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Los gorriones de Canadá cambiaron la melodía de su canto de repente

Un gorrión de garganta blanca
Un gorrión de garganta blanca
Imagen: Scott M. Ramsay

Un nuevo canto se está extendiendo como un incendio forestal entre los gorriones canadienses de garganta blanca, a una escala nunca antes vista por los científicos.

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Los pájaros rara vez cambian sus alegres melodías, y cuando lo hacen, generalmente se trata de un fenómeno limitado a un entorno local, donde las pequeñas variaciones de los cantos básicamente se convierten en dialectos regionales. Una nueva investigación publicada en Current Biology describe una excepción extraordinaria a esta regla, en la que un nuevo canto silbado por gorriones de garganta blanca se está extendiendo por toda Canadá a un ritmo sin precedentes. Además, la nueva canción parece estar reemplazando la melodía preexistente, que se remonta a la década de 1960.

Las aves cantan para marcar sus territorios y atraer a posibles parejas. Tradicionalmente, los gorriones de garganta blanca al oeste y centro de Canadá cantan una canción que se distingue por su final de tres notas. La nueva canción, que probablemente comenzó como un dialecto regional en algún momento entre 1960 y 2000, presenta un final distintivo de dos notas, y está revolucionando la comunidad de gorriones. Lo que hace que el nuevo final sea tan viral es un misterio para los autores del estudio, dirigido por Ken Otter de la Universidad del Norte de Columbia Británica.

“Estas canciones se aprenden; de lo contrario, no surgirían ni se difundirían nuevas variantes”, dijo Otter a Gizmodo. “Al comienzo pudo haber sido un solo pájaro, pero luego otros lo aprendieron y formarían tutores para otras aves. No se propagaría de un solo pájaro”.

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La nueva canción, que ahora se puede escuchar desde la Columbia Británica hasta el centro de Ontario, a una distancia de más de 3000 km, se extendió entre 2000 y 2019, según la investigación. La vieja melodía, con su triplete de salida altamente musical, ahora está en riesgo de extinguirse.

Las contribuciones de los ciudadanos fueron parte integral de la investigación . Las grabaciones de campo de gorriones de garganta blanca fueron cargadas en una base de datos llamada eBird, lo que permitió a Otter y sus colegas rastrear la propagación del nuevo doblete en el tiempo y el espacio.

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“La ciencia ciudadana desempeñó un papel clave, ya que las canciones que los ciudadanos grabaron y pusieron a disposición del estudio ampliaron su alcance espacial. Nunca hubiéramos podido cubrir este tipo de distancia si hubiéramos sido solo nosotros grabando cantos”, dijo Otter. “Las bibliotecas de cantos se han expandido de forma masiva en los últimos cinco años después de que eBird permitiera a la gente subir grabaciones, no solo observaciones”.

Los resultados muestran que la melodía probablemente se originó al oeste de las Montañas Rocosas, donde ha sido un gran éxito durante años, y se ha extendido de manera constante y rápida hacia el este. En 2014, todos los gorriones de garganta blanca de Alberta cantaban el nuevo doblete, y poblaciones considerables de pájaros en Ontario también cantaban la alegre melodía.

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Los lugares a los que migran los gorriones en invierno parecen ser un factor clave para explicar cómo la nueva melodía se ha extendido tan rápidamente en un área geográfica tan grande. Los machos juveniles llegan a sus zonas de invierno y se mezclan con gorriones de diferentes partes del país. Aquí, los pájaros jóvenes impresionables recogen la nueva melodía y la llevan de vuelta a sus lugares de apareamiento, donde otros gorriones la recogen. Decir que la nueva melodía se está volviendo viral es una evaluación bastante precisa de lo que está pasando.

Para probar esta teoría, que los gorriones occidentales y orientales comparten zonas de invernada, el equipo de Otter puso geolocalizadores a gorriones silvestres. Sus resultados mostraron que este era el caso. Otter dijo que está ocurriendo una tendencia similar entre los gorriones de garganta blanca en los Estados Unidos, “pero la mayor parte de su área de reproducción está en el bosque boreal de Canadá”, dijo.

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Por qué el nuevo canto es tan convincente sigue siendo una pregunta sin respuesta. No parece estar dando a los pájaros machos una ventaja territorial sobre sus cohortes, por lo que podría ser que las hembras se sientan atraídas por canciones que no les son familiares. Pero, como señaló Otter, las variantes no pueden ser demasiado desconocidas.

“Parece que estos gorriones pueden preferir adoptar variantes de canciones ligeramente novedosas en lugar de la canción común. Sin embargo, parece tener que coincidir con algún tipo de plantilla, ya que de vez en cuando te encuentras con machos cantando variantes que no son dobletes ni tripletes, pero estas otras variantes no parecen pegadizas”, dijo Otter a Gizmodo. “Por lo tanto, debe haber algunas restricciones en cuanto a lo que aceptan”.

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De hecho, parece que los gorriones ya se están cansando del nuevo canto. Según Otter, ha sido reemplazado por una nueva variante en Prince George, Columbia Británica, donde se sospecha que se originó el doblete. Ha estado en este área durante más de 20 años, “por lo que los pájaros ya no lo consideran novedoso”, lo que explica “por qué está surgiendo un nuevo tipo de canto”.

Los investigadores esperan estudiar más a fondo estos cantos de pájaros para ver si los gorriones hembra realmente están respondiendo a melodías novedosas en un proceso que parece exigir innovaciones musicales continuas entre estas notables aves.

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