Imagen: Pixabay

Una de las im√°genes m√°s espectaculares y reproducidas de √Āfrica, ese fondo del atardecer con las extra√Īas siluetas de los baobab sobre el escenario rojizo, podr√≠a tener los d√≠as contados. Los √°rboles sagrados que se creen de entre 1.100 y hasta 2.500 a√Īos est√°n muriendo, y nadie sabe exactamente por qu√©.

Seg√ļn describen en la revista cient√≠fica Nature Plants:

Informamos que nueve de los 13 √°rboles m√°s antiguas ... han muerto, o al menos algunas de sus partes / tallos m√°s antiguos se han colapsado y han perecido en los √ļltimos 12 a√Īos, un evento sin precedentes de gran magnitud.

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En el mismo trabajo, el coautor del estudio, Adrian Patrut de la Universidad BabeŇü-Bolyai en Rumania, explica que ‚Äúes impactante y triste experimentar durante nuestra vida la desaparici√≥n de tantos √°rboles con edades milenarias‚ÄĚ. De hecho, de entre los nueve, cuatro fueron de los baobabs africanos m√°s grandes.

Si bien la causa de la muerte no est√° clara, los investigadores ‚Äúsospechan que la desaparici√≥n de baobabs monumentales puede estar asociada, al menos en parte, con modificaciones significativas de las condiciones clim√°ticas que afectan al sur de √Āfrica en particular‚ÄĚ.

Imagen: Flickr

Entre los a√Īos 2005 y 2017, los investigadores probaron y fecharon baobabs africanos ‚Äúpr√°cticamente todos conocidos, muy grandes y potencialmente viejos‚ÄĚ: m√°s de 60 en total. Al cotejar datos sobre su circunferencia, altura, volumen de madera y edad, notaron el ‚Äúhecho inesperado e intrigante‚ÄĚ de que la mayor√≠a de los √°rboles m√°s viejos y m√°s grandes murieron durante el per√≠odo de estudio.

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Todos estaban en el sur de √Āfrica: Zimbabwe, Namibia, Sud√°frica, Botswana y Zambia. ¬ŅQu√© estaba ocurriendo?

El baobab es el √°rbol de floraci√≥n m√°s grande que ha perdurado durante m√°s tiempo. Se encuentra de forma natural en la regi√≥n de la sabana de √Āfrica y fuera del continente en las √°reas tropicales a las que se introdujo. Una planta √ļnica debido a su aspecto extra√Īo, con ramas parecidas a ra√≠ces en forma de nudos que alcanzan el cielo, d√°ndole una apariencia invertida.¬†

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Imagen: Fl

Un √°rbol ic√≥nico que deber√≠a poder vivir hasta los 3.000 a√Īos en un h√°bitat natural. El baobab sirve como una gran reserva de agua y da fruto que alimenta a los animales y los humanos. Sus hojas se hierven y comen como un acompa√Īamiento similar a la espinaca, o se usan para hacer medicinas tradicionales, mientras que la corteza se golpea y se teje en cuerdas, cestas, telas y sombreros impermeables.

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Cuando los investigadores llevaron a cabo el estudio ten√≠an como prop√≥sito aprender c√≥mo son capaces de volverse tan enormes. Los investigadores utilizaron dataci√≥n por radiocarbono para analizar muestras tomadas de diferentes partes del tronco de cada √°rbol. As√≠ fue como descubrieron que su tronco crece a partir de, no uno, sino m√ļltiples tallos centrales. Seg√ļn el Parque Kruger:

Los baobabs son muy difíciles de matar. Pueden quemarse, o despojarse de su corteza, y simplemente formarán uno nuevo y seguirán creciendo. Cuando mueren, simplemente se pudren por dentro y de repente colapsan, dejando un montón de fibras.

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Por eso lo que descubrieron durante el estudio fue tan extra√Īo. De los 10 √°rboles enumerados por los autores, cuatro murieron por completo, lo que significa que todos sus tallos se derrumbaron y murieron juntos, mientras que los otros sufrieron la muerte de una o varias partes. [The Guardian, Nature]