Podr√≠a decirse que la nueva pel√≠cula de Ridley Scott, The Martian, es ciencia-ficci√≥n, pero solo por unos pocos a√Īos. La historia del astronauta de la NASA que queda atrapado en Marte y debe sobrevivir aguzando el ingenio est√° llena de tecnolog√≠as muy reales. La propia NASA las repasa.

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La raz√≥n por la que The Martian es tan realista es sencillamente porque su autor, Andy Weir, es un entusiasta de la f√≠sica y la mec√°nica orbital que trabaja como ingeniero de sistemas para uno de los laboratorios nacionales de Estados Unidos. Sus padres son cient√≠ficos tambi√©n, y Weir quer√≠a que su primera novela tuviese los mayores visos de realismo posibles. Estas son las nueve tecnolog√≠as que veremos en el film y que, alg√ļn d√≠a, veremos sobre la superficie real de Marte.

El h√°bitat

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Gran parte de la película, el astronauta Mark Whitney, interpretado por Matt Damon, vive dentro de un habitat sobre la superficie marciana. Los astronautas de la NASA entrenan ya con un módulo muy parecido, el HERA (Human Exploration Research Analog). Estos entrenamientos ayudan a pulir el funcionamiento del habitat de cara a su futuro uso en Marte.

El cultivo en el espacio

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En el mundo real no son patatas, sino lechugas lo que cultivan los astronautas. El uso de nuevas t√©cnicas hidrop√≥nicas y la iluminaci√≥n mediante LED en diferentes longitudes de onda ya permite que los habitantes de la ISS disfruten de una peque√Īa ensalada de vez en cuando. Cuando lleguemos a Marte, el tratamiento de suelo marciano podr√≠a hacer este proceso incluso m√°s efectivo.

El reciclado de agua

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Llevar agua hasta Marte consumir√≠a incontables recursos y cada cargamento tardar√≠a 9 meses en llegar. En lugar de ello, tanto la tripulaci√≥n de la misi√≥n Ares 3 en The Martian como los astronautas de la ISS sencillamente reciclan cada gota de agua de la estaci√≥n (sudor y orina incluidos). El sistema de soporte vital recicla todo el l√≠quido disponible. En palabras de uno de los astronautas de la NASA: ‚Äúel caf√© de hoy, es el mismo que el de ma√Īana‚ÄĚ. Estos m√©todos de reciclaje y purificaci√≥n se perfeccionan cada d√≠a m√°s.

La manera de generar oxígeno

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En la pel√≠cula, Mark Whatney emplea una m√°quina llamada Oxigenador, que crea ox√≠geno como un subproducto a partir del CO2 del generador de combustible. En la ISS, un dispositivo de soporte vital procesa de forma continua la atm√≥sfera para a√Īadir ox√≠geno o separarlo del agua en caso necesario. El hidr√≥geno sobrante va a parar al sistema para generar agua.

El traje de astronauta

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El traje que lleva el protagonista de la pel√≠cula tiene muy poco que ver con el que se usa en los paseos en √≥rbita. Es flexible y c√≥modo, y permite realizar casi todo tipo de tareas. El dise√Īo del traje que los astronautas reales llevar√°n a Marte ya est√° aprobado. Actualmente pasa por todo tipo de pruebas para que, cuando toque estrenarlo, sea a√ļn mejor. El mayor problema es el polvo. Para evitar su entrada en el habitat, la NASA contempla un sistema por el que los trajes tengan un acceso trasero y siempre permanezcan fuera del habitat.

El rover de transporte de personal

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La NASA lleva tiempo desarrollando un veh√≠culo multiprop√≥sito para que los primeros hombres en poner el pie sobre Marte o sobre otros planetas puedan moverse con mayor facilidad. Se trata del MMSEV (Multi-Mission Space Exploration Vehicle). Dotado de seis ruedas, el MMSEV es una plataforma de investigaci√≥n que ha permitido avanzar en campos tan alejados como el dise√Īo de cubiertas antiradiaci√≥n, los sistemas de entrada y salida al veh√≠culo, o el alcance sobre diferentes terrenos.

La propulsión de iones

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Ya hemos oído hablar antes de los motores de iones. Son los que han llevado nuestras sondas hasta Ceres, y son también los que llevan a la tripulación del Hermes hasta Marte en la película de Ridley Scott. El impulso de los motores de iones es mucho menor que el de los motores que queman combustible, pero es un impulso constante, con lo que los tiempos de ruta se acortan sensiblemente. A falta de un motor mejor, es nuestra mejor opción para llegar a Marte.

Los paneles solares

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Los paneles solares de la ISS generan entre 84 y 120 kilovatios, el equivalente al consumo de unos 40 hogares. En realidad, los sistemas de la estación no necesitan tanto para funcionar. Se trata de sistemas redundantes de emergencia para que nunca falta la energía. La nave Orion también se alimenta de energía solar, y en Marte será nuestra fuente de energía más fiable.

El generador RTG

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El generador termoeléctrico de radioisótopos (RTG por sus siglas en inglés) ha proporcionado energía en el espacio desde las misiones Apolo. Rovers como el Curiosity o la sonda que nos ha llevado a Plutón también lo utilizan. El del Curiosity genera 110 vatios continuos.

El RTG obtiene electricidad a partir del calor generado por el decaimiento de Plutonio-238, un isótopo altamente inestable y radiactivo. Afortunadamente, la radiación que emite es de tipo alfa. su alcance es de unos pocos centímetros y no penetra los materiales. Cuando lleguemos a Marte, la radiación del propio planeta es un obstáculo mucho mayor. El mayor, de hecho, hasta la fecha.

El viaje a Marte

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El espacio es duro y no concede segundas oportunidades. El margen de error en muchas operaciones es de cero, y por eso a√ļn estamos probando muchos de los sistemas que nos llevar√°n hasta all√≠. Viajar a Marte solo es una cuesti√≥n de tiempo, no de imaginaci√≥n. Si todo va bien, podr√≠amos ver la primera misi√≥n tripulada hacia el a√Īo 2030. [v√≠a NASA]

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