Imagen: AP

Al menos 188.000 residentes de las √°reas que rodean la presa de Oroville en California han tenido que evacuar sus hogares mientras los trabajadores luchan para prevenir una brecha catastr√≥fica. Ahora los medios informan de que las autoridades locales hab√≠an sido advertidas sobre los problemas de seguridad de la presa hac√≠a 12 a√Īos, e hicieron poco para mitigarlos.

Además de servir como una dosis de miedo a toro pasado, estos informes son un triste recordatorio de que los expertos llevan mucho tiempo advirtiendo sobre el envejecimiento de la infraestructura de la nación. En la mayoría de los casos, no han conseguido mucha atención.

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M√°s all√° de que la edad promedio de las presas del pa√≠s es de 56 a√Īos, los cambios ambientales ‚ÄĒdesde los patrones cambiantes de los r√≠os hasta los cambios en los patrones clim√°ticos‚ÄĒ son un factor importante que alimenta la creciente crisis de infraestructura. En la presa de Oroville, el cambio ambiental lleg√≥ en forma de lluvias m√°s pesadas de lo normal, algo que hab√≠a sido advertido a las autoridades hac√≠a m√°s de una d√©cada.

Mercury News publica:

ÔĽŅTres grupos ambientalistas ‚ÄĒFriends of the River, Sierra Club y South Yuba Citizens League‚ÄĒ presentaron una moci√≥n ante el gobierno federal el 17 de octubre de 2005 como parte del proceso de relicenciamiento de la presa de Oroville, instando a los funcionarios federales a exigir que el aliviadero de emergencia de la presa fuera blindado con hormig√≥n en vez de seguir siendo una ladera de tierra.

Los grupos presentaron la moci√≥n a FERC, la Comisi√≥n Federal Reguladora de Energ√≠a. Dec√≠an que la presa, propiedad de California, y construida por el estado en 1968, no cumpl√≠a con los est√°ndares de seguridad modernos ya que, en caso de lluvia extrema e inundaciones, el r√°pido aumento del agua desbordar√≠a el aliviadero de hormig√≥n principal, el agua fluir√≠a por el aliviadero de emergencia y podr√≠a causar una fuerte erosi√≥n que causar√≠a inundaciones para las comunidades aguas abajo, pero tambi√©n podr√≠a causar una falla conocida como ‚Äúp√©rdida del control de la cresta‚ÄĚ.

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Finalmente, los aliviaderos primario y de emergencia que previenen el desbordamiento de la presa han quedado da√Īados por la erosi√≥n. Si la erosi√≥n debilita el borde de hormig√≥n de 530 metros de largo que corre a lo largo de la parte superior del aliviadero de emergencia, una pared de agua de 10 metros podr√≠a caer sobre los residentes de las ciudades cercanas. Los trabajadores de emergencia est√°n tratando de reparar la presa, y los niveles de agua parecen estar cayendo. Pero la previsi√≥n del tiempo para el mi√©rcoles muestra una nueva oleada de precipitaciones en direcci√≥n a la presa de Oroville, y los problemas podr√≠an empezar otra vez.

Seg√ļn la Asociaci√≥n de Funcionarios de Seguridad de Presas del Estado (ASDSO), Estados Unidos contabiliz√≥ 173 fallas y 587 incidentes en sus presas entre el 1 de enero de 2005 y junio de 2013. (‚ÄúIncidentes‚ÄĚ se define como ‚Äúepisodios que, sin intervenci√≥n, habr√≠an resultado en una falla de la presa‚ÄĚ). La mayor√≠a de esas fallas fueron atribuidas a condiciones clim√°ticas extremas.

Lori Spragens, directora ejecutiva de la ASDSO, explica a Gizmodo que es posible que hubieran m√°s incidentes que hayan pasado inadvertidos o no fueran reportados. No hay ninguna regla general sobre c√≥mo reportar los incidentes, dice. ‚ÄúDepende del estado. Algunos estados solo regulan las presas de alto riesgo, algunas regulan los tres niveles de peligro‚ÄĚ. Bajo, significativo y alto, seg√ļn la ASDSO.

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Un bolet√≠n de 2013 de la Sociedad Americana de Ingenieros Civiles dio a la infraestructura general de Estados Unidos una calificaci√≥n de ‚ÄúD+‚ÄĚ, que significa pobre. La puntuaci√≥n fue a√ļn m√°s baja para las 84.000 presas de Estados Unidos, que recibieron una ‚ÄúD‚ÄĚ. (Tambi√©n vale la pena se√Īalar que la edad promedio de las presas con fallos era de 62 a√Īos, 10 m√°s que la media nacional).

De todas esas presas, las m√°s preocupantes son las 2000 que han sido categorizadas como ‚Äúdeficientes de alto riesgo‚ÄĚ. Se prev√© que las presas de alto riesgo causen la p√©rdida de vidas humanas si fracasan. Muchas fueron construidas como presas de bajo riesgo, pero a medida que las poblaciones crecieron y el desarrollo avanz√≥, m√°s gente comenz√≥ a vivir en la zona de peligro.

El centro de Kingstree, Carolina del Sur, después de la inundación causada por el colapso de una presa. Imagen: AP

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Una de las complicaciones de controlar la integridad de la presa es la propiedad. El gobierno federal solo controla un 4% de las presas, y un 69% son privadas. Las demás están dirigidas por gobiernos locales y estatales. Es importante destacar que las presas que no son controladas por los federales solo están reguladas a nivel estatal, donde la negligencia ha supurado. Alabama, por ejemplo, no tiene un programa de regulación de seguridad de presas, pero tiene 201 presas de alto riesgo.

En el estado de Carolina del Sur, despu√©s de un periodo de fuertes lluvias en 2015, 36 presas colapsaron y 19 personas murieron en las inundaciones subsecuentes. Un informe del Departamento de Salud y Control Ambiental de Carolina del Sur del pasado mes de diciembre registr√≥ 51 infracciones confirmadas desde la inundaci√≥n de 2015. Y en Haw√°i, James Pflueger, due√Īo de la presa de Kaloko, fue acusado de homicidio involuntario despu√©s de que la presa fallara en marzo de 2006 y murieran siete personas. La presa de un siglo de antig√ľedad nunca hab√≠a sido inspeccionada, a pesar de que la ley estatal requiere una inspecci√≥n cada cinco a√Īos.

A medida que los pol√≠ticos hacen campa√Īa para reconstruir una infraestructura en ruinas, en la mayor√≠a de los casos los recursos se han dedicado a medidas que requieren poco sacrificio. En uno de sus actos finales como presidente, Obama autoriz√≥ la Ley de mejoras de infraestructura de agua, que asign√≥ $12.000 millones de d√≥lares a una serie de proyectos relacionados con el suministro de agua de la naci√≥n. Pero solo una parte del dinero est√° destinado a mejorar las presas de alto riesgo del gobierno federal. La Asociaci√≥n de Funcionarios de Seguridad de Presas del Estado estima que se necesitar√≠an m√°s de $57.000 millones para rehabilitar todas las presas de la naci√≥n.

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Todav√≠a no se sabe lo que har√° Donald Trump ‚ÄĒel plan de infraestructura que present√≥ antes de las elecciones se basa en incentivos fiscales para las empresas privadas‚ÄĒ, pero el reloj sigue haciendo tic tac.