del sistema costó 40 millones de dólares y se implementó a bordo de la base flotante USS Ponce en 2014. Aunque completamente operativo y listo para el combate, LaWS nunca llegó a entrar en combate.

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Ahora, solo dos años después, los servicios armados están presionando para obtener láseres de 300 kilovatios. Según Breaking Defense, el Ejército, la Armada y la Fuerza Aérea quieren un láser de 300 kilovatios capaz de derribar misiles de crucero. Mientras que los láseres más pequeños como LaWS son perfectamente buenos para quemar los brazos de un quadcopter, un misil de crucero es básicamente un avión a reacción no tripulado de bajo vuelo que viaja a 800 km/h, dando al láser defensor poco tiempo para encenderlo. Un rayo más poderoso puede quemar objetivos más rápido y a mayores distancias.

La defensa contra los misiles de crucero es solo el comienzo. Los láseres derriban proyectiles de obús, cohetes de artillería y proyectiles de mortero, proporcionando por primera vez protección a las tropas de tierra contra la artillería enemiga. La Fuerza Aérea quiere el Self-Protect High Energy Laser Demonstrator (SHiELD), un láser en cápsula que puede montarse en cualquier avión, protegiendo el avión de los misiles tierra-aire y aire-aire entrantes. Y la Marina de EE. UU. quiere un láser que pueda montar en buques de guerra para protegerse contra misiles de crucero antibuque.

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Ilustración: Un avión de combate futurista derribando un objetivo aéreo (Lockheed Martin)

A medida que los láseres aumenten de potencia y disminuyan de volumen, comenzarán a usarse de manera ofensiva. Un avión de combate equipado con un arma que no puede ser atascada y viaja a la velocidad de la luz dominará los cielos. Es difícil predecir exactamente cómo un arma que golpea su objetivo de esta forma afectará a la naturaleza de la guerra. Los ejércitos, las armadas y las fuerzas aéreas podrían verse obligados a una guerra de números, arrojando armas producidas en masa a un objetivo defendido por los láseres hasta que uno finalmente pueda pasar.

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En este punto, el cliché es decir “no estamos listos para los láseres”. En un sentido práctico, hemos estado listos para los láseres durante décadas. Las armas láser llegan tarde y las hemos estado esperando durante mucho, mucho tiempo. Los servicios armados claman por introducirlos en cualquier cosa que navegue, ruede por el suelo o vuele por los aires.

Lo que no hemos logrado comprender, incluso llevando casi cien años de espera, es cómo las armas láser afectarán a la sociedad humana. La bomba atómica se lanzó al público, de la nada, en los últimos días de la Segunda Guerra Mundial, y ni siquiera los físicos y generales entendieron cómo cambiaría el mundo. A pesar de la representación de las armas láser en miles de cómics, novelas, películas y programas de televisión, solo tenemos una comprensión limitada de cómo afectarán las guerras y las sociedades. Lo único que sabemos con certeza es que los láseres darán como resultado nuevas formas de matar personas.

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