George, el √ļltimo caracol de la especie Achatinella apexfulva
Foto: Hawaii Department of Land and Natural Resources (Facebook)

El caracol George ha pasado a mejor vida. El √ļltimo individuo de la especie Achatinella apexfulva muri√≥ el d√≠a de A√Īo Nuevo sin dejar descendencia. Su nombre rend√≠a homenaje a Solitario George, la √ļltima tortuga gigante de las Gal√°pagos. Aunque fueran animales diferentes, ambos vivieron vidas sencillas en cautiverio y llevaron su genoma a un callej√≥n sin salida.

George ten√≠a aproximadamente 14 a√Īos. De las m√°s de 750 especies de caracoles terrestres que habitan las islas de Haw√°i, la suya fue la primera en ser descrita por la ciencia. Ocurri√≥ en 1787, cuando el explorador George Dixon recibi√≥ un collar lei adornado con las conchas de estos moluscos en la isla de Oahu. Apex fulva significa ‚Äúpunta amarilla‚ÄĚ, un rasgo com√ļn de estos caracoles.

La belleza de los A. apexfulva fue, en parte, lo que acabó con ellos. Aunque se habían distribuido ampliamente a lo largo de la cordillera de Ko’olau, al norte de la isla, se encontraban en elevaciones más bajas que otros caracoles y eran fácilmente accesibles. Sus hermosas conchas se utilizaban para fabricar collares.

En 1997 solo quedaban diez espec√≠menes conocidos. Los diez fueron trasladados a un laboratorio de la Universidad de Haw√°i dedicado a la cr√≠a en cautiverio. Si bien nacieron nuevos individuos, todos murieron por razones desconocidas. Todos menos uno. En 2011, George se convirti√≥ en el √ļltimo superviviente de su especie y llev√≥ una vida solitaria en una jaula hasta el pasado 1 de enero.

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David Sischo, bi√≥logo del Programa de Invertebrados de Haw√°i, lo describi√≥ como ‚Äúun caracol t√≠mido‚ÄĚ y dijo que nunca lo hab√≠a visto fuera de su concha hasta cumplir los diez a√Īos. Aunque tuviera nombre de chico, en realidad era hermafrodita, pero su especie necesitaba un compa√Īero para reproducirse.

A pesar de su muerte, es posible que alguien pueda clonar a George alg√ļn d√≠a. En 2017, tras saltar a la fama por ser el √ļltimo caracol de su especie, los cient√≠ficos cortaron dos mil√≠metros del pie de George con una hoja de afeitar est√©ril y los enviaron en un frasco al zool√≥gico de San Diego, donde permanecen congelados.

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Lamentablemente, la clonaci√≥n podr√≠a ser la √ļnica salida para otras especies de caracoles de los √°rboles, conocidos localmente como KńĀhuli. Si no se hace nada por protegerlos, el cambio clim√°tico y las especies invasoras podr√≠an llevarlos a la extinci√≥n.

[Hawaii DLNR]