Reconstrucción del posible aspecto de un Neandertal.

Los neanderthales no eran conocidos precisamente por cepillarse los dientes. Es una suerte que sea as√≠, porque esa falta de higiene es lo que nos est√° permitiendo estudiar su dieta. Los √ļltimos hallazgos al respecto arrojan claves inesperadas sobre esta especie de hominidos.

Un equipo de investigadores de la Universidad de Adelaida, en Australia, ha realizado un estudio de ADN sobre la placa de sarro que cubría los dientes de tres ejemplares de Neanderthal separados entre sí por apenas 1.000 kilómetros. Dos de ellos pertenecen al yacimiento de El Sidrón, en Asturias. El otro procede de Bélgica.

El resultado es sorprendentemente distinto. El Neanderthal de Bélgica era eminentemente carnívoro. El análisis de la placa de sus dientes reveló carne de oveja, de rinoceronte lanudo y setas. Los ejemplares de Asturias, en cambio, eran aparentemente vegetarianos. No hay rastro de carne de animales en sus dientes.

Si este √ļltimo hallazgo es extra√Īo, m√°s lo es a√ļn el hecho de que uno de los ejemplares de El Sidr√≥n muestra indicios de haberse automedicado. El ADN bacteriano en sus dientes refleja que en alg√ļn momento tuvo una fuerte inflamaci√≥n en la boca, y que tambi√©n tuvo un par√°sito intestinal que le ocasion√≥ una gastroenteritis importante. En la dentadura de este desafortunado neanderthal, el equipo de Adelaida ha encontrado trazas de √°cido acetilsalic√≠lico (el componente de las modernas aspirinas) provenientes del sauce, as√≠ como rastros de hongo penicilium.

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Se diría que este ejemplar concreto conocía los efectos analgésicos del sauce, así como los efectos antibióticos de la penicilina en algunos hongos. El problema es que es imposible saber si tenían estos conocimientos de medicina, si simplemente sabían instintivamente que masticar ciertas plantas les haría sentirse mejor, o es una absoluta casualidad.

El hecho de que solo el homínido enfermo tenga esos rastros apunta a la primera opción, pero no se puede saber con seguridad. Además, está el problema de que las muestras de comida en la placa dental suponen apenas un 0,3% de su masa. Es complicado generalizar con ese porcentaje. Desde luego, las evidencias apuntan a que los hombres de Neandertal eran más sofisticados de lo que suponíamos. [vía New Scientist]