Cient√≠ficos del MIT, la Universidad Hebrea de Jerusal√©n y Caltech, han dado un paso m√°s para entender c√≥mo se pudo haber formado la vida en la Tierra. Para ello, han analizado su atm√≥sfera. O, mejor dicho, la ausencia de la misma porque, seg√ļn un nuevo estudio, la atm√≥sfera terrestre pudo haber desaparecido casi por completo hasta en dos ocasiones hace 4.500 millones de a√Īos. ¬ŅPor qu√©?

Hace 4.500 millones de a√Īos, cuando se form√≥ la Luna tras una colisi√≥n entre un enorme planetoide conocido como Theia o Tea, y nuestro propio planeta, el Sistema Solar era un caos en ebullici√≥n. Circulaban por el espacio millones de cuerpos s√≥lidos, rocas conocidos como planetesimales, algunas de las cuales acabar√≠an dando lugar a planetas millones de a√Īos m√°s tarde. Seg√ļn los investigadores, la atm√≥sfera terrestre pudo desaparecer hasta en dos ocasiones en ese periodo a ra√≠z de los impactos constantes de estas rocas, capaces de expulsar los gases de la atm√≥sfera casi por completo.

Decenas de miles de estos impactos, aseguran los cient√≠ficos, pudieron eliminar la atm√≥sfera no solo de nuestro planeta, tambi√©n de otros como Venus o Marte. Sus conclusiones se basan en c√°lculos num√©ricos y modelos de la masa atmosf√©rica que se pierde tras el impacto de enormes rocas y meteoritos, incluyendo posibles impactos con cuerpos del tama√Īo de Marte. Los investigadores creen que, en lugar de gigantescos impactos, es muy probable que se produjeran miles, tal vez millones de choques m√°s peque√Īos que acabar√≠an haciendo desaparecer la atm√≥sfera terrestre.

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"Desde luego se dieron este tipo de impactos de menor tama√Īo. Un choque peque√Īo no puede hacer que desaparezca la atm√≥sfera, pero muchos choques colectivos son en realidad m√°s eficientes en eliminar los gases que un gran impacto, y pudieron f√°cilmente hacer desaparecer la atm√≥sfera de la Tierra", explica en un comunicado Hilke Schlichting, del MIT, uno de los autores del estudio, publicado ahora en la revista cient√≠fica Icarus.

Por supuesto, la siguiente pregunta es cómo volvió a generarse la atmósfera terrestre y, con ella, los primeros indicios de vida. Los investigadores apuntan un posible mecanismo: además de eliminar la atmósfera existente en aquel momento por la fuerza de los impactos colectivos, estas rocas o planetesimales pudieron haber introducido nuevos gases en la Tierra que dieron lugar a otro periodo de formación de la atmósfera.

Se trata de lo que los cient√≠ficos llaman "punto cero", el momento en el que se forma una nueva atm√≥sfera, aparece la vida en la Tierra y comienza una evoluci√≥n de millones de a√Īos hasta hoy en d√≠a. Entender qu√© ocurri√≥ es clave, entre otras cosas, para saber qu√© puede pasar dentro de otros cuantos millones de a√Īos. [v√≠a MIT]

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