Es imposible visitar una zona costera y no verlos. Se pegan a las rocas, a los muelles, a las embarcaciones y hasta a las ballenas. Los bal√°nidos o bellotas de mar son una plaga para las industrias mar√≠timas, pero tambi√©n los peque√Īos guardianes de un secreto: el del adhesivo m√°s fuerte y resistente de la naturaleza.

El pegamento que utilizan estos parientes de los sabrosos percebes fue descrito por Darwin hace ya 150 a√Īos, pero se desconoc√≠a su funcionamiento. Las bellotas de mar no crecen toda su vida en el mismo lugar. En su estado larval son peque√Īos crust√°ceos que navegan libremente. Cuando les llega la hora de crecer, eligen un lugar apropiado y se adhieren a √©l de por vida, segregando una sustancia similar al cemento.

Hasta ahora se sabía que esa sustancia estaba formada por dos componentes, un líquido aceitoso formado por lípidos, y el adhesivo en sí, una fosfoproteína que se endurece hasta formar un material resistente en extremo. Los biólogos creían que ambos líquidos se combinaban, pero la observación con nuevas técnicas de microscopio electrónico han aclarado que el primer líquido, en realidad, funciona como una capa hidrofóbica que permite al siguiente asentarse sobre la superficie.

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El descubrimiento abre la puerta a nuevos adhesivos m√°s potentes y capaces de funcionar en condiciones extremas. Adem√°s, el descubrimiento permitir√° dise√Īar pinturas para barcos sobre las que estos microorganismos no puedan adherirse. Las bellotas de mar se adhieren al casco de los barcos y dificultan su navegaci√≥n. Se calcula que estos peque√Īos crust√°ceos generan un gasto de unos 7.500 millones de d√≥lares anuales en combustible extra para las embarcaciones. [Nature v√≠a Phys.org]

Foto: Flickr

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