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Ilustración para el artículo titulado
Imagen: Un koala bebiendo agua de un árbol después de la lluvia. (Echidna Walkabout and Koala Clancy Foundation)

Tras más de una década de observaciones y documentación, un estudio realizado en Australia ha revelado cómo obtienen la mayor parte del agua que necesitan los koalas. La ciencia ha descifrado por qué estos animales lamen los troncos de los árboles.

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La respuesta corta: para calmar su sed. Y es que durante mucho tiempo se pensó que los icónicos marsupiales obtenían la mayor parte del agua que necesitan de las hojas de eucalipto que proporcionan la base de su dieta, pero se había pasado por alto una forma vital que utilizan a diario.

Según explican los autores de la Universidad de Syney, los koalas también beben agua de forma rutinaria al lamer la superficie de los troncos y ramas de los árboles húmedos después de la lluvia. Como explica la zoóloga Valentina Mella:

Durante mucho tiempo, pensamos que los koalas no necesitaban beber mucho porque obtuvieron la mayor parte del agua que necesitan para sobrevivir en las hojas de las que se alimentan. Esto altera significativamente nuestra comprensión de cómo los koalas obtienen agua en la naturaleza. Es muy emocionante.

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El trabajo, publicado en Ethology, demuestra que aunque un koala come normalmente alrededor de 150 gramos de hojas de eucalipto al día, proporcionándole una fuente de agua abundante, no es suficiente.

El estudio llega acompañado de un vídeo con imágenes sin precedentes que muestran a los koalas sorbiendo agua de los troncos de los árboles húmedos durante y después de las tormentas. Veamos una de las secuencias:

Al parecer, los investigadores recopilaron imágenes entre 2006 y 2019 de dos regiones de Australia. Se registraron un total de 44 observaciones de koalas salvajes lamiendo agua en el tronco de un árbol inmediatamente después de la lluvia durante largos períodos de tiempo. Según Mella:

Este tipo de comportamiento al beber, lamiendo los troncos de los árboles, depende de que los koalas puedan experimentar lluvias regulares para acceder al agua libre e indica que pueden sufrir graves efectos perjudiciales si la falta de lluvia compromete su capacidad de acceder al agua libre. Sabemos que usan árboles para todas sus necesidades principales, incluida la alimentación, el refugio y el descanso. Este estudio muestra que los koalas dependen de los árboles también para acceder al agua libre y destaca la importancia de retener árboles para la conservación de la especie.

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¿Y por qué hemos tardado tanto tiempo en descubrir esta fuente de hidratación en los animales? Los investigadores sugieren que se puede deber a que los koalas son animales nocturnos, “y la observación de su comportamiento rara vez ocurre durante las fuertes lluvias, por lo que es probable que su comportamiento al beber haya pasado desapercibido y, por tanto, se haya subestimado en el pasado”, zanjan en el trabajo. [IFLScience, Ethology]

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