Un fósil de Archaeopteryx utilizado en el estudio
Photo: ESRF/Pascal Goetgheluck

El Archaeopteryx es uno de los dinosaurios m√°s intrigantes que se conocen, especialmente por sus caracter√≠sticas distintivas de p√°jaro. Desde su descubrimiento hace unos 150 a√Īos, los paleont√≥logos se han preguntado si el dinosaurio del Jur√°sico Superior pod√≠a volar. Una nueva investigaci√≥n sugiere que s√≠, pero su estilo de vuelo no se parec√≠a en nada al de las aves modernas.

La investigación publicada hoy en Nature Communications es la primera en mostrar que el Archaeopteryx tenía la estructura ósea y los atributos físicos y requeridos para el vuelo activo, y estaba destinado a volar, aunque en ráfagas y distancias cortas. Pero, puesto que el dinosaurio ahora extinto presentaba una estructura ósea que no se ve en las aves modernas, los autores del nuevo estudio no están seguros de cuál era realmente el estilo de vuelo de Archaeopteryx.

El Archaeopteryx es la especie intermediaria por excelencia. Al igual que las aves modernas, ten√≠a plumas a lo largo de sus largos brazos y gran parte de su cuerpo, pero tambi√©n ten√≠a dientes muy parecidos a los de las aves y una cola larga y huesuda. Adem√°s, los huesos de sus manos, hombros y pelvis no estaban fusionados como en el caso de las aves vivas, ni eran peque√Īos, raz√≥n por la cual el Archaeopteryx, que apenas med√≠a medio metro de longitud, se considera una especie de transici√≥n entre los reptiles y las aves modernas. Como sabr√≠a decir cualquier ni√Īo de primer grado, las aves evolucionaron a partir de los dinosaurios, pero el camino tomado desde los dinosaurios hasta las elegantes aves que vemos hoy no est√° del todo claro, ni es obvio c√≥mo surgi√≥ la capacidad de vuelo en los dinosaurios.

Es por eso que Archaeopteryx es una especie tan importante. Con 150 millones de a√Īos, posiblemente sea el dinosaurio volador m√°s antiguo que conocemos. Desafortunadamente, los cient√≠ficos no saben con certeza si este animal usaba sus alas para el vuelo pasivo o para el vuelo activo. Otra posibilidad es que el Archaeopteryx viviera en el suelo y que no volase en absoluto, usando sus alas para otra cosa, como atrapar presas, dar saltos o hacer exhibiciones sexuales.

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De hecho, es dif√≠cil inferir sus capacidades f√≠sicas, estilos de movimiento y comportamiento de los f√≥siles tallados en roca. Obviamente, es √ļtil comparar lo que vemos en los f√≥siles con los animales vivos que nos rodean, pero en algunos casos (en realidad en muchos casos), los animales existentes no tienen ni el m√°s m√≠nimo parecido con los dinosaurios, incluido el Archaeopteryx.

Para tener una mejor idea de las habilidades de vuelo de Archaeopteryx, los investigadores del Laboratorio Europeo de Radiaci√≥n Sincrotr√≥n en Grenoble, Francia, la Universidad Palack√Ĺ en la Rep√ļblica Checa, y varias otras instituciones, estudiaron la arquitectura del ala del dinosaurio en detalle. Usaron una t√©cnica no invasiva conocida como microtomograf√≠a sincrotr√≥n de contraste de fase, que permite a los cient√≠ficos visualizar el interior de los huesos fosilizados en tres dimensiones sin da√Īarlos. Los investigadores se centraron en la parte media de los huesos del brazo, porque esas secciones se han relacionado con habilidades relacionadas con el vuelo en aves modernas. Luego tomaron sus resultados y los compararon con una serie de animales conocidos capaces de volar, incluidos los pterosaurios extintos y las aves vivas.

En el análisis final, los investigadores concluyeron que el Archaeopteryx exhibía una arquitectura física y una estructura ósea coherente con la capacidad de vuelo, y que estos rasgos se asemejan más a las aves que usan sus alas para volar distancias cortas en ráfagas, como los faisanes.

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‚ÄúInmediatamente notamos que las paredes √≥seas del Archaeopteryx eran mucho m√°s delgadas que las de los dinosaurios terrestres, pero se parec√≠an mucho a los huesos de aves convencionales‚ÄĚ, explic√≥ el autor principal y cient√≠fico del ESRF, Dennis Voeten, en un comunicado. ‚ÄúEl an√°lisis de los datos demostr√≥ adem√°s que los huesos del Archaeopteryx est√°n m√°s cerca de los de aves como los faisanes, que ocasionalmente utilizan el vuelo activo para cruzar barreras o esquivar depredadores, que de aquellos que se usan para planear y volar como los de muchas aves de rapi√Īa y algunas aves marinas que est√°n optimizadas para un vuelo duradero‚ÄĚ.

Dicho esto, gran parte de la anatom√≠a √ļnica del Archaeopteryx sugiere que utilizaba el movimiento de aleteo y una postura a√©rea que no se ve en las aves modernas. En cuanto a c√≥mo podr√≠a haber sido su estilo de vuelo, los investigadores lo desconocen. Los estudios futuros tendr√°n que resolver esto.

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‚ÄúLas similitudes encontradas entre las secciones transversales de los brazos en una selecci√≥n de espec√≠menes del Archaeopteryx y las de foliares activos ocasionales como los faisanes modernos son importantes‚ÄĚ, dijo a Gizmodo el Dr. Michael Pittman del Laboratorio de Paleontolog√≠a de Vertebrados de la Universidad de Hong Kong. ‚ÄúEsto se debe a que estos rasgos geom√©tricos se relacionan con la estructura y, por lo tanto, con la funci√≥n de estos huesos del brazo‚ÄĚ.

Pittman, que no particip√≥ en el nuevo estudio, dice que el Archaeopteryx deb√≠a tener un estilo de vuelo distinto debido a las grandes diferencias en la forma de sus huesos de hombro y brazo, en comparaci√≥n con las aves modernas. Y, lo que es m√°s importante, no ten√≠a estern√≥n, el hueso que ancla los principales m√ļsculos de vuelo de las aves vivas.

Lo m√°s emocionante de todo es que este nuevo estudio muestra que los dinosaurios volaban hace 150 millones de a√Īos, y probablemente incluso antes, teniendo en cuenta las alas y la estructura √≥sea altamente desarrolladas del Archaeopteryx. Este animal estaba preparado para el vuelo, incluso si se trataba de distancias cortas. Los faisanes no vuelan como √°guilas o albatros, pero no est√°n condenados al suelo. Cuando se asustan, los faisanes surcan el cielo a velocidades que alcanzan los 60-77 km/h), y cuando son perseguidos pueden superar los 96 km/h.

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No sabemos si el Archaeopteryx fue tan habilidoso en el aire como el fais√°n moderno, pero gracias a este √ļltimo estudio, estamos un paso m√°s cerca de descubrirlo.

[Nature Communications]