Una nube de humo se eleva del Monte Santa Helena en 1982, dos a√Īos despu√©s de su erupci√≥n. Foto: Wikimedia Commons.

En mayo de 1980 el Monte Santa Helena explot√≥. Su erupci√≥n fue tan violenta y s√ļbita que se convirti√≥ en la m√°s letal de la historia de Estados Unidos. Un grupo de vulcan√≥logos acaba de publicar un estudio sobre el volc√°n y los datos son bastante extra√Īos. El Santa Helena no tiene lava.

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No es que ahora no tenga lava porque se vaci√≥ en 1980. Es que nunca ha tenido una c√°mara magm√°tica como la que exhiben la mayor√≠a de los volcanes. El Louwala-Clough (monta√Īa humeante en la lengua de los indios Klickitat nativos de la zona) est√° fr√≠o por dentro y los ex√°menes no explican de d√≥nde sac√≥ el magma necesario para la brutal explosi√≥n que seg√≥ las vidas de 57 personas y arras√≥ un √°rea de 445 km2. La avalancha de escombros producto de la erupci√≥n fue tan masiva que el monte perdi√≥ 400 metros de altura sobre el nivel del mar (actualmente su cota est√° en 2.550) y dej√≥ un cr√°ter de 1,5 kil√≥metros de ancho.

Aspecto del Monte Santa Helena poco antes de la explosión.

Desde 2014, un grupo de ge√≥logos ha explorado el volc√°n aprovechando que sigue activo pero duerme. Para ello le han practicado el equivalente a una TAC. ¬ŅC√≥mo se pr√°ctica una tomograf√≠a computerizada a un volc√°n? Muy sencillo: con explosivos. Los investigadores practicaron agujeros en diferentes puntos del volc√°n y los rellenaron con peque√Īas cargas. El objetivo era analizar c√≥mo se transmiten las ondas de energ√≠a s√≠smica en el interior del volc√°n.

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Los resultados acaban de publicarse en la revista Nature Communications, pero arrojan más preguntas que respuestas. Los científicos no encontraron una cámara de magma bajo el volcán como esperaban. En su lugar tan solo hallaron un conducto relativamente frío. Además, la roca bajo el volcán tiene una composición muy poco habitual entre la corteza y el manto en esa zona.

Obviamente, el Santa Helena tiene que sacar el material para sus erupciones de alguna parte, pero a√ļn no han descubierto de d√≥nde exactamente. La principal hip√≥tesis es que obtiene su poder del este, en una zona conocida como el Arco Cascade. Se trata de una hilera de volcanes activos situados sobre la zona en la que se unen la placa tect√≥nica Juan de Fuca con la placa continental norteamericana.

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Esa hipótesis no explica cómo es posible que el magma de ese arco se desplace tan al oeste. Para tratar de dar con una respuesta, los investigadores del proyecto iMUSH (Imaging Magma Under St Helens) trabajan en examinar la zona. De su trabajo no solo se podrían prevenir mejor nuevas erupciones, sino también prever si el magma de esos arcos puede llegar a salir por otros puntos en los que no se había pensado en un principio. [Nature Communications]

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