Imagen: Los científicos creen que el Sputnik Planitia (izquierda) esconde un océano subsuperficial (NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute)

Las √ļltimas investigaciones sugieren que Plut√≥n tiene un oc√©ano de agua l√≠quida enterrado debajo de su cubierta helada pero, ¬Ņc√≥mo podr√≠a ser posible una cosa as√≠ en los fr√≠os bordes exteriores del sistema solar? Los cient√≠ficos de Jap√≥n y Estados Unidos podr√≠an tener una respuesta.

En un artículo publicado el lunes en Nature Geoscience, los investigadores especulan que tal vez, el océano de Plutón se mantiene aislado por una capa de gas debajo del hielo. Si esta hipótesis resulta cierta, entonces este mecanismo podría evitar que otros mundos helados se congelen por completo.

‚ÄúSi este mecanismo es com√ļn, entonces los oc√©anos podr√≠an ser comunes en otros [objetos del Cintur√≥n de Kuiper]‚ÄĚ, dijo a Gizmodo el coautor del estudio Francis Nimmo, de la Universidad de California, Santa Cruz.

El art√≠culo es principalmente una inferencia basada en la combinaci√≥n de otras pruebas. La misi√≥n New Horizons vol√≥ por Plut√≥n en 2015 y descubri√≥ que era bastante compleja geol√≥gicamente. En 2016, los modelos de los cient√≠ficos sugirieron que el Sputnik Planitia, el l√≥bulo izquierdo del ‚Äúcoraz√≥n‚ÄĚ del planeta enano, podr√≠a tener un oc√©ano subsuperficial, parcialmente l√≠quido, como los de las lunas heladas de J√ļpiter o Saturno.

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Imagen: Plutón (NASA/JHU APL/SwRI)

Suena bastante descabellado pensar: algo tan distante y tan peque√Īo como Plut√≥n no est√° completamente congelado, pero podr√≠a tener agua l√≠quida debajo de su superficie. Los cient√≠ficos se preguntaban c√≥mo podr√≠a ser posible. Plut√≥n no tiene la energ√≠a gravitatoria de un planeta masivo cercano para mantener las mareas y ayudar a calentar el agua. El calentamiento a partir de la descomposici√≥n radiactiva de sus elementos no ayudar√≠a a evitar una congelaci√≥n completa, seg√ļn el nuevo estudio. Y no parece que haya suficiente amon√≠aco en Plut√≥n para disolverse en el agua y elevar su punto de fusi√≥n.

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En cambio, los cient√≠ficos proponen que la capa de hielo tiene una capa de jaulas de hielo que atrapan gas, como el metano, en el interior. Sin la capa, el hielo eliminar√≠a el calor del interior de Plut√≥n. Pero la capa de la jaula de gas ‚Äúhidrato de clatrato‚ÄĚ tendr√≠a diferentes propiedades t√©rmicas que reducir√≠an la capacidad del hielo para eliminar el calor del agua. Y la captura de metano tambi√©n explicar√≠a por qu√© los cient√≠ficos no han observado demasiado metano en la atm√≥sfera de Plut√≥n, explic√≥ Nimmo.

El documento es ‚Äúbastante interesante‚ÄĚ, dijo a Gizmodo J. Hunter Waite, director de programas del Southwest Research Institute que no particip√≥ en este estudio, en un correo electr√≥nico. ‚ÄúComprender el papel de los procesos como la formaci√≥n de clatratos aumenta la base de conocimientos para explorar los Mundos Oce√°nicos y su papel en la formaci√≥n y evoluci√≥n del sistema solar y, por tanto, ampliando nuestros horizontes en cuanto a lo que constituye un entorno habitable‚ÄĚ, continu√≥.

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Pero advirti√≥ que los cient√≠ficos a√ļn saben poco acerca de la composici√≥n general de Plut√≥n, y deben buscar otros objetos como cometas y meteoritos para guiar sus hip√≥tesis.

Sin embargo, sigue siendo interesante. ‚ÄúNuestros resultados sugieren que un oc√©ano de larga vida puede existir incluso sin calentamiento por mareas, lo cual es importante para mantener los oc√©anos en sat√©lites helados‚ÄĚ, dijo a Gizmodo el primer autor del estudio, Shunichi Kamata, de la Universidad de Hokkaido en Jap√≥n.

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New Horizons se ha extendido mucho más allá de Plutón, y no hay una misión actual que pueda verificar la existencia de estos hidratos de clatrato. Pero Nimmo y Kamata esperan que en el futuro, alguna misión pueda verificar sus hallazgos. Y tal vez hay otros océanos helados alrededor del sistema solar que se mantienen calientes de la misma manera.