En The Martian, Mark Watney asegura ser el ‚Äúmejor bot√°nico‚ÄĚ en Marte, pero, ¬Ņde verdad lo es? Acomp√°√Īanos mientras intentamos hacernos con el t√≠tulo al mejor granjero marciano, con la ayuda de la NASA.

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¬ŅQu√© necesitar√≠as para cultivar una granja en Marte?

Al igual que en la Tierra, una granja en Marte depende de los mismos ingredientes b√°sicos para que las plantas crezcan. Necesitas espacio, agua, tierra, alg√ļn tipo de fertilizante y una buena cantidad de luz para conseguir que brote del suelo. Desafortunadamente, ninguna de esas cosas las tendr√≠amos a la mano en el planeta rojo.

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Imagen: Arte conceptual de un invernadero en Marte / NASA.

Hablamos con Ray Wheeler, quien es el director del sistema de soporte de vida para la NASA en el Centro Espacial Kennedy, para tratar de averiguar c√≥mo podr√≠amos conseguir estos elementos que necesitamos. El agua, para nuestra granja ficticia, podr√≠a ser un poco m√°s f√°cil de conseguir para nosotros que para Watney en su propia granja ficticia de la pel√≠cula, y esto se debe a una importante raz√≥n: actualmente sabemos que hay agua l√≠quida en Marte. Lo dif√≠cil aqu√≠ es que esta agua es parte de una salmuera de perclorato, que es bastante probable mate cualquier tipo de planta que toque. A√ļn as√≠, si se puede limpiar tenemos un elemento listo para cultivar nuestra granja.

En cuanto al suelo, muchos estudios han demostrado que, al menos en una versi√≥n simulada por computadora, el suelo marciano puede hacer que broten las plantas. Cualquier misi√≥n tripulada sin lugar a dudas llevar√≠a su buena cantidad de fertilizante. Pero, ¬Ņqu√© pas√≥ con ese fertilizante improvisado que vimos en The Martian? Seg√ļn Wheeler, Watney identific√≥ la necesidad de un fertilizante e improvis√≥, pero tambi√©n asegura que:

‚ÄúEn realidad si tu vas a reciclar alg√ļn tipo de desecho humano, muchos estudios han demostrado que la orina tiene muchos m√°s nutrientes que las heces. All√≠ hay mucho nitr√≥geno y otros elementos que son bastante √ļtiles para las plantas. Pero tambi√©n hay sodio, lo que no le hace bien a las plantas, por lo que es algo complicado‚ÄĚ.

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Imagen: Arte conceptual de una c√°psula de cultivo en Marte / NASA.

Lo que s√≠ que le faltaba a la granja de Watney, y que tambi√©n supone uno de los mayores retos para nuestro propio invernadero marciano, es hacer que le llegue suficiente luz a nuestras plantas. Seg√ļn Wheeler:

‚ÄúSi deseas que las plantas crezcan bien y r√°pido, necesitas una buena cantidad de luz. Piensa en ello como cuando vas al campo en verano, si tienes que generar esa cantidad de luz usando electricidad, no es tarea f√°cil.‚ÄĚ

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Ok, pero en definitiva no solo vamos a cultivar patatas, ¬Ņcierto?

En realidad, si solo tuvieses la oportunidad de hacer una sola cosecha, no sería mala idea que esta fuera de patatas. Wheeler nos dice:

‚ÄúLas patatas son una buena fuente de carbohidratos y tienen prote√≠nas. No tendr√°n tanta prote√≠na como la soja, y en realidad no son una buena fuente de √°cidos grasos, por lo que no suponen una dieta alimenticia completa y balanceada. Pero tienen sus beneficios y suelen ser bastante f√°ciles de crecer en comparaci√≥n a otras plantas, sobre todo porque la mayor parte de su crecimiento se basa en la parte comestible, el tub√©rculo‚ÄĚ.

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Imagen: un astronauta en un invernadero / NASA.

El 80% de una planta de patatas es comestible, lo cual es una gran diferencia en comparación con el 40% que ofrece la mayoría de cultivos de semillas. Además también está la facilidad de su procesamiento: a diferencia de, por ejemplo, el trigo, para comer una patata solamente es necesario calentarla y servirla.

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Por supuesto, la elecci√≥n de patatas en The Martian no fue por elecci√≥n propia, sencillamente era lo que ten√≠a a la mano. Entonces, ¬Ņqu√© sugiere Wheeler para una granja que sea el resultado de a√Īos de planes, y no de improvisaci√≥n? Tomates y fresas. Esto se debe a que, al menos para las primeras granjas marcianas, la agricultura en este planeta ser√° una operaci√≥n a escala muy peque√Īa, posiblemente se basar√° en un solo invernadero peque√Īo con unas capacidades de crecimiento bastante limitadas.

Y esto es lo mismo que vemos en la Estaci√≥n Espacial Internacional, en donde los astronautas han probado y comido hace poco su primera cosecha de lechuga espacial. Los primeros astronautas que lleguen a Marte probablemente llevar√°n la mayor√≠a de sus alimentos empacados. La cosecha de frutas y verduras ser√≠a m√°s bien algo secundario en las primeras misiones. Pero mientras m√°s tiempo duremos en Marte, las granjas se ir√°n haciendo m√°s elaboradas y completas. Cada misi√≥n ir√° a√Īadiendo algo en esta materia, poco a poco.

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Imagen de cabecera: Invernadero en Marte / NASA.

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