Distracted boyfriend, uno de los memes más populares últimamente
Photo: Know your meme / Antonion Guillem

¿De dónde vienen los memes que ves en Twitter o que te mandan por Whatsapp o Telegram? ¿Quién los crea y cómo se distribuyen? Un equipo de investigadores del Colegio Universitario de Londres ha rastreado el origen de 100 millones de memes y lo que ha encontrado es sorprendente.

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Básicamente todos los memes que se hacen rabiosamente virales y alcanzan la posteridad de alguna forma proceden de Reddit y 4Chan. Esto no significa que se creen dentro de estas dos plataformas. Lo que a menudo suele ocurrir es que un usuario los comparte en algún grupo privado o chat cerrado de aplicaciones como Discord. Si el meme tiene éxito, alguien de ese grupo lo comparte en otro y no pasa mucho tiempo hasta que alguien lo sube a Reddit o a 4Chan. De ahí su salto al estrellato viral no lleva mucho tiempo.

Para realizar el estudio, los investigadores han descargado una base de datos de más de 100 millones de memes provenientes de plataformas como Reddit, Twitter, 4Chan o Gab. Después, los han cotejado mediante algoritmos con los 700.000 memes que tiene registrados la página Know your meme.

El estudio no tiene como objetivo encontrar a las personas que crean los memes ni se trata de una mera cuestión de curiosidad. Los investigadores trataban de aislar el paciente cero en casos de memes especialmente tóxicos o que promuevan actitudes discriminatorias. En la esfera de la política estadounidense, por ejemplo, las dos grandes fábricas de memes tóxicos son el subreddit r/the_donald y el foro de 4chan /pol/.

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En cuanto al enfoque, Reddit y Twitter son plataformas más orientadas al humor, al menos en lo que a política se refiere, mientras que 4chan y Gab suelen crear memes más agresivos y serios. El estudio será especialmente útil para que las redes sociales puedan detectar mejor los contenidos que inciten al odio. [MIT Technology Review vía Motherboard]