Foto: NASA

Visto como est√° el mundo, no nos extra√Īa que m√°s de uno est√© dispuesto a irse a Marte en el primer vuelo tripulado que salga. Pero entes de que nos embarquemos en un viaje de siete meses hasta el planeta rojo necesitamos entender c√≥mo afecta el espacio a nuestros organismos.

Por fortuna, astronautas como Scott y Mark Kelly se han prestado voluntarios para someterse a pruebas en la NASA con el fin de determinar cómo han regresado de sus respectivos viajes al espacio. Scott y Kelly son gemelos idénticos y se han sometido a una exhaustiva investigación de 10 pruebas para entender el impacto de los viajes espaciales en el cuerpo humano. Los investigadores han recolectado muestras de sangre y material de biopsias mientras los gemelos estaban en órbita, y aquí en la Tierra, y ahora las están comparando.

Aunque los resultados finales del estudio probablemente tarden uno o dos a√Īos m√°s en publicarse, los primeros resultados preliminares ya se han publicado en la revista Nature. Se trata de los an√°lisis de ADN de Scott Kelly tras pasar 340 d√≠as en el espacio, y revelan cambios en la expresi√≥n de genes, en la metilaci√≥n de ADN y en otros marcadores biol√≥gicos.

Seg√ļn el equipo de cient√≠ficos que dirigen el estudio, es muy probable (a√ļn no se puede dar por definitivo) que estos cambios se puedan atribuir directamente a la estancia de Kelly en el espacio. Los resultados se han presentado a un grupo de cient√≠ficos que trabajan en el Programa de Investigaciones humanas que la NASA tiene en Galveston. Andrew Feinberg es genetista en la escuela de medicina de la Escuela Universitaria Johns Hopkins y miembro del equipo. Feinberg explica que ‚Äúla mayor importancia de este estudio radica en mostrarnos qu√© podemos hacer. No creo que la gente supiera hasta ahora lo sencillo que puede ser realizar estudios gen√©ticos en el espacio.‚ÄĚ

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Aunque ‚Äúsencillo‚ÄĚ no es el mejor adjetivo para describir estos estudios, son definitivamente reveladores. Como gemelos id√©nticos, Scott y Mark son muy similares gen√©ticamente. Sin embargo, los investigadores han encontrado que mientras Scott estaba en √≥rbita, sus tel√≥meros (los extremos de los cromosomas) crecieron hasta alcanzar m√°s longitud que los de su hermano. Aunque los tel√≥meros recuperaron su longitud original poco despu√©s de volver a Tierra, el hallazgo es completamente inesperado.

Los tel√≥meros tienden a acortarse de forma natural a medida que envejecemos, y se supon√≠a que los rigores del espacio deb√≠an acelerar este decrecimiento, no al rev√©s. ‚ÄúEs exactamente lo opuesto a lo que esper√°bamos‚ÄĚ explica la bi√≥loga experta en radiaci√≥n Susan Bailey.

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John Charles, jefe científico del programa de investigación con humanos de la NASA, explica que los investigadores estaban interesados en el crecimiento de los telómeros porque se preveía que su erosión podía causar problemas de salud en viajes espaciales largos. Entender cómo afecta el espacio a estos extremos de los cromosomas es crucial si queremos entender viajes a Marte.

Incluso aunque los tel√≥meros de Scott se hayan alargado milagrosamente, es preciso investigar m√°s. ‚ÄúEs importante tener en cuenta que un alargamiento de los tel√≥meros no siempre es una buena noticia. Su alargamiento se asocia con algunas enfermedades y patolog√≠as, aunque este no parezca ser ese caso‚ÄĚ explica John Charles.

Otro misterio de los resultados tiene que ver con la metilaci√≥n del ADN, un proceso por el que se a√Īaden grupos metilo a las mol√©culas de ADN para controlar la transcripci√≥n g√©nica. Los investigadores han descubierto que este proceso se redujo en Scott durante su estancia en √≥rbita pero se aceler√≥ en Mark en el mismo per√≠odo de tiempo. Charles explica:

La metilación es la forma en que el gen desactiva las secciones que no necesitan ser copiadas. La medición de los cambios en la metilación es una forma de documentar la actividad del gen en diferentes circunstancias y determinar qué secciones del mismo no se leen y transcriben porque el cuerpo no necesita las proteínas codificadas en esas secciones. Estas mediciones nos ayudan a entender cómo responde el organismo a los factores de vuelo espacial a nivel del gen.

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Los cient√≠ficos observan m√°s alteraciones dr√°sticas en la epresi√≥n gen√©tica de Scott, que es quien ha pasado m√°s tiempo en el espacio (520 d√≠as). Estos cambios se pueden atribuir a las condiciones duras de vivir en el espacio (comer comida deshidratada, cambios en los patrones de sue√Īo, exposici√≥n a microgravedad...). La labor de os investigadores ahora consiste en tratar de determinar qu√© es exactamente lo que causa los cambios a nivel molecular.

‚ÄúSi los Kelly no se hubieran prestado voluntarios, la NASA aun estar√≠a dando los primeros pasos en investigaci√≥n gen√©tica‚ÄĚ explica Charles. Averiguar c√≥mo responde el organismo al espacio ser√° una carrera muy larga, pero hay que recorrerla, especialmente si queremos establecer esa colonia en Marte con la que so√Īamos. [v√≠a Nature]