Foto: Justin Sullivan (Getty Images)

Johnson & Johnson afronta una de las peores crisis de su historia. La multinacional de productos de higiene acaba de ser acusada de conocer y ocultar durante décadas la presencia de trazas de asbesto (una sustancia cancerígena) en sus polvos de talco, uno de su productos más populares.

La acusaci√≥n procede de un explosivo informe publicado este viernes por la agencia Reuters. El reporte incluye gran cantidad de documentos internos de la propia compa√Ī√≠a a la que la agencia ha tenido acceso y que est√°n tambi√©n a disposici√≥n del p√ļblico dada la gravedad de las acusaciones.

Seg√ļn estos documentos, Johnson & Johnson no solo conoc√≠a la existencia de asbesto en los polvos de talco desde hace m√°s de 40 a√Īos, sino que adem√°s ocult√≥ deliberadamente esta contaminaci√≥n tanto al p√ļblico como a las instituciones encargadas de velar por la sanidad p√ļblica.

Los polvos de talco se componen de un mineral arciloso que se extrae de yacimientos. En esos yacimientos a veces tambi√©n hay otros minerales como el asbesto o amianto, un t√©rmino que en realidad comprende varios compuestos minerales con una cualidad en com√ļn. Sus largas fibras pueden causar irritaci√≥n y diferentes tipos de c√°ncer si nos exponemos a ellas durante mucho tiempo.

Aparentemente,. Johnson & Johnson mintió a las autoridades sanitarias de Estados Unidos asegurando que sus polvos de talco estaban libres de estos minerales. El informe de la agencia Reuters dice lo siguiente:

En 1976, cuando la Administraci√≥n de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos (FDA, por sus siglas en ingl√©s) pesaba los l√≠mites del asbesto en los productos cosm√©ticos de talco, J&J asegur√≥ al regulador que no se ‚Äúdetect√≥ asbesto en ninguna muestra‚ÄĚ de talco producido entre diciembre de 1972 y octubre de 1973. Lo que no dijo a la agencia es que al menos tres pruebas realizadas por tres laboratorios diferentes desde 1972 hasta 1975 hab√≠an encontrado amianto en su talco, en un caso a niveles reportados como ‚Äúbastante altos‚ÄĚ.

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Se da la circunstancia de que los polvos de talco llevan a√Īos siendo objeto de demandas por parte de particulares que aseguran que el popular producto cosm√©tico les hab√≠a causado c√°ncer. La primera de estas demandas la interpuso una estadounidense llamada Darlene Coker en 1997. Coker aseguraba que el uso continuado de polvos de talco de la compa√Ī√≠a le hab√≠a casusado mesotelioma, un tipo de c√°ncer de pulm√≥n. Seg√ļn Reuters, la compa√Ī√≠a se neg√≥ a proporcionar dodcumentos internos sobre la cantidad de asbesto en sus operaciones mineras de talco y sus productos porque esos an√°lisis hubieran revelado que Coker ten√≠a raz√≥n. La mujer desisti√≥ en 1999 y muri√≥ diez a√Īos despu√©s.

Cristales de talco en su forma natural
Foto: Didier Descouens (CC BY-SA 4.0)

No es el √ļnico caso. Desde entonces se conocen m√°s de 11.000 casos en los que los demandantes culpan a los polvos de talco de haberles causado distintos problemas de salud como c√°ncer de pulm√≥n o de cuello de √ļtero. La mayor parte de estas demandas no tuvieron √©xito, pero algunas lograron probar su caso y se tradujeron en sanciones millonarias para la compa√Ī√≠a.

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Si hay indicios de que los polvos de talco pueden contener trazas de sustancias cancer√≠genos, ¬Ņpor qu√© no se han prohibido? La FDA estadounidense, agencias sanitarias de otros pa√≠ses y la propia Johnson & Johnson aseguran que no hay un v√≠nculo demostrado cient√≠ficamente entre los polvos de talco y algunos tipos de c√°ncer. La Organizaci√≥n Mundial de la Salud, sin embargo, cataloga el asbesto como cancer√≠geno y menciona de forma expl√≠cita la presencia del material en el talco.

La compa√Ī√≠a ha publicado un comunicado en el que asegura que las acusaciones son completamente falsas y donde tacha el informe de Reuters de conspiranoico y basado en informes falsos:

El art√≠culo de Reuters es unilateral, falso y difamatorio. En pocas palabras, la historia de Reuters es una teor√≠a absurda de conspiraci√≥n que aparentemente lleva siendo orquestada m√°s de 40 a√Īos por generaciones de reguladores, los principales cient√≠ficos y universidades del mundo, laboratorios independientes, y los propios empleados de J&J.

El polvo para bebé de Johnson & Johnson es seguro y no contiene asbesto. Los estudios realizados sobre más de 100,000 hombres y mujeres muestran que el talco no causa cáncer ni enfermedades relacionadas con el asbesto. Miles de pruebas independientes realizadas por los reguladores y los laboratorios más importantes del mundo demuestran que nuestro polvo para bebés nunca ha contenido amianto.

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La publicaci√≥n del informe ha ca√≠do como una bomba en bolsa, donde las acciones de la compa√Ī√≠a se han desplomado un 10% el viernes, lo que supone unas p√©rdidas de en torno a 40.000 millones de d√≥lares.

Las investigaciones en torno al caso contin√ļan.