Imagina tener una extremidad capaz de moverse y reaccionar de forma inteligente sin la intervención de tu cerebro. Probablemente estás pensando en otra cosa, pero hablamos de los pulpos. Un reciente estudio acaba de descubrir que los tentáculos de estos animales básicamente se mueven solos.

Los pulpos son un aut├ęntico misterio biol├│gico. Estos inteligentes animales marinos parecen haber evolucionado de manera completamente diferente al resto de especies. Uno de los rasgos m├ís curiosos de esta evoluci├│n es que los pulpos no tienen un sistema nervioso centralizado como el de los vertebrados. Tienen un cerebro central, s├ş, pero dos tercios de sus neuronas no est├ín all├ş, sino repartidas por sus extremidades. Eso plantea no pocas preguntas. El neurocient├şfico de la Universidad de Washington David Gire se hace una de las m├ís relevantes:

Una de las mayores incógnitas sobre ese sistema nervioso desdentralizado es cómo funciona. Especialmente cómo funciona cuando se trata de realizar tareas complejas como desplazar el cuerpo en el agua o encontrar comida en el fondo del mar. ¿Cómo están conectados estos nodos nerviosos unos con otros?

El investigador lleva varios a├▒os estudiando dos especies de pulpos que habitan el Oc├ęano Pac├şfico, el pulpo gigante del Pac├şfico (Enteroctopus dofleini), y el pulpo rojo del Pac├şfico (Octopus rubescens). Ambos tienen en torno a 500 millones de neuronas de las que 350 millones se agrupan en ganglios a lo largo de sus tent├ículos. Lo que Gire y su colega Dominic Sivitili han descubierto es que esta red de ganglios puede funcionar de manera aislada del cerebro central de manera que los brazos pueden comunicarse entre ellos con mucha rapidez sin que el cerebro sepa necesariamente d├│nde est├ín.

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Los investigadores dieron a los cefal├│podos diferentes juguetes y comida y filmaron sus reacciones mediante t├ęcnicas que analizan las respuestas nerviosas del animal para determinar desde d├│nde y hacia d├│nde va la informaci├│n nerviosa.

┬┐El resultado? los brazos de los pulpos procesan por s├ş solos la informaci├│n del entorno y, llegado el caso, pueden reacccionar por s├ş mismos sin tener que solicitar una respuesta del cerebro. El descubrimiento es consistente con anteriores estudios que ya constataban que los brazos de los pulpos parec├şan buscar comida por s├ş solos e incluso reaccionar cuando son separados del cuerpo. El modelo neuronal de los pulpos cartografiado por Gire y Sivitili es tan extra├▒o que no es raro que haya quien piense que estos animales son una especie extraterrestre. Incluso puede que nos ayude a entender especies en otros planetas si es que alg├║n d├şa las encontramos. [AGU v├şa Science Alert]