La b√ļsqueda de vida inteligente en el universo recibi√≥ un gran impulso el a√Īo pasado cuando el multimillonario ruso Yuri Milner desvel√≥ un proyecto de 100 millones de d√≥lares para escanear los cielos en busca de se√Īales de radio y luz emitidas por aliens. No contento con la idea de sentarse a esperar a que nos llame ET, Milner planea ahora construir una nave interestelar. S√≠, has le√≠do bien.

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En un anuncio conjunto en el One World Observatory de la ciudad de Nueva York, Milner y Stephen Hawking dieron a conocer este martes el programa Breakthrough Starshot: una inversi√≥n de 100 millones de d√≥lares en investigaci√≥n e ingenier√≠a que pretende sentar las bases de un futuro viaje interestelar. La primera fase del programa consiste en construir unas diminutas naves propulsadas por luz (‚Äúnano-naves‚ÄĚ) que puedan viajar a velocidades relativistas, de hasta un 20% la velocidad de la luz. A velocidades tan altas, la rob√≥tica nave espacial ser√≠a capaz de llegar desde la Tierra al sistema estelar m√°s cercano ‚ÄĒAlfa Centauri‚ÄĒ en poco m√°s de 20 a√Īos.

‚ÄúPor primera vez en la historia de la humanidad podemos hacer algo m√°s que mirar las estrellas‚ÄĚ, dice Milner. ‚ÄúPodemos llegar realmente a ellas.‚ÄĚ

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La tecnolog√≠a detr√°s de la ambiciosa propuesta del magnate (de la que revelaron hoy los primeros prototipos) est√° protagonizada por el ‚ÄúStarchip‚ÄĚ, una peque√Īa oblea del orden de unos gramo con c√°maras, propulsores de fotones, fuente de alimentaci√≥n y equipos de navegaci√≥n y comunicaci√≥n. Para propulsar ese laboratorio cient√≠fico en miniatura est√° el ‚ÄúLightSail‚ÄĚ, una vela solar de un metro que tiene s√≥lo unos pocos cientos de √°tomos de espesor y pesa un par de gramos. El LightSail ser√° lanzado lejos de la Tierra por una matriz de l√°seres que, seg√ļn las previsiones de Milner, tendr√°n una potencia combinada de m√°s de 100 gigavatios (aproximadamente la potencia necesaria para lanzar el transbordador espacial al espacio).

Al concentrar esa cantidad de energía en un objeto que pesa sólo unos gramos, podemos hacer que acelere hasta una velocidad teórica de 100 millones de millas por hora, mil veces más que la nave espacial más rápida de la actualidad.

Una imagen conceptual de la tecnología LightSail que propone el programa

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Si todo esto suena como la loca fantasía ambiciosa de un multimillonario iluminado es porque lo es. Pero, de acuerdo con el propio Milner, también es factible con la tecnología que esperamos de un futuro próximo.

Un prototipo del ‚ÄúStarchip‚ÄĚ de Milner, la nave en miniatura que hay detr√°s del viaje interestelar que propone el magnate

‚ÄúEl concepto Breakthrough se basa en una tecnolog√≠a que bien est√° disponible en la actualidad o bien es probable que lo est√© en un futuro cercano‚ÄĚ, explica Milner. ‚ÄúSin embargo, como pasa con cualquier proyecto ambicioso, existen grandes obst√°culos que hay que resolver‚ÄĚ.

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Los obst√°culos van desde c√≥mo crear una matriz de l√°seres capaz de acelerar una peque√Īa carga fuera de la Tierra a 60.000 g hasta c√≥mo transmitir los datos de regreso a la Tierra en distancias interestelares. Ser√°n logros inmensos, con una gran repercusi√≥n a lo largo y ancho de la ciencia y la tecnolog√≠a. Por eso es que Milner y su tripulaci√≥n de aspirantes a viajeros espaciales solicitan la contribuci√≥n de la comunidad cient√≠fica internacional y el p√ļblico en general. Breakthrough Starshot, dice Yuri Milner, basar√° la totalidad de su trabajo en el dominio p√ļblico.

‚ÄúEs un proyecto ambicioso, pero no vemos motivos para desistir ni trabas en los principios fundamentales‚ÄĚ, explic√≥ a la prensa Avi Loeb, presidente del Centro de Harvard para la Astrof√≠sica y co-patrocinador de Breakthrough Starshot.

Loeb dijo que, antes de llegar a Alfa Centauri, una flota de nano-naves equipadas con instrumentos cient√≠ficos avanzados podr√≠a recoger informaci√≥n dentro de nuestro sistema solar. Podr√≠an, por ejemplo, volar a trav√©s del g√©iser del polo sur de Enc√©lado (la luna de Saturno) y escanear el agua de su oc√©ano extraterrestre en busca de signos de vida ‚ÄĒalgo que tantos astrobi√≥logos han querido hacer durante a√Īos.

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‚ÄúHoy, en el One World Observatory, estamos poniendo en marcha un esfuerzo de colaboraci√≥n planetaria‚ÄĚ, a√Īade Milner. ‚ÄúS√≥lo desafi√°ndonos a nosotros mismos podremos averiguar si, al igual que los pioneros que nos preceden, tenemos la capacidad y la ambici√≥n necesarias para el √©xito.‚ÄĚ


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