Imagen: MaxPixel

La alergia al cacahuete se estima que afecta a entre el 0,4% y el 0,6% total de la poblaci√≥n en el mundo. Sin embargo, mientras que en pa√≠ses como Reino Unido o Estados Unidos las tasas son bastante elevadas, en sitios como Israel o China apenas existen casos. ¬ŅA qu√© se debe?

Como explican los chicos de Science Insider, la historia cobr√≥ sentido hace unos a√Īos, cuando un grupo de investigadores llevaron a cabo un estudio.

Los s√≠ntomas de la alergia al cacahuete est√°n relacionados con la acci√≥n de la inmunoglobulina (IgE) y otras anafilotoxinas, que act√ļan liberando histamina y otras sustancias mediadoras de los mastocitos (degranulaci√≥n). Adem√°s de otros efectos, la histamina induce la vasodilataci√≥n de las arteriolas y la constricci√≥n de los bronquiolos en los pulmones, tambi√©n conocidos como broncoespasmo (constricci√≥n de las v√≠as respiratorias).

Hoy es reconocida como una de las más severas reacciones alérgicas alimenticias debido a su prevalencia, persistencia y reacción alérgica aguda, siendo una de las causas más comunes de muertes por anafilaxia relacionada con alimentos.

Y como dec√≠amos, mientras que en unos pa√≠ses hay un gran n√ļmero de este tipo de alergias, en lugares como Tailandia, China, Corea, Filipinas o Israel casi no existen casos, ¬ŅPor qu√©?

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Veamos el caso de Israel. Existe una broma que dice que las tres primeras palabras que salen de la boca de cada ni√Īo son: Abba, que significa padre; Ima, que significa mam√°; y Bamba, que es un snack de cacahuetes tremendamente popular en el pa√≠s (se estima que el 90% de las familias lo compran regularmente).

Bien, curiosamente, la tasa de alergia al cacahuete en Israel es de 1/10 de la tasa que hay en Reino Unido. Y en China y Tailandia muchos ni√Īos comen arroz con cacahuete para el desayuno. Y s√≠, las alergias all√≠ tambi√©n son extraordinariamente bajas. ¬ŅCoincidencia?

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Es en este punto donde apareci√≥ el trabajo de los investigadores del King¬īs College de Londres, quienes reclutaron a centenares de ni√Īos de entre 4 y 10 meses de edad que estaban en riesgo de desarrollar una alergia al cacahuete.

La mitad de los ni√Īos comieron bocadillos con cacahuete de forma regular, mientras que la otra mitad deb√≠an evitarlos por completo. Luego, cuando los ni√Īos ten√≠an 5 a√Īos, regresaron al estudio para el experimento final. Este consist√≠a en que todos deb√≠an comer alg√ļn tipo de prote√≠na de cacahuete.

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De los ni√Īos que comieron desde la infancia el cacahuete, la alergia se hab√≠a desarrollado en tasas muy bajas, mientras que los ni√Īos que evitaron el alimento desde la infancia desarrollaron tasas muy altas de la alergia, para ser m√°s exactos, hasta 6 veces m√°s probabilidades de desarrollarse que el grupo que com√≠a el alimento desde beb√©s.

Mantequilla de cacahuete
Imagen: PiccoloNamek (CC BY-SA 3.0)

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La respuesta a todo ello se encuentra en la forma en que act√ļa nuestro sistema inmunol√≥gico cuando ve por primera vez un cacahuete. Lo identifica como peligro y produce anticuerpos como anticipaci√≥n a un futuro encuentro, de forma que la pr√≥xima vez que esa persona coma un cacahuete los anticuerpos activan una respuesta inmune que la persona experimenta como reacci√≥n al√©rgica.

Aunque los cient√≠ficos no tienen muy claro por qu√© unas personas tienen unas reacciones y otros no, lo que s√≠ parece claro es que la exposici√≥n temprana ayuda a los beb√©s en riesgo. De hecho, a comienzos de este a√Īo se llev√≥ a cabo otro estudio donde se reclut√≥ a ni√Īos con alergias al cacahuete.

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Los investigadores les dieron una peque√Īa dosis de polvo de cacahuete y la fueran incrementando en el tiempo poco a poco. ¬ŅQu√© ocurri√≥? Que el sistema inmunol√≥gico de los ni√Īos se acostumbr√≥ al polvo y casi todos fueron capaces de construir tolerancia a ello.

Es lo que se llama desensibilizaci√≥n, una t√©cnica que no es cura y que necesita de m√°s estudio, pero con el potencial de enga√Īar al sistema inmune y ser capaz de convertirse en una forma de tratar a los peque√Īos que tienen una leve reacci√≥n al cacahuete. [Science Insider]