Es verano (en el hemisferio norte), uno de los más soleados y calurosos que se ha registrado en un tiempo y con él llegan, inevitables, los morenos y las quemaduras en la piel. La realidad es que el proceso fisiológico detrás de ambos procedimientos y tiene que ver con cómo la piel se protege frente a su mayor enemigo: el Sol.

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La radiaci√≥n solar contiene ultravioletas, y resulta da√Īina para la piel. Los a√Īos de evoluci√≥n hacen que tengamos un mecanismo de defensa natural, la melanina. La melanina es un pigmento que se encuentra en mayor o menor proporci√≥n (seg√ļn la raza y caracter√≠sticas gen√©ticas) en todos los seres humano. Aparece incluso en las personas de piel muy negra.

El ingrediente secreto: la melanina

Como pigmento que es, el color de la melanina es variable, y su principal funci√≥n es la de absorber la radiaci√≥n ultravioleta. Su papel es clave. Cuando decimos que la radiaci√≥n ultravioleta es da√Īina es porque destruye las cadenas de ADN y ARN de las c√©lulas, el lugar en el que se encuentra la informaci√≥n gen√©tica necesaria para que se replique y que por eso, en √ļltima instancia acaba produciendo c√°ncer.

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Cuando la piel detecta que está recibiendo demasiada radiación, ahí entra la melanina. Unas células llamadas melanocitos comienzan a producirla de manera más agresiva, lo que se conoce como melanogénesis, y esta, tanto la recién producida como la ya existente comienza a oscurecerse conforme absorbe esa radiación.

¬ŅCu√°l es la diferencia biol√≥gica entre estar moreno y estar quemado?

La melanina puede absorber radiaci√≥n ultravioleta con una eficacia y una rapidez sorprendentes. Pero no es m√°gica. Si la exposici√≥n al sol y a la radiaci√≥n es mayor a la que la piel puede tolerar, los rayos rompen el ADN de la c√©lula, entre otros da√Īos, y ah√≠ es donde el cuerpo activa una segunda l√≠nea de defensa.

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La c√©lula se autodestruye para evitar m√°s da√Īos, aumenta el flujo sangu√≠neo lleno de linfocitos para facilitar la reparaci√≥n de la piel, se produce una inflamaci√≥n (la parte que no duele, t√©cnicamente) y las c√©lulas muertas, al cabo de unos d√≠as, acaban cay√©ndose, que es cuando decimos que la piel se ‚Äúpela‚ÄĚ.

¬ŅPor qu√© todos los morenos se acaban cuando termina el verano? En oto√Īo e invierno, donde la radiaci√≥n es menor, la actividad de los melanocitos tambi√©n disminuye y la piel, que est√° en constante regeneraci√≥n, empuja con capas celulares desde la parte inferior de la epidermis a la superior. Estas nuevas capas, ya libres de la acci√≥n de la radiaci√≥n tienen una carga de melanina menor y por eso la piel se ‚Äúaclara‚ÄĚ.

Imagen: Cherries/Shutterstock

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