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Riñones, cerebro y piel: un estudio revela el daño causado por el covid-19 en todo el cuerpo

Un trabajador de la salud habla con un paciente en una sala de emergencias en Texas, Estados Unidos, el 15 de julio de 2020.
Un trabajador de la salud habla con un paciente en una sala de emergencias en Texas, Estados Unidos, el 15 de julio de 2020.
Foto: Mark Felix/AFP (Getty Images)

Un trabajo de investigación reciente proporciona una mejor imagen del daño grave que el covid-19 puede causar en todo el cuerpo, no solo en los pulmones. El estudio destaca las complicaciones cardíacas, renales, hepáticas y neurológicas, entre otras. Esta larga lista de síntomas puede ser el resultado del daño directo causado por el virus, así como también por un sistema inmunitario disfuncional afectado por la infección.

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El coronavirus que causa el covid-19 generalmente se contrae al inhalarlo (menos común pero también posible es que las personas pueden contraerlo al tocarse la nariz, la boca o los ojos después de manipular una superficie contaminada). A partir de ahí, el virus tiende a infectar el tracto respiratorio superior, a menudo causando síntomas similares a los de un resfriado o gripe típico, especialmente en personas con enfermedades leves. En las personas que desarrollan enfermedades más graves, el virus tiende a migrar hacia los pulmones y el tracto respiratorio inferior, causando neumonía y problemas respiratorios. Muchos de los que mueren por covid-19 a menudo experimentan una condición llamada síndrome de dificultad respiratoria aguda, en la cual los pulmones se llenan de líquido y esencialmente ahogan a la persona.

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Pero incluso los casos más leves a veces pueden causar problemas que se extienden más allá de los pulmones. El estudio, publicado en Nature Medicine, es una revisión de lo que sabemos hasta ahora sobre estos síntomas “extrapulmonares” asociados con covid-19. Se basa en estudios de casos, informes y las propias experiencias de los médicos en el Centro Médico Irving de la Universidad de Columbia en la ciudad de Nueva York, Estados Unidos, durante el pico de la epidemia de la ciudad (se sabe que más de 22.000 residentes de Nueva York murieron de covid-19 en total, con la mayoría de las muertes reportadas en abril y mayo).

Algunas personas con covid-19 han desarrollado problemas de circulación sanguínea y de coagulación durante su enfermedad, señala el estudio, lo que aumenta el riesgo de ataque cardíaco, accidente cerebrovascular y otras afecciones cardiovasculares. Ha habido informes de nuevos casos de diabetes en algunos pacientes, donde el azúcar en la sangre ha aumentado a niveles peligrosos que necesitan tratamiento médico inmediato. Algunas personas también han desarrollado problemas neurológicos, como delirio y alucinaciones. Otros desarrollan daño renal y/o hepático, incluyendo insuficiencia renal. El covid-19 también se ha relacionado con síntomas gastrointestinales y afecciones de la piel, incluyendo lesiones prominentes y una decoloración de los dedos de los pies.

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“Más allá de las complicaciones pulmonares potencialmente mortales del SARS-CoV-2, se aprecian cada vez mas manifestaciones en órganos específicas de covid-19”, escribieron los autores del estudio.

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El coronavirus infecta nuestras células a través de una proteína llamada ACE2. Dado que muchas de las células de nuestro cuerpo y varios órganos tienen receptores ACE2, es posible que algunos síntomas sean causados ​​por la propagación del virus a las áreas afectadas. Pero los científicos también especulan que gran parte del daño observado con covid-19 en realidad se debe a la respuesta destructiva del sistema inmunitario a la infección. Eso probablemente ayude a explicar por qué algunas personas continúan presentando síntomas persistentes, incluso meses después de que la infección inicial perece haberse resuelto.

Comprender cómo exactamente nos enferma el covid-19 es crucial para desarrollar nuevos tratamientos y para ayudar mejor a los sobrevivientes. Un medicamento que se ha mostrado prometedor para salvar a las personas en condiciones críticas, por ejemplo, es un esteroide de larga duración llamado dexametasona que reduce el sistema inmunitario. Pero es probable que necesitemos diferentes tipos de medicamentos para evitar que los casos se vuelvan graves, ya que el sistema inmunitario sigue siendo importante para eliminar la infección.

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Algo está claro: habrá efectos a largo plazo de la pandemia en la salud global, más allá de las muertes.

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