George, el Ășltimo caracol de la especie Achatinella apexfulva
Foto: Hawaii Department of Land and Natural Resources (Facebook)

El caracol George ha pasado a mejor vida. El Ășltimo individuo de la especie Achatinella apexfulva muriĂł el dĂ­a de Año Nuevo sin dejar descendencia. Su nombre rendĂ­a homenaje a Solitario George, la Ășltima tortuga gigante de las GalĂĄpagos. Aunque fueran animales diferentes, ambos vivieron vidas sencillas en cautiverio y llevaron su genoma a un callejĂłn sin salida.

George tenĂ­a aproximadamente 14 años. De las mĂĄs de 750 especies de caracoles terrestres que habitan las islas de HawĂĄi, la suya fue la primera en ser descrita por la ciencia. OcurriĂł en 1787, cuando el explorador George Dixon recibiĂł un collar lei adornado con las conchas de estos moluscos en la isla de Oahu. Apex fulva significa “punta amarilla”, un rasgo comĂșn de estos caracoles.

La belleza de los A. apexfulva fue, en parte, lo que acabó con ellos. Aunque se habían distribuido ampliamente a lo largo de la cordillera de Ko’olau, al norte de la isla, se encontraban en elevaciones más bajas que otros caracoles y eran fácilmente accesibles. Sus hermosas conchas se utilizaban para fabricar collares.

En 1997 solo quedaban diez especĂ­menes conocidos. Los diez fueron trasladados a un laboratorio de la Universidad de HawĂĄi dedicado a la crĂ­a en cautiverio. Si bien nacieron nuevos individuos, todos murieron por razones desconocidas. Todos menos uno. En 2011, George se convirtiĂł en el Ășltimo superviviente de su especie y llevĂł una vida solitaria en una jaula hasta el pasado 1 de enero.

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David Sischo, biĂłlogo del Programa de Invertebrados de HawĂĄi, lo describiĂł como “un caracol tĂ­mido” y dijo que nunca lo habĂ­a visto fuera de su concha hasta cumplir los diez años. Aunque tuviera nombre de chico, en realidad era hermafrodita, pero su especie necesitaba un compañero para reproducirse.

A pesar de su muerte, es posible que alguien pueda clonar a George algĂșn dĂ­a. En 2017, tras saltar a la fama por ser el Ășltimo caracol de su especie, los cientĂ­ficos cortaron dos milĂ­metros del pie de George con una hoja de afeitar estĂ©ril y los enviaron en un frasco al zoolĂłgico de San Diego, donde permanecen congelados.

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Lamentablemente, la clonaciĂłn podrĂ­a ser la Ășnica salida para otras especies de caracoles de los ĂĄrboles, conocidos localmente como Kāhuli. Si no se hace nada por protegerlos, el cambio climĂĄtico y las especies invasoras podrĂ­an llevarlos a la extinciĂłn.

[Hawaii DLNR]